Annotation





* * *





* * *





Владимир Кучеренко

Серая эльфийка. Новая раса



Пролог

Раскладывать осколки цветного стекла может каждый, но создавать витражи способны только настоящие мастера. И лишь совсем единицам под силу мысленное восстановление хитросплетений узора при отсутствии многих частей рисунка.

Чтобы слышать шёпот звезд, достаточно иметь дар. Для осмысления откровений Космоса уже необходимо обладать определенным багажом знаний. А дабы уметь отличать возможное грядущее от неизбежного будущего и донести истину до понимания окружающих, требуется слыть настоящим мудрецом.

Одним их таких великих гениев является предсказатель Нострадамус. И это именно он, обратившись менестрелем, сплёл для меня слова своего пророчества в печальную балладу, последние строки которой гласили:



"В сраженье том победы нелегко

Добиться. И очень может получиться,

Что провожать в мир мертвых далеко

Уйдет, но возвратиться не случится



У девы той, клинков что королева.

Той дроу, что Легендою зовется,

У темной той, которую то смело,

То трепетно ты нарекаешь солнцем!"



Хороший меч, крепкий щит и уверенная рука помогут в одиночку одолеть полдюжины врагов. Пара баллист, десяток-другой волшебников, и полторы сотни лучников справятся с драконом. А вот кого противопоставить полчищу одураченных эльфийских гвардейцев, отряду многоликих предателей, владеющих неизвестным оружием и группе безумцев, состоящей то ли из богов, то ли из демиургов, то ли из ученых, изобретающих киборгов-убийц и засевающих луга отрицательной магией?

Разве что Серую эльфийку? Хочется в это верить. Сильно. Честно. Но я уже далеко не тот наивный юнец, коим был всего месяц-два назад. Суровые жизненные реалии, доказали, что добро не всегда побеждает зло. К тому же не предаёт бодрости проклятая рифма, в которой Теоне предречена смерть.

На фоне данной беды жалко меркнут предстоящие откровения с офицерами ФСБ и агентами спецслужб ещё двух сверхдержав. Равно как не бередит сердце и известие о том, что я, оказывается, давно сирота. Гораздо больше тревожит тот факт, что уже моему... что нашему ребёнку грозит участь потерять мать в раннем младенчестве. Или того хуже. Если он не успеет родиться до того как... В общем, даже думать об этом не хочу! Однако, песнь, из которой, увы, слов не выкинешь, существует.

Не ведаю, как там устроены остроухие лесные народы, горцы-гномы, степняки-орки, драконы всех сортов и прочие, но несгибаемая человеческая душа имеет одну очень характерную и очень нужную особенность, заставляющую нас бороться до конца, не смотря ни на что. Какой бы извилистой, долгой и тернистой не казалась тропинка к победе! Как бы мрачно и тяжело не пришлось в пути.

А посему, раньше времени унывать не стоит! Французы, в подобных случаях, говорят: "Давайте не будем танцевать быстрее музыки!" Или, как гласит наша русская народная мудрость, которую частенько поминала моя бабушка: "Не спеши, Коза, в лес - все волки твои будут!".

То бишь, на всякое существующее правило, рано или поздно, всегда отыщется исключение. И, к доселе безошибочным изречениям Острада, сие тоже относится!



Глава 1

Сергей

- Если соединить вместе Евразию, Африку, Австралию, Антарктиду и обе Америки, получится континент Пангея. Причем, что особо поразительно, не только по площади, но и по очертаниям этот огромный участок суши совпадает с размерами и формой одноименного праматерика нашей планеты.

Погода, если верить учёным, тоже весьма похожа на ту доисторическую. Небольшой клочок крайнего севера, где круглый год господствует суровая зима, а в подавляющем же большинстве климат мягкий, влажный, тёплый, наподобие наших субтропиков.

Естественно, наивно списывать данные факты на банальную случайность. Однако кто, как и зачем продублировал Землю многомиллионной давности, остается лишь гадать. Версий на этот счёт немало, но на данном этапе, они для нас не столь важны.

Да, лично я склонен думать, что Пангея - это именно разнесенный во времени и пространстве клон нашего мира. Под фразой "во времени" подразумеваю лишь внешний облик небесных тел, а не смещение их относительно друг друга в некоем ином, условно назовём его - четвертом измерении. Хотя до конца отвергать гипотезу о параллельности вселенной, или ставить под сомнение предположения о путешествиях во времени, конечно, тоже не стоит.

Пока же будем исходить из того, что этот мир существует здесь и сейчас. Точнее не здесь, а за много световых лет отсюда. Конкретно, в какой стороне и каково до него расстояние в звёздных координатах, утверждать не берусь. Возможно, совсем рядом - всего в нескольких парсеках, а возможно так далеко, что даже и не в соседней галактике. Неважно. Потому что, повторяю, на сегодняшний день, попасть туда кроме как через Врата, мы не в состоянии.

Ах да, забыл упомянуть! Ещё далеко в океане расположена группа островов, по слухам, необитаемых. Так называемый Архипелаг. Как и всякое труднодоступное и неизведанное, данный район, в фольклоре аборигенов, щедро покрыт немыслимыми тайнами, обильно напичкан богатыми сокровищами, густо засеян чудовищными растениями-охранниками и плотно заселен различными ужасными тварями-стражами, которые стерегут ценности и оберегают секреты загадочных островов. Удивительно, что вся эта мистическая чепуха устойчиво существует, несмотря на то, что отчаянные смельчаки с континента все же бывали на Архипелаге и ничего сверхъестественного там не обнаружили! Правда, таких путешественников, считанные единицы и, опять-таки, сам с ними не общался, информация получена через третьи лица, - уточнил я. - Но мифы тем и примечательны, что их отрицание лишь удобряет и без того благодатную почву для дальнейшего развития.

Слушающие мою лекцию агенты спецслужб трёх держав понимающе закивали и что-то пометили в своих блокнотиках.

- Идем дальше. Теперь, собственно, поговорим о народах, населяющих место предстоящей высадки. Их отличительных чертах, особых умениях, обычаях, религиозных взглядах и политическом строе. А также обсудим их взаимоотношения, как между собой, так и с другими расами.

Начнём, пожалуй, с человечества. На Пангее оно представлено исключительно негроидной разновидностью. Таким образом, уважаемый Джон, чернокожий афроамериканец в вашей, а теперь уже и нашей объединённой группе, будет не обузой, как кое-кому думалось раньше, а наоборот, очень ценным кадром. Ведь его, в случае необходимости, можно будет выдать за коренного жителя того мира.

Перепись населения планеты никто никогда не делал, но моим подсчетам численность людей составляет приблизительно восемнадцать с половиной - девятнадцать миллионов душ.

- Не густо, - хмыкнул кто-то из россиян.

- На Земле в средние века тоже и полумиллиарда не было, а сейчас уже наплодилось более семи! - заметила китаянка Ю Ли.

- Ну да, одних только ваших за два перевалило, - с ехидцей раздалось справа от "Юльки".

- Отставить разговорчики! - рявкнул на болтуна Тимирязев Тимур. - Нет никаких наших или ваших! Отныне мы - одна команда! Забыл?

- Виноват, товарищ капитан, - пробурчал провинившийся боец.

- Извините, Сергей Алексеевич, продолжайте, - это уже командир обратился ко мне.

- Благодарю, Тимур. Только прежде, ребята, давайте ещё об одном условимся? - попросил я.

Двадцать восемь глаз (шесть пар русских, семь пар американских и одна раскосая азиатская) внимательно уставились на меня.

"А ведь, совсем недавно, точно так же я вел за собой четырнадцать отважных девушек дроу. Тоже, можно сказать, отборных воинов. Но даже эти лучшие не устояли перед опаснейшим врагом. В живых осталась только Шейра", - печально подумалось мне. Надеюсь, в этот раз операция завершится гораздо успешнее и с меньшим числом жертв. В идеале, лучше конечно, вообще обойтись без потерь. Но, увы, не стоит забывать, что все мы являемся невольными участниками жестокого развлечения демиургов. А этим авантюристам, мать их так, по сути, важен лишь конечный результат. Сколько при этом потратится "расходного материала" для достижения желаемой цели, - на это всемогущим повелителям, глубоко наплевать с высокой колокольни. Или того хуже: чем кровавее и зрелищнее получится Большая Игра, тем веселей.

Учитывая данные факты, в памяти всплывают замечательные, но, к сожалению, печальные строки:



Мы послушные пешки на клетчатом поле

Мы идём, повинуясь неведомой воле

Короли, офицеры, ферзи и слоны...

Все чуть-чуть отличаясь, по сути - рабы...



Стала пешка ферзём - и довольна, бедняга

Проявила смекалку небось и отвагу.

А по сути - послушна чужому желанью,

Чьей-то воле обязана этому званью...



Рокировка - и вот наш король не у дел,

Чешет репу - и где ж я подвох проглядел?



Не пытайся осмыслить, ты просто фигура

И тебя проиграла какая-то дура,

И теперь, разминая холёные руки,

Пешки двигает, просто зевая от скуки.



Кто гроссмейстер, а кто здесь зевнувшая дура

Не узнает из шахмат простая фигура...



Не взлететь над доской, не узреть высший разум

Так всё стало б понятно, а главное сразу

Можно б было не слушаться властной руки...

До чего же наивные мы дураки...



А пока перед нами проклятое поле,

Мы идем, повинуясь чужой злобной воле.



(сноска ##: авторы стихов М.Михеев и Ю.Сеткова конец сноски ##)



Однако, отнюдь не собираюсь я расстраивать отряд особого назначения освещением нашего, мягко говоря, незавидного положения. Зачем это сильным людям с железной волей и стальными нервами. Профессионалам, которые никогда не пойдут на попятную. Их ни чем не сломить, их ни чем не запугать. И вовсе не потому, что есть приказ. А просто потому, что они не привыкли отступать. Просто потому, что им чужда тактика покорной овцы, бредущей на убой. Просто потому, что альтернативе сдаться и положиться на милость разбушевавшейся стихии, они всегда предпочитают стиснуть зубы и идти, ползти, карабкаться навстречу ветру.

Нет, если понадобится, про лазурных драконов, богов и прочих хозяевах мини-вселенных я тоже расскажу. Но лишь в том случае, когда это действительно понадобится. И только тогда, когда сам более-менее разберусь со всей этой братией. Сейчас же, моё обращение к спецагентам носит совершенно иной характер:

- Называйте меня, пожалуйста, просто по имени. Без отчества и на "ты". Лады?

Облегченные вздохи. Расслабленные мышцы. Улыбки. Одобрительные кивки.

- Хорошо, Сереж. Договорились. Тем более, мы тут все практически твои одногодки, - высказал всеобщее мнение старлей Андрей Песков - зам Тимирязева.

- Отлично! Итак, топаем дальше. Несмотря на то, что наших с вами генетических сородичей там всего около двадцати миллионов, люди - самый многочисленный этнос Пангеи. Он составляет чуть ли не половину от общего количества разумных существ планеты. Человеческая территория людей разделена на две граничащих, но неравноценных монархии: Баркландию и Вивьер.

В более маленькой Баркландии правит король Генург Пятый. В данный момент он ввязался в войну с гномами, о которых я расскажу позже. Причина конфликта точно неизвестна, но вроде бы его величество мстит за сына, который якобы выкрал у коротышек очень ценную реликвию.

В превосходящем втрое Вивьере тоже неспокойно. Там недавно случилась революция. Не желающие жить по-старому низы, заключили союз с орками, о них тоже поведаю ниже, и совершили переворот. Точнее, и не переворот даже, ибо форма правления государством радикально не изменилась. Просто свергли прежнего властителя и министров, а на их должности назначили своих - из народа.

В итоге, как всегда это и бывает, далеко не все дворянство поддержало пришедших во дворец крестьянских лидеров, обещающих заменить свод узурпаторских законов на более гуманные и демократичные.

Масла в огонь подливает и сам сброшенный с трона, но по-прежнему здравствующий и отчаянно пытающийся вернуть все вспять бывший глава страны Констаф.

Плюс ко всему, на фоне массовых беспорядков, паники, то тут, то там вспыхивающих очагах столкновений противоборствующих сил, в стране с небывалым до селе размахом развернули свою деятельность преступные элементы. Словно намеренно ожидали подходящего момента. Повсюду грабежи, мародерство, насилие, убийства. В общем, полнейший хаос.

Опять мои слушатели понимающе закивали и что-то пометили в записных книжках.

Про личность новой самопровозглашенной королевы Вивьера - землянки Олимпиады Найдёновой, я пока промолчал. Расскажу о ней обязательно, но потом. Уже после того, как агенты доложат куда следует. После того, как их мудрое начальство, прочтет рапорты и одобрит миссию (а оно обязательно одобрит, абсолютно в этом уверен, кто же от такого соблазнительного куша добровольно откажется). Наконец, после того, как спецгруппа окажется на той стороне. Именно тогда, а не раньше. Когда обратной дороги уже не будет.

После прохождения сквозь врата межмирового телепорта, я еще много в чём признаюсь. Ребята пока не догадываются, что им предстоит путь в одну сторону - только туда, но, надеюсь, меня простят, и поймут, что иного выхода не было.

Имею ввиду безболезненного выхода. Потому как, обладая нынешними возможностями, я легко могу ликвидировать всех их прямо сейчас. Вкупе со вспомогательными бригадами, что рассредоточены по округе и безуспешно пытаются организовать "прослушку", сквозь "купол безмолвия". Но зачем лишние и никому не нужные жертвы, если из потенциальных противников можно сделать преданных товарищей? Не зря же говорят, будто самые лучшие друзья получаются из бывших врагов.

Использовать магию разума или иным способом перезомбировать агентов на выполнение чужих интересов, тоже нет особого желания. Не моё это. В смысле потенциально, конечно, в состоянии это сделать, но способы такие не приемлемы моей внутренней философией. Опять же, сейчас речь относительно неповинных душ, а не закостенелых негодяев. Типа тех подлецов, что разбойничают на улицах Вивьера, или того всадника на кибердраконе, плюющимся напалмом. В сражении с ними все средства хороши.

- Сереж, - Ю Ли подняла верх ладонь, с зажатым между указательным и средним пальцами механическим карандашом.

- Да, Юль? - обращаюсь к экзотической девушке, используя более привычную для русского слуха имя - производную от её имени и фамилии. Она непротив, даже сама просила так её называть.

- А как у людей Пангеи обстоят дела с религией? Какова реакция духовных наставников на неразбериху? Чью сторону принимают? Думаю, нам это ведь весьма важно знать.

- Да, - поддержал китаянку Тимур. - Знания о религиозных настроях общества могут пригодиться. Хотя бы в общих чертах опиши, как с этим обстоят дела. В Баркландии и Вивьере единая вера?

- Хорошо. Если в общих чертах, то, в отличие от других рас, люди того мира - язычники. Причем у них довольно терпеливое по отношению к иноверцам язычество и совершенно обособленное от политической обстановки. Сотни храмов сотням богам, тысячи алтарей тысячам божкам мирно стоят рядом друг с другом. Не возбраняется почитать сразу нескольких высших существ. Иерархия в их пантеоне постоянно меняется, в зависимости от видимого проявления деятельности.

- То есть? - это уже подал голос Андрей. - Как это?

- Ну, за погоду отвечают одни боги, за плодородие - другие, за удачную охоту третьи и так далее. И если такой ответственный прислушивается к человеческим молитвам, то он в почете. Если нет - поклоняющиеся либо увеличивают дары, либо ищут ему замену. Например, есть бог дождя и бог ветра. Если тебе нужно полить посевы, то, соответственно, у первого просишь воды, а у второго - пригнать тучу. Для подстраховки еще и богу засухи можно отдать дань уважения, чтобы проявил милость и особо не свирепствовал...

Закончив с людьми, я принялся рассказывать про гномов, орков и эльфов.

"Посвящение в избранные" (или "вводный инструктаж", как для себя интерпретировали данный процесс сами избранные) чем-то напоминало школьный урок. На манер учителя, расхаживающего по классу во время диктанта, я тоже не стоял на месте, а бродил по самой большой в доме комнате. С той лишь разницей, что путь мой пролегал не между стройными рядами парт, а был гораздо извилистей. От стола к дивану, от дивана к подоконникам, от подоконников, мимо сдвинутых табуреток, до тумбочки и обратно. Еще, в отличие от неусидчивой и в большинстве своём не очень прилежной детворы, мои ученики все поголовно отличники. А потому не жалуются на тесноту, жадно ловят каждое слово преподавателя, добросовестно ведут конспекты и терпят в туалет до перемены.

Кстати о конспектах. Краешком глаза я иногда подглядывал в записи (любопытно же ведь!). И, честно говоря, немного удивился. Почему-то думалось, что у разведчиков, получивших одинаковое образование и абреже изложенного должно быть, как под копирку. Колоссальное заблуждение!

Одни агенты делали короткие пометки. Типа таких:

"Гномы. Низкий рост. Светлая кожа. Темный, светлый или рыжий цвет волос. Карие, зеленые или голубые глаза. Мощное коренастое тело. Грубые черты лица,. Рост бороды и усов сильный. Самая миролюбивая раса Пангеи. Представители с магическим потенциалом не встречаются. Массово встречаются в горном районе под названием Хребет Мастеров. Популярные профессии: кузнецы, рудокопы, ювелиры, банкиры, торговцы. Необычайно хитры и расчетливы. Поклоняются богу Торну. Живут до тысячи лет".

Или таких:

"Орки. Высокий рост, темно-зеленая кожа, темные или рыжие волосы, карие или зеленые глаза, мощное мускулистое тело, грубые черты лица, удлиненные клыки, борода и усы не растут. Очень сильная физически и свирепая раса. Иногда встречаются представители со средним магическим потенциалом. Обитают в степях. Ведут кочевой образ жизни. Практикуют каннибализм и рабство. Основной род деятельности: охота и животноводство. До недавнего объединения племен: междоусобные войны и разбойные набеги на соседние страны. Почитают бога Рагнара. Если повезет дожить до глубокой старости, то она наступит после трех веков".

В тетрадях же других "студентов" новая тема была раскрыта более детально и более технически, что ли. Немножечко это походило даже на знакомство с персонажами компьютерной игры:

"Светлые эльфы (Примечание: самоназвание - дети Леса).

Рост - средний.

Волосы - русые.

Глаза - голубые.

Телосложение - стройное.

Иные отличительные внешние признаки:

- удлиненные заостренные уши;

- изящные черты лица;

- полное отсутствие бород, усов, растительности на груди.

Специфические умения/характеристики:

- чрезвычайная быстрота реакции;

- феноменальная меткость;

- многие представители расы обладают мощным магическим потенциалом;

- иммунитет к ядам растительного происхождения.

Продолжительность жизни созданий - точно не определена (Примечание: есть подозрение, что жизнь у вечно молодых эльфов тоже бесконечна, а умирают они лишь от насильственной смерти или несчастных случаев).

Родина - Светлый Лес.

Столица - Амалаэстиор.

Действующий глава государства - Гедеон.

Форма правления - монархия (Примечание: по ряду вопросов король обязательно советуется с Малым Советом, состоящим их четырех тетрархов, либо с Большим Советом, в составе которого уже шестнадцать чело... (зачеркнуто) представителей уважаемых династий).

Верховное божество - Эвва. (Примечание: периодически является своему народу для наказания или поощрения; сестра богини Шейлы - покровительницы уже тёмных эльфов)".

Третьи цитировали мои изречения чуть ли не дословно. Четвертые, наоборот, стенографировал вылетающий из уст лектора текст непонятными значками и закорючками. Кто надеялся на свою исключительную память и ограничивался редкими схемами, рисунками-набросками, да скудными комментариями к ним. А кое-кто так вообще, словно фантастическое художественное произведение сочинял. Да так талантливо и увлекательно, что я даже неосознанно прервал лекцию и зачитался:

"Высоких, темноволосых, кареглазых, изящных, безумно красивых и гордых темных эльфов, или, как они себя сами именуют, дроу, пожалуй, по праву можно считать самой загадочной и опасной расой Пангеи.

И если источник вызова ощущения от прикосновения к чему-то таинственному ещё более-менее ясен, то в чем причина появления полчищ мурашек на мокрой от холодного пота спине и жуткой немотивированной паники, при упоминании об этом народе, сразу объяснить сложно.

Нет, дело тут вовсе не в непривычной для нас землян мертвецки-серой с голубоватом отливом коже. Орки - те вон тоже зеленые, как мерзкие зомби. Да еще огромные, клыкастые и людоеды. Ан нет, иметь дело с довольно привлекательными внешне представителями старшего народа, что ведёт преимущественно ночной образ жизни, все же гораздо страшнее.

А может всему виной холодные и подземные лабиринты, служащие дроу городами? Тоже вряд ли. Множество гномов долгое времени проводят в шахтах и катакомбах, и ничего. Суровые коротышки, даже с грубыми, словно вытесанными из камня лицами, громоподобными голосами и прескверным характером, все равно вызывают меньшую нервозность.

Темные эльфы так же остроухи, проворны, симпатичны и одарены волшебством, как и светлые собратья. На первый взгляд отличие только в окрасе кожи, волос и глаз.

"Тогда на чем зиждется этот первобытный страх?" - спросите вы.

Давайте попробуем разобраться.

В геральдической символике кланов, узорах на одежде, гравировке оружия, орнаментах на посуде и архитектурных сооружениях дроу преобладают не стебельки с листиками, бабочки да яркие лепесточки цветов (как у их блондинистых сородичей), а мохнатые пауки, черные скорпионы, летучие мыши, отвратительные жабы со змеями и прочие мрачные членистоногие и пресмыкающиеся.

"Но разве за это можно не любить?" - опять недоуменно промолвите вы.

За одно только это, бесспорно нет!

А если добавить сюда ездовых животных детей Подземелий? Репфайдеров, которые представляют собой уменьшенную копию тираннозавров, и которые так резко контрастируют с шелкогривыми единорогами детей Леса! Да присовокупить тот факт, что заклинания дроу основаны не на магии Жизни (как у тех же светлых), а на магии Хаоса? А эта штука, должен заметить, на порядок ужаснее вуду орочьих шаманов. Чтобы было понятней, на примере управления живой природой можно выразиться так: "Подбадривание ароматным, мягким, вкусным ванильным пряником совершенно чуждо для темных дрессировщиков Хаоса. Вместо этого они предпочитают метод угнетения и запугивания. Подчинение воли посредством жесткого, хлесткого, болезненного кнута. Кнута, что оставляет глубокие незаживающие борозды. Причем раны те зачастую не только физические, но и душевные".

Не стоит забывать и про матриархат! Великая праматерь богиня Шейла, Верховная мать королева Леяра, старшие матери, исполняющие обязанности глав кланов, или же обычные девушки (независимо от того уже состоявшиеся матери, или будущие главы семейств) - абсолютно все они являются святынями дроу. Их, уважают, любят, боготворят. И нет такого места на планете, где будет себя чувствовать в безопасности тот, кто по неосмотрительности и глупости своей поднимет руку или беспричинно обидит женщину дроу. Рано или поздно справедливая кара свершится над ним.

И вот, коли всё это взгромоздить в общую кучу, то, думаю, не случайно, знаменитая Серая Эльфийка, она же Мстящая Теоларинэ, она же Сеющая смерть, она же Королева клинков, она же Легенда, она же - гаранта мира, является этнической дроу".

"М-да, как много, однако, всевозможных выводов, толкований происходящего и интересных взглядов на одно и то же, у вас у людей, - усмехнулась, второе сознание, сидящее внутри моего тела - сознание той самой темной эльфийки Теоларинэ.

"Да уж, солнышко, особенно последнее лихо завернуто, - согласился я. - Но, Теон, с другой стороны, это даже хорошо. Ведь чем больше граней и чем они разнообразнее, тем четче и объемнее вырисовывается реальная картина. И тем скоро их начальство примет нужное нам решение".

"Уверен, котик?" - засомневалось моя курносенькая прелесть.

"Абсолютно!" - заверил я свою чудесную ушастую невесту.

"Что ж, поглядим. Недолго ждать осталось".

"Ага! Самую малость".

"Ха, кстати, Вотар! А у меня тут в голове ещё одна грань вырифмовывается!"

"Что делает?" - переспросил я.

"Ну, созидается в стихотворной форме", - немного смутившись, пояснила эльфийка. - "Может, озвучишь её ребятам для пущей убедительности? А то у тебя как-то чересчур серьезные и мрачные пейзажи вырисовываются о моей Родине".

"О, как!" - изумился я. - "Ну-ка, зацени!".

"Кхм, кхм, - мысленно прокашлялась Теона и начала:



У светлых эльфов Жизни Древо;

Златые желуди на нем:

В ветвях дубовых кот то влево,

То вправо ходит, то кругом.

Ученый зверь и стихом молвит,

И сказки знает, и былины говорит.

Там чудеса: там орки в поле;

А в снежных скалах тролль сидит;

Там на волшебном полигоне

Следы невидимых людей;

Там ящеры на курьих ножках

Огнем пылают из ноздрей;

И лес, и дол там дроу полны:

Как о закате света волны

Там схлынут, - в мир ночной пустой

Дозор из девушек прекрасных

Чредой из катакомб опасных

Выходит; с ними матриарх их злой;

Крестьянский бунт там мимоходом

Свергает грозного царя;

Там в облаках перед народом

Через леса, через моря

Дракон несет лжеколдуна;

Там в кузне гном с кувалдой дружит,

И инструмент исправно служит:

Кует повозку, что сама

Без упряжи бредет и без коня!

В болотах гоблины там чахнут;

Пангея там... Но Русью пахнет!

Я там была и эль пила;

В заливе видела тот дуб зеленый;

Под ним сидел и кот ученый

Свои мне сказки говорил.



Запомнила истории все те,

Поведаю теперь их детворе..."



"Ах-ха-ха! Браво! Кот ученый - это Барсик бабы Поли что ли?"

"Ну да. А Русью пахнет - в том смысле, что тобой, Светкой и Липой!"

"А детворе-то почему? Слушатели наши - вроде бы взрослые люди. Или когда тебе два с и лишним тысячелетия, то всех, кому меньше трех веков, невольно относишь к малышне?"

"Ой, хи-хи, это по привычке, - сказала в свое оправдание великовозрастная, но, несмотря на древность, по-прежнему прекрасная дроу. - И еще, там в последних предложениях пол рассказчика с женского на мужской переделай. А то я тоже, там как бы от своего лица сочинила".

"Нет, солнышко моё талантливое! У тебя действительно гораздо веселее получается, только, боюсь, будет перебор. Как бы после таких стихов большие командиры с большими звездами на погонах не миссии предстоящей содействовать станут, а зададутся целью упечь и нас в психушку, и агентов своих. Всех в одну палату".



Глава 2

Базирог

- Как там они, Ёль? - поинтересовался Рол.

- Слегка обескуражены происходящим, но в целом, ничего, держатся, - ответила мужу волшебница, очередной раз просканировавшая мысли спецагентов, находящихся в соседней комнате. - Пятеро по-прежнему верят Сергею безоговорочно. Трое пока еще сомневаются. Двое же наоборот, уже перестали воспринимать слова Вотара всерьез. Другая парочка конспектирует на автомате, не особо задумываясь и анализируя информацию. Один в полной растерянности от услышанного и пока не решил, как реагировать. Ну а что за тараканы шуршат в голове оставшейся девицы, определить не могу, так у нее от природы сильная защита. С малого расстояния да при визуальном контакте обойти такую блокировку можно, а вот сквозь стену, увы, не пробью.

- Теория, не подкрепленная практикой зачастую, приравнивается к небылицам. Но ничего, как только Серый закончит, мы выйдем, покажем себя и убедим даже самых заядлых скептиков из этих добрых молодцев, что далеко не все сказки - ложь, - усмехнулся тёмный эльф.

Ну да, им для того чтобы произвести впечатление на аборигенов, достаточно просто показать себя. И более ничего предпринимать не надо. Особенно дроу - уж если острых ушей будет недостаточно, то поможет цвет кожи.

Впрочем, и Ролтрилтар и Ёлифрель все равно приготовили маленькое показательного выступления. Программки своего театрализованное представление они мне не предоставили. Скорее всего, один продемонстрирует нечеловеческую скорость и ловкость, а другая какие-нибудь безобидные, но магические фокусы. Конечно, не такие банальные, как извлечение из чужих мыслей загаданных чисел, а что-нибудь позрелищнее. Но это уже ей самой виднее. В любом случае, это будет шоу. Они эльфы такие.

А вот как я докажу, что являюсь тем, кто есть на самом деле? Волшбой не владею. Молниеносной реакцией тоже не обладаю. Подумаешь, имею телосложение мини-богатыря. "Квадратных" дядек с метром в плечах при полутораметровом росте среди землян тоже предостаточно. Местных даже относительно чудовищной силой не удивишь - разогнуть подкову и завязать узлом кочергу или даже лом, пускай может на каждый из них, но в истории предостаточно подобных героев. Нет, тут следует предъявить чисто гномье умение, нечто такое, что дано только представителям нашей расы либо наиболее ярко выражено в нашей крови. И при этом крайне желательно уложиться в срок протяженностью не дольше десяти-пятнадцати. Максимум получаса.

Уркхадал! Куда же хапропастилась моя хваленая смекалка? Мозг напрочь отказывается сотрудничать.

"Убедить добрых молодцев, что далеко не все сказки - ложь! Убедить добрых молодцев, что далеко не все сказки - ложь!", - кружились в башке слова темного, но ничего толкового на ум не приходило. И вообще память почему-то извлекла из недр воспоминание почти пятивековой давности, из времен моего безбородого детства. Видимо толчком тому послужило слово "сказка"...

***

- Тетя Теоларинэ приехала! Тетя Теоларинэ приехала!!! - закричал от радости маленький я, первым приметив эльфийку.

Другие гномики - мои двоюродные братья и сёстры - тут же бросили начатую игру и, визжа от восторга, кинулись навстречу гостье.

- Тётя Теоларинэ, а ты подарки привезла?

- Тётя Теоларинэ, а помнишь, мне куклу обещала?

- А мне лук, почти настоящий!

- А мне колечко!

- А я заказывал сладости из нектара радужных пчёл.

Возбуждённая малышня галдела и восторженно кружилась вокруг высокой стройной девушки с серо-голубой кожей. Та улыбалась, пожимала мальчуганам ручки, девочек целовала в носик.

- Всем всё принесла, как и договаривались, - ответила красавица и указала на репфайдера: - Базирог, разгружайте Мандиру.

Я ничуть не страшился самки ездового дракона. Во-первых, с Мандирой мы уже давно знаком; во-вторых, животное не смело ослушаться саму "королеву клинков", стойко терпело любые выходки детворы и не показывало свой свирепый нрав.

Если взрослый гном доставал тёмной эльфийке почти до груди, то я - самый старший и рослый среди мелюзги - дотягивался тёте Теоларинэ до пояса (если встать на носочки). Тем не менее, мы-коротышки сообразили, как избавить Мандиру от тяжеленной поклажи: соорудили живую пирамидку из своих тел, ловко отвязали седельные сумки и, спустя пару мгновений, уже усердно рылись в мешках, распределяя подарки.

Вечером в честь приезда долгожданной гостьи устроили праздничный ужин. Потом родители разбрелись по своим взрослым делам, а серокожая дроу осталась за няньку.

Помимо гномиков, рассевшихся вокруг костра, девушку жадными глазёнками рассматривали и два светлых эльфёнка - мальчик и девочка. Днём, пока их отец вёл торговые переговоры с моим дядей, эти двое подружились со сверстниками из маленького народца. А теперь ещё им выпала счастливая возможность познакомиться с представительницей расы дроу.

Прежде "ушастики" только слышали о тёмных, но никогда не видели вживую. Дети "детей Леса" - как именуют себя светлые эльфы, отметили, что у леди, обитающей в подземельях, непривычные карие глаза, чёрные волосы и иной цвет кожи. Это изумило бело-розовых жителей поверхности, поголовно рождающимися голубоглазыми блондинами. Единственной схожестью с тётей являлись уши: они такие же - длинные и заострённые.

Поначалу эльфятки испытывали небольшой страх - ведь много-много веков назад светлые и тёмные ненавидели друг с друга и долго воевали. Но когда гномики по секрету шепнули гостям, что красавица и есть - та самая легендарная "серая эльфийка", примирившая оба народа, бояться перестали.

- Тетя Теоларинэ, расскажи сказку, - попросила моя младшая сестрёнка.

- Какую?

- Человеческую! - тут же выпалил средний брат и пояснил: - У людей они очень забавные.

- Ну, хорошо, только уговор - после сказки всем спать!

Хитрая гномья детвора дружно закивала головами и, с ехидными личиками, попрятали ладошки со скрещенными пальчиками за спину - теперь, если и обманут, то это не будет считаться.

- А как называется сказка? - снова тоненьким голоском пропищала сестрёнка.

- "Спящая красавица", - ответила тётя Теоларинэ и начала историю:

"Жили-были храбрый король со своей прекрасной королевой. Они были бездетны, и это их очень огорчало. Долгие годы горячо молились они, чтобы Боги послали им ребеночка, и, наконец, королева родила дочь.

По этому поводу устроили пышный праздник и пригласили всех волшебниц королевства (их было семь). Приглашенные магички, по-тогдашнему обычаю, в качестве подарка должны одарить девочку всякими хорошими качествами и пожеланиями.

После того, как волшебницы налюбовались принцессой, они отправились на торжественный обед, где в честь знаменательного события, приготовили роскошные угощения. Перед каждой из чародеек поставили золотую посуду, усыпанную бриллиантами и рубинами. Рядом положили великолепные золотые ложки, вилки и ножи.

Когда семеро магичек уселись за стол, в зал вдруг вошла восьмая - старая-престарая колдунья, которую не пригласили, потому что считали давно умершей. Более пятидесяти лет она не показывалась из своей башни, и все, естественно, про нее забыли".

- Пф, что такое пятьдесят лет? - усмехнулся маленький эльфёнок. - Это совсем не повод для предания забвению.

- Не забывай, что это эльфы живут многие тысячелетия, а век людей гораздо короче, - объяснила тетя Теоларинэ малышу.

- Ах, да, извините, - это же человеческая сказка. Пожалуйста, рассказывайте дальше.

- "Король с королевой посадили старуху за стол. Но золотой тарелки и остальных столовых приборов больше не нашлось, так как их изготовили строго по количеству приглашенных волшебниц. Поэтому старухе поставили серебряную посуду.

Старая ворчунья страшно обиделась на это и пробормотала сквозь зубы:

- Хорошо же, они у меня поплатятся...

Самая молодая магиня, сидевшая рядом, услышала ее бормотание и сообразила, что ведьма может наделать малютке неприятностей, поэтому она решила последней наградить маленькую принцессу, чтобы, таким образом, постараться поправить то зло, которое колдунья навлечет на малышку".

- Я понимаю, что обычным людям тяжело читать чужие мысли, но разве в целом королевстве не было никого, кто сумел бы узнать о задуманном зле и наказать старуху? - теперь уже перебила маленькая эльфочка и недоумённо посмотрела на легендарную дроу.

- Конечно, был, лапка, но ведьма носила необыкновенно мощный защитный амулет на шее, через который даже маги Разума не в силах были пробиться и узнать правду.

- А-а-а, тогда понятно, - удовлетворенно кивнула девочка.

- Так вот, - продолжила серо-кожая сказочница. - "Наконец волшебницы начали награждать маленькую принцессу разными качествами. Первая пообещала, что она будет красивее всех на свете..."

- Как эльфийка? - снова уточнило остроухое чадо.

- Почти.

- Хороший подарок, - оценил эльф-братец.

- "... Вторая - что умнее дочки короля трудно будет сыскать девушку".

- Ух-ты! Здорово! - теперь обрадовались гномики. - Значит, она сможет придумать нечто такое, до чего конкуренты никогда не догадаются, и быстро заработает кучу денег?

- Она же и так принцесса - значит итак богатая! - заспорили девочки.

- Тише, не шумите! Ваш галдёж мешает, - шикнул я на младших. - Продолжайте тётя Теоларинэ.

- Спасибо, Базирог. "Третья дала принцессе доброе сердце. Четвертая и пятая наградили искусством танца и соловьиного пения. Шестая - даром игры на всех, без исключения, музыкальных инструментах.

Затем дошла очередь старой колдуньи. Злорадно ухмыляясь, она прошипела:

- Принцесса проткнет себе палец веретеном и умрет тот же час!

От этого ужасного предречения все безудержно заплакали. Но тут седьмая добрая волшебница выкрикнула:

- Не плачьте, дорогие гости и вы, король с королевой! Увы, я не могу отменить слова старой карги, но в моей власти немного изменить её предсказание. Когда принцесса проткнет себе палец веретеном, она не умрет, а уснет глубоким сном ровно на сто лет. Пока однажды не придет молодой принц и не разбудит её".

- Уф, ну это не страшно. Что такое сто лет? - спокойно прокомментировали эльфята.

- "Несмотря на это обещание, король издал указ, запрещающий всем в королевстве пользоваться прялками под страхом смерти. Не разрешалось даже просто держать их дома.Однако отчаянный родитель не ведал, что обычный смертный не способен победить волшебство.

Минуло пятнадцать годков. И вот однажды юная принцесса решила обследовать все комнаты и закоулки в огромном отцовском замке. Взобравшись на самую верхнюю башню, в одной крохотной, покрытой паутиной комнатке она нашла маленькую старушонку, которая, улыбаясь, пряла веретеном пряжу.

- Здравствуй, Бабушка! Ой, а что это такое у тебя в руках?! - воскликнула принцесса. - Покажи мне, пожалуйста, эту вещичку.

- Это веретено, мое золотко, - сказала старушка, которая давным-давно не выходила из своей каморки и слыхом не слыхивала о старой колдунье, зловещем предсказании и королевском указе. - Возьми посмотри, ежели интересно.

Как только принцесса взяла веретено в руки, то тут же уколола им палец и замертво упала на каменный пол комнаты.

- На помощь! - На помощь! - закричала перепуганная старушка. Все королевские слуги вмиг сбежались к ней, но было уже поздно.

Изо всех сил старались оживить принцессу: вызывали магов Жизни, некромантов, читали свитки воскрешения, клали на голову холодное льняное полотенце, подносилинюхательную соль к носу, брызгали в лицо розовой водой - все тщетно.

Король понял, что пророчество старой ведьмы все-таки сбылось. Он приказал отнести принцессу в лучшую дворцовую комнату, одеть в необыкновенно красивое платье и положить на кровать из парчи, золота и серебра.

Волшебный сон не нарушил красоты принцессы. Ее губы алели, как розы, зубы были белы, как кораллы, и свежи, как лепестки лилии, спокойное ровное дыхание показывало, что она не умерла, а просто уснула.

Волшебница, которая спасла жизнь королевской наследнице, в тот роковой день находилась далеко от дворца. Но гномик-скороход в семимильных сапогах тотчас же принес ей известие о несчастье, и, не прошло получаса, как кудесница телепортировалась в замок.

Король рассказал доброй волшебнице все по порядку и поинтересовался, правильно ли он все сделал.

- Принцесса очень огорчится, когда проснётся через столько лет, не найдёт вокруг себя слуг и увидит только пустой замок, - сказала добрая фея. Я не могу допустить этого.

Своей волшебным жезлом она коснулась и усыпила всех, кто находился в замке: фрейлин, гувернанток, горничных, дворецких, поваров и поварят, охранников и пажей, конюхов, лошадей в конюшнях, кучера и даже маленькой любимицы принцессы - собачки Конфеты, которая лежала рядом с хозяйкой на кровати.

Король с королевой, которым требовалось управлять страной, поцеловали на прощанье дочь и ушли жить в другое место. А добрая фея окружила замок дремучим лесом, зарослями колючего терновника, и поставила защитный магический купол, чтобы никто не посмел нарушить раньше времени вековой сон принцессы и ее подданных.

Прошло сто лет. Однажды молодой сын короля соседнего государства, охотился в этих местах. Вдруг высоко подняв голову, он увидел в центре дремучего леса верхушки каких-то старинных башен. Принц начал расспрашивать проживающих в этих местах людей и получил на свой вопрос тридцать разных ответов. Один сказал ему, что это место сборища ведьм, где они празднуют свой шабаш; другой уверял, что там обитают эльфы; третий - что гномы - маленькие умелые человечки; четвёртый - что там прячется огромный голодный тролль.

Только один совсем древний старец поведал:

- Когда я был совсем маленьким ребенком, то слышал от отца, что в том замке спит необыкновенной красоты принцесса. Фея усыпила ее на сто лет, и только какой-нибудь смелый принц сможет ее разбудить.

Молодой королевич поверил старцу и воскликнул:

- Какое интересное приключение ждет меня! Вперед, к счастью и удаче!

И, помчавшись к замку, пришпорил коня. Жажда любви и славы придавала храбрости. Подъехав совсем близко к дикому лесу, королевич собрался пробираться через преграды. Как вдруг защитный магический купол исчез, а колючие заросли терновника расступились сами собой, давая дорогу.

Принц направился к замку, и заросли тут же сомкнулись у него за спиной, купол вновь активировался, не давая никому больше возможности следовать за ним".

- Это ж сколько маны потратила магичка, чтобы скастовать подобное заклинание? - прикинул масштабы затрат волшебной энергии и весьма удивился слушающий сказку эльфёнок. - Разве человеческие кудесники обладают такой силой?

- О, дружок, люди хоть и живут короткую суетливую жизнь, но в течение неё успевают невероятно быстро такому научиться, что иногда догоняют по знаниям эльфийских архимагов. Так вот, слушайте, что произошло потом:

"Вскоре принц вошел во дворец и ужаснулся. В полной тишине кругом спали люди, которых сон застал в самых естественных позах: кто-то пировал, кто-то поднимался по дворцовой лестнице, кто-то вышивал или читал. Кто-то танцевал, кто-то наклонился понюхать цветок, да так и простоял сто лет. Даже капли фонтана на центральной площади замерли и повисли в воздухе.

Пройдя дальше, принц вошел в золотую комнату и остановился в изумлении. На затканной серебром парчовой кровати спала сказочной красоты принцесса. Смущенный и очарованный такой прелестью, королевич присел рядом".

- Так она всё-таки эльфийка? - не понял голубоглазый мальчик.

- Почему? - изумилась тётя Теоларинэ.

- Вы же сказали, что девочка станет красивой почти как мы. А описываете принцессу, словно она прекрасна, как настоящие эльфы.

- Но принц же тоже человеческий! А для людей их женщины - самые красивые!

- Не может быть! - не поверило дитя детей Леса.

- Так же как и для гномов наши мамы, - в один голос подтвердили сестрёнки Базирогаи и обиженно добавили: - А люди про них говорят, что слишком толстые и страшные.

- Они же не понимают, что главное в жене, чтобы зад был большой - так легче детей рожать, и чтоб сила была - мужу в кузнице помогать, - со знанием дела пояснил я.

- Ух-ты, Базирог! Откуда у тебя такие сведения? - задорно улыбнулась тёмная эльфийка.

- Подслушал, как дядюшка, после бочонка пива, папе расхваливал достоинства тётушки.

- Понятно. Видите, дети - у каждого народа свои понятия о красоте.

Малыши успокоились и вновь уставились на рассказчицу:

- А что случилось после, тётя Теоларинэ?

- "И вот, наконец, сбылось предсказание доброй феи, и принцесса, ровно через сто лет, проснулась и открыла глаза:

- Как же долго я вас ждала, мой милый принц, - прошептала она.

В восхищении от этих слов, от ее красоты и от необычности всего происходящего, королевич понял, что полюбил принцессу больше жизни.

Постепенно все в замке начало оживать, всякий принялся за свое дело, и вошедшая в зал фрейлина объявила:

- Обед подан!

Королевич помог принцессе подняться. Он ни словом не обмолвился, что её роскошное платье уже давно вышло из моды и выглядит очень нелепо. Но даже в этом старомодном наряде девушка смотрелась лучше самых модных красавиц в мире.

В красивой дворцовой комнате они пообедали. Принца очаровали старинные кушанья и музыка, мелодию которой он помнил с детства. После обеда священник обвенчал молодых.

На следующий день принц отправился домой к родителям. Он решил сохранить от них приключение в секрете, поскольку его мать была злой женщиной. Она лишь постоянно крутилась около зеркала, любуясь своей неувядающей, несмотря на годы, красотой. Жена короля терпеть не могла молодых и симпатичных, поэтому набирала слуг только из старух и уродин. А ещё поговаривали, что королева - не родная мать принцу, а на самом деле орка-людоедка, изменившая внешность с помощью магического амулета. Она отличалась вспыльчивостью и ненавидела, когда сын делал что-то, не спросив предварительно у нее совета. Поэтому юноша сказал, что заблудился на охоте и провел ночь в избушке лесника.

Прошло ещё два года. Принц тайком посещал принцессу, и никто ни о чем не догадывался.

Но вскоре умер старый король, и сын унаследовал трон. Став самым главным в государстве, он объявил о женитьбе, и с пышной церемонией перевез молодую королеву в замок. Девушка сразу не понравилась матери, потому что своей красотой затмила её. Такого терпеть злая женщина долго не могла, поэтому задумала, при случае избавиться от сыновней избранницы.

Некоторое время спустя, следующим летом, молодой король отправился в поход, а матери поручил управлять государством в его отсутствие.

Как только он уехал, старая королева тотчас приказала отвезти невестку в лес, привязать к дереву и оставить на съеденье волкам".

- Эх, жаль, что принцесса не светлая эльфийка. Тогда бы животные её не тронули - потому что они любят нас, - вздохнула остроухая девочка.

- Или была бы хотя бы дроу - их звери тоже не кусают, потому что ужасно боятся, - дополнил я и посмотрел на повествующую: - Ой, извините, тетя Теоларинэ, не хотел вас обидеть.

- Не стоит извиняться, Базирог. Я не обижаюсь на правду.

- А и что случилось дальше? - спросила одна из гномочек.

- Волки разодрали принцессу, молодой король, когда узнал, умер от горя, а мать-орк его тут же съела, - борясь с зевотой, ответила "серая эльфийка".

- Какой ужас! - воскликнули девочки.

- Дурацкие у людей сказки, - подытожил эльфёнок.

- И как нам теперь спать, после такой сказки? Надеюсь это шутка? - спросил я, помня, что тетя Теоларинэ частенько использует подобный приём. Хитрость эльфийки заключалась в том, что дети сначала резко возбуждаются, а после того, как выяснят, что она пошутила, мгновенно успокаиваются. В результате моментального перепада настроения, и проявления бури эмоций, организм выделяет много энергии, и малыши быстро засыпают.

- Ну конечно, Базик. Просто проверяю: кто уже спит, а кто ещё нет.

- Да я после такого вообще теперь не усну, - пробурчал мой братец.

- Ладно, простите меня за эту шутку и слушайте, продолжение приключений:

"Хищники не успели добраться до молодой королевы, потому что в тот момент, когда её привязывали, девушка догадалась набрать полные лёгкие воздуха. И, как только слуги злой свекрови скрылись, она выдохнула, и верёвки ослабли. Легко выпутавшись, красавица решила отправиться в свой прежний замок и дождаться там мужа. Но заблудилась".

- Ха-ха-ха, - закатились эльфята. - Заблудилась в лесу! Вот умора!

- Эй, ушастики, она же человечка, - напомнил я им.

- Тьфу, точно, - сразу погрустнели брат с сестрой, а тетушка Теоларинэ продолжила:

"Шла она шла, и наткнулась на тропинку, которая вывела к чудесной полянке с большим бревенчатым домом, расписанным невиданными узорами.

Девушка обрадовалась и постучалась. Никто не ответил. Тогда она толкнула дверь. Та оказалась незапертой и незваная гостья вошла внутрь. Неизвестные хозяева непонятно куда подевались, зато оставили после себя невиданный беспорядок.

"Ну что ж, я хоть и бывшая принцесса, однако к работе не чуждая", - подумала молодая королева и принялась за уборку.

Через три часа дом сиял от чистоты. А хозяева всё не возвращались.

"Значит, в дальнюю дорогу отправились, вернутся - сильно проголодаются", - решила девушка и начала готовить ужин. И только-только закончила и накрыла на стол, как услышала топот копыт.

Выглянув в окошко красавица увидела семерых бородатых широкоплечих мужчин на конях".

- Гномов что ли?! - обрадовалась большая часть малышни.

- Ну а кого же ещё! - не стала разочаровывать их тёмная эльфийка.

- Ну-ну, и что наши? Помогли отыскать её дворец и отомстить злюке?

- "Девушка не видела прежде представителей маленького народца и поэтому сильно испугалась, спряталась за шторой и затаила дыхание.

Гномы зашли, увидели, что кто-то навёл порядок в их доме, приготовил вкусно пахнущее угощение и удивились.

- Кто же это пожаловал к нам в гости? - спросил первый у выпирающей из-за шторы фигуры.

- Не бойся, мил человек, видим, что ты пожаловал не со злом, по сему не обидим, - сказал второй".

- А как это они определили через ткань, что там прячется именно человек, и что он милый? - поинтересовался эльфёнок. - Или девушка была красивой, но глупой - поэтому спряталась за тюлевой занавеской?

Гномята заржали.

- Крайтис, хватит уже перебивать, - ткнула брата в бок остроухая сестрёнка и пояснила: - Штора просто не доставала до пола, и хозяева увидели чернокожие щиколотки. Вот так и догадались. Что вообще фантазия не работает? Думай головой больше, иначе мечта твоя не сбудется, и ты никогда станешь архимагом.

- Бу-бу-бу, - ответил эльфёнок, сплёл ручки на груди и показал язык.

Сказочника продолжила:

"- Если ты стар - будь нам отцом, - промолвил третий гном.

- Если молод - братом, - предложил четвёртый.

- Если женщина в возрасте - станем называть матушкой, - сказал пятый.

- Если девица - сестрой наречем, - пообещал шестой.

А седьмой молча подошел и отодвинул занавеску.

- Ух ты ж, какая прелесть, даже несмотря на то, что человек! - воскликнули уже все в один голос.

В общем, молодая королева подружилась с гномами, которые между собой являлись родными братьями, и рассказала свою историю. Те посочувствовали, но, к сожалению, помочь вернуться домой не могли, так как и слыхом не слышали о её королевстве. Наверное, слишком далеко оно находилось. Зато предложили готовить, стирать и прибираться. А взамен разрешили жить у них и постоянно. А еще привозили девушке подарки из рудника, в котором они добывали сапфиры, рубины, алмазы, изумруды и прочие драгоценные камни".

- Типичные гномы! - ухмыльнулся маленький Крайтис. - Наверняка, же знали дорогу, просто решили за бесценок работницу себе прихватить. Вот дельцы!

- Почему это за бесценок? Они же ей камни дарили, - возмутился я.

- А какой от них толк, если она всё равно живёт в лесу? Тем более ещё неизвестно, что там за камни. Уверен, ерунда какая-нибудь, - не унимался эльфёнок, но, получив очередной подзатыльник от сестры, заткнулся.

- "Через четыре дня старая королева достала волшебное зеркало и спросила у него:

- Свет мой зеркальце скажи, да всю правду доложи: на Пангеюшке на нашей, кто милее всех и краше?

Ну а зеркальце в ответ:

- Ты прекрасна, спору нет, но живёт, средь малышей, кто гораздо хорошей!"

И волшебный отражатель показал молодую королеву.

Женщина разозлилась, затопала ногами и приказала слугам принести самый сильный яд. Потом отравила смертельным зельем большую душистую грушу, сняла волшебный амулет, превратилась в страшную орку и отправилась в лес".

- М-да, тяжелый случай: нарциссизм и комплекс неполноценности в одном флаконе, - печально прокомментировал маленький Крайтис. - Страшно, кода такие вот персонажи оказываются у власти.

Тетя Теоларинэ молчаливым кивком согласилась с эльфёнком и рассказала о последующих событиях:

- "С помощью зеркала старая королева быстро нашла дом гномов, дождалась пока те уедут на шахту, затем накинула плащ с огромным капюшоном, скрывающим лицо, сгорбилась и похромала к снохе.

Девушка сразу увидела "поддельную оборванку" и выглянула в окошко.

- Здравствуй, дочка, - прохрипело орочье отродье своим настоящим голосом, чтобы красавица не узнала. - Подай, пожалуйста, нищенке кусочек хлебушка.

Молодая королева оценила габариты старушки и вынесла не кусочек, а сразу целый каравай. Чтобы прокормить такое большое тело нужно много кушать.

- Спасибо тебе, добрая душа, - поблагодарила и немного покашляла для правдоподобности орка и взяла хлеб.

- С вас две серебряных монетки, - улыбнулась "добрая душа".

- Как это?! - опешила орка.

- Знаю, что дорого. Но в округе больше вам не у кого найти еду. Поэтому цены - монопольные, - охотно объяснила девушка.

Орка поперхнулась воздухом уже по-настоящему, потом промолвила:

- Но, я же - нищая!

- А если я буду каждому раздавать за так продовольствие - вскоре тоже стану милостыню просить, - хмыкнула молодка.

- На у меня кроме вот этой груши больше ничего нет. Давай меняться?

- Ой, бабушка, извините, - опомнившись, всплеснула руками девушка и объяснила: - Это сказывается жизнь среди гномов.

- Хе-хе, бывает, - тоже посмеялась старая королева.

- За грушу - только пол каравая! - придирчиво рассмотрев фрукт, тут же выпалила красавица, чем вызвала у злюки нервную икоту. Потом мило улыбнулась и шепнула: - Да шучу я, ничего не нужно! Кушайте на здоровье, бабушка, бесплатно. И грушу тоже оставьте себе.

- Ох, деточка, ну и повеселила же ты меня, - еле выдавила улыбку орка и добавила: - За доставленную радость, всё-таки прими этот вкусный плод в подарок.

- Ну, хорошо, давайте съедим её вместе, - согласилась молодая королева и тут же сунула фрукт орке под капюшон. - Кусайте первая!

-Не-не-не, - затряслась мачеха, стараясь, чтобы груша не попала ей в рот. - У меня зубов нету кусать. Кушай сама!

- Зубов нету? Ладно тогда могу сделать вам пюре! - не унималась "добрая душа". - Подождите, сейчас в дом за тёркой сбегаю. Я - мигом!

Как только девушка скрылась за дверью, орка со всех ног пустилась наутёк.

- Вот же, бабуля, всё-таки перехитрила меня, - посмотрела по сторонам и усмехнулась выбежавшая на порог красавица. Потом откусила грушу. Голова её моментально закружилась, ноги сделались ватными, подкосились, веки отяжелели, сердце остановилось, и девушка уснула мёртвым сном.

Вернувшиеся вечером гномы увидели бездыханную королеву, рядом надкусанное угощение ведьмы, между ними дохлого мышонка и сразу всё поняли.

Грушу сожги, мышонка закопали, а названной сестре соорудили гроб из горного хрусталя. Уложили её туда и обсыпали драгоценными минералами. Тут же выковали золотые цепи и подвесили на них печальную колыбель красавицы в одной из заброшенных штолен - такого углубления в скале, в котором круглый год поддерживается прохладная температура, благодаря которой тело девушки долго сохранится, словно живое".

Старая королева, увидев всё это через волшебное зеркало, очень обрадовалась, но для подстраховки решила уничтожить тело девушки, сожрав его. А то мало ли, вдруг молодому королю снова удастся её оживить?

Под покровом ночи слуги тайно перетащили прозрачный гроб в замок, не забыв при этом набить карманы драгоценными камнями.

Орка позвала повара и приказала ему:

- Подай мне завтра на обед эту спящую красавицу.

- О, Ваше Величество! - в ужасе вскрикнул повар.

- Исполняй! - прорычала королева страшным людоедским голосом. - И не забудь полить ее сверху вкусным соусом.

Бедный повар, видя, что с хозяйкой спорить бессмысленно и опасно, взял большой кухонный нож и пошел к бездыханной девушке. Даже мертвой она была так прелестна и нежна, что повар не смог заставить себя сделать черное дело. Он со слезами выбежал из комнаты, на скотном дворе нашел молодого барашка, зарезал его и приготовил на обед старой королеве. Между тем жена повара спрятала тело бедняжки на сеновале.

Людоедка с большим удовольствием уплетала молодого барашка, приговаривая:

- Никогда в жизни не едала такой вкуснятинки!

Старая карга решила, что когда вернется сын, кажет ему, будто бешеные волки загрызли молодую жену.

На следующий день она прогуливалась по хозяйственному двору, и, проходя мимо сеновала, вдруг увидела, торчащий из травы лоскут знакомого женского платья. Того самого, в котором последний раз видела молодую королеву.

Орка обо всем догадалась, впала в бешенство, оттого что её обманули и зарычала диким голосом:

- Найдите самую большую и глубокую бочку в королевстве! Поставьте ее во внутреннем дворе и к утру заполните ее ядовитыми змеями, жабами и ящерицами. Затем бросьте туда молодую королеву с поваром! Я хочу посмотреть, как они там будут умирать в страшных муках!

На следующий день ведьмины слуги приготовились кинуть несчастных жертв в кишащую извивающимися змеями и отвратительными жабами бочку.

Но внезапно ворота замка распахнулись, и в них въехал вернувшийся молодой король.

- Э-э, а что это у вас тут происходит?! - воскликнул он в изумлении.

Никто не посмел сказать правду, все стояли молча, потупив взоры. Тем не менее, старая людоедка поняла, что сейчас обо всех её фокусах станет известно, и со злости, что не добилась своего, прыгнула в бочку сам, где её тут же разорвали на части отвратительные мерзкие твари.

Король поначалу опечалился, а потом, узнав всю предысторию, загоревал пуще прежнего от того, что потерял молодую жену. Рыдающий и обнимающий мертвую красавицу он корил себя за то, что оставил её без присмотра и просил прощения.

В сердцах, не понимая, что делает, он целовал руки, шею, глаза, лоб, щеки возлюбленной. А когда дошёл до губ, та вдруг неожиданно заморгала и... ожила!"

- Потому что случайно наткнулся на скрытый деактиватор ведьминого заклинания? - поинтересовался любознательный остроухий малыш.

- Нет, Крайтис, потому что любовь - сильнее самого сильного зла и могущественнее самого могущественного колдовства! Подрастешь, поймешь. - с улыбкой ответствовала тётя Теоларинэ и завершила своё повествование:. - В итоге, радостный король стал жить счастливо со своей прекрасной женой, которая нарожала ему потом пятерых очаровательных деток.

- Да, интересная сказка, - сказал эльфёнок. - Только все равно какая-то странная.

- Чем же, малыш? - вскинула вверх брови дроу.

- Например, почему люди считают змей, жаб и ящериц отвратительными и мерзкими? Они ведь созданы Природой! А все её творения - совершенны!

- А подлые слуги ещё и нажились, стянув из гроба камешки, - вздохнула и поделилась своими впечатлениями гномочка.

- Нет, - возразила серокожая гостья. - Их поймали за сбыт поддельных драгоценностей и надолго заточили в темницу.

- Ага! - обрадовался Крайтис. - Выходит, я оказался прав, говоря, что молодой жене короля дарили ерунду всякую.! Гномы - есть гномы: если можно обдурить - они обязательно воспользуются ситуацией.

- Да, Крайтис, несмотря на юный возраст, ты уже хорошо разбираешься в особенностях рас, - согласилась сказочница. - Не сомневаюсь, что в будущем из тебя получится хороший архимаг и политик.

- А вот я другое не могу представить, - произнёс я и озадаченно нахмурился. - Как ЖАБЫ в бочке "разорвали на части" ОРКА?!

Взрослая дроу прыснула от смеха, эльфята и остальные гномики подхватили и загоготали, схватившись за животики и дрыгая ножками.

В общем, куда там после такой сказки спать?

Немало пота с тех пор вытекло из моего напряженного тела в кузнях да ювелирных мастерских. И немало эля влилось в мой желудок в тавернах. У меня давно уже выросла борода и живот. Я очень многого добился в жизни, стал богатым, знаменитым и уважаемым гномом. Но, не смотря на степенность, так и остался неисправимым авантюристом, из-за чего поссорился с лазурным драконом, а тот в наказание отправил меня в параллельный мир.

Однако за четыре с лишним века, проведенных на Пангее, и за последующий девяносто один год заточения на Земле я весьма редко вспоминал сказки тети Теоларинэ. Нет, они мне безумно нравятся! В них полно поучительных примеров, благоприятно повлиявших на мое мировоззрение и воспитавших из маленького Базирога относительно порядочного гнома. В юном возрасте, я знал их чуть ли не наизусть. Но взрослая жизнь и взрослые заботы постепенно отодвинули яркие детские впечатления на задворки сознания.

Последний раз "Спящая красавица" и о другие истории Серой эльфийки выплывали из забытья лет шестьдесят-семьдесят назад. Когда на глаза мне попалась брошюра со сборником местных сказок, и я, к величайшему удивлению, обнаружил в земной книге знакомые сюжеты. Конечно, их немного переделали и адаптировали под реалии данной планеты, но без сомнения, что это были именно те сказки!

Не знаю, как такое случилось. Вряд ли Братья Гримм, Ганс Христиан Андерсен, Шарль Перро, самая знаменитая няня (имею ввиду глубокоуважаемую Арину Родионовну, в не смазливую фифу из некогда популярного телевизионного сериала) и остальные творческие личности путешествовали между вселенными. Вероятнее всего, еще в эпоху расцвета земной магии и драконов, кто-нибудь из проводников или странников из нашего мира побывал тут и пересказал эти истории земным авторам или их знакомым. Ну а дальше, все развивалось по схеме, похожей на нашу с Джоном Толкиным.

Однако, если тогдашняя причина была ясна, то к чему всё вспомнилось сейчас, совершенно не понимаю. А ведь это уже третий случай на неделю.



Глава 3

Агент ГРОЗы Андрей (позывной "Песок")

- Ну а теперь, как говорится, лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать, - загадочно улыбнулся Сергей, сделал непонятный пас рукой, словно лопнул невидимый мыльный пузырь либо нажал одному ему только зримую кнопку виртуального меню и крикнул кому-то в сторону комнаты с закрытой дверью: - Входите!

И они вошли. А у меня дыхание спёрло:

"Ёкарный бабай!!! Так они все-таки существуют!"

Честно говоря, не смотря на имеющиеся улики, до последнего думал, что парень псих и вешает нам тут свои шизоидные бредни, а мы, как лопухи позволяем себя дурачить этой лапшой, длинной такой, наваристой, да еще и конспектируем рецепт её приготовления.

На всякий случай, ущипнул себя. Боль чувствую. Значит, стоящие прямо передо мной гном, светлая эльфийка и мужчина дроу, к сожалению, не галлюцинация.

А впрочем, почему "к сожалению"? Может все-таки к счастью? Ведь, теперь мне точно светит путешествие в другой мир! Пуская опасное, но с нашей профессией к опасностям не привыкать, но ведь и до жути увлекательное. И я, в числе первопроходцев, живой легендой стану! Вот будет что внукам рассказать (если, конечно, они у меня когда-нибудь появятся, и если к тому времени снимут гриф "Совершенно секретно" с нашего задания).

А вот, кстати, о внуках. Перед тем как их заводить, неплохо было бы сперва женой обзавестись. Или, как раз, там и поискать себе подходящую пару? Гы, из эльфиек. А что, судя по слухам, они все - ослепительные красавицы. Как эта. А еще никогда не стареют и не толстеют! Гордые правда, и не особо жалуют людских мужиков. Однако Серега вон, очаровал-таки ушастенькую, да не абы какую, стервец. Чем я хуже?

Тарасов сделал паузу в десяток секунд для того, чтобы мы своими вылупленными шарами могли повнимательнее рассмотреть инопланетян и подобрать отвисшие челюсти, затем изрек:

- Знакомьтесь, - жители Пангеи: Базирог, Ёлифрэль и Ролтрилтар. И, предвосхищая ваши следующие вопросы, ребята сейчас, помимо необычной внешности, продемонстрируют нам кое-что интересное из своих умений.



Агент ГРОЗы Тимур (позывной "Тим-Тим")

Пангейцы оказались истинными джентльменами и первой "бросили на амбразуру" даму.

Сережка тоже отступил на задний план, но по мере выступления эльфийки, делал пояснения.

Сперва остроухая особо не заморачивалась. Просто щелкнула пальцами, и в воздухе возник светящийся шарик размером с апельсин и мощностью ватт сорок-пятьдесят.

- Заклинание школы огня, - прокомментировал Тарасов.

Следующий щелчок и яркий комок сжался до размеров вишневой косточки и послушно сел волшебнице на ладонь. Ещё щелчок, и "вишневая косточка" отправилась к стоящей на подоконнике свечке и воспламенила её.

Часть завороженных зрителей не выдержала и разразилась аплодисментами.

Эльфийка благодарно поклонилась и сотворила новое чудо. Теперь свечка резко, насколько это было возможно, чтобы не затушить фитилек, взмыла вверх и помчалась к нам.

- Левитация, - сообщал Вотар.

Далее скорость предмета уменьшилась, и он по очереди плавно облетел каждого агента. После чего вернулся к хозяйке и завис над ее левым плечом.

Потом леди из фэнтези на расстоянии с клацаньем подобрала челюсть негру и взъерошила волосы китаянке, а Серега пояснил:

- Телекинез.

После эльфийка улыбнулась, подмигнула мне и поманила меня пальчиком.

- Подойди! - перевел Тарасов.

Я встал, сделал шаг, ведьма пролепетала что-то не по-нашему, а я замер, не в силах пошевелиться. Ноги мои будто прилипли к полу, а все тело пробрал жуткий холод.

- А это - "ледяные оковы"...

После снятия с меня оцепенения, Елифрэль применила приёмы подчинения воли. Посредством гипноза она заставила одного из американцев постоять в позе ласточки, помяукать, полаять, поквакать, прокукарекать, несколько раз присесть, отжаться. Затем ввела того в гипнотический транс и стерла все воспоминания за последние пять минут.

Завершающим номер выступления светлой эльфийки был связан с чтением мыслей. Девушка, посредством уже знакомых нам левитации и телекинеза разорвала парящий в воздухе чистый альбомный лист на четырнадцать частей и "раздала" их нам (если так можно выразиться, на самом деле бумажки сами подлетели к каждому агенту). Потом магичка попросила быстренько набросать какую-нибудь зверушку, особо не заморачиваясь с деталями, лишь бы существо было угадываемое, а когда управимся, велела перевернуть клочки картинками вниз.

- Это чтобы, когда она угадывать будет, кто кого нарисовал, мы могли сверить, - пояснил Сергей.

Примостившаяся подле меня китаянка умело намалевала мамонта. Командир штатовской группы - койота. Остальные - не знаю. Ну а я схитрил и породил сразу двух: кенгуру и утконоса.

Почти все уложились в отведенные три минуты, перевернули листочки тыльной стороной вверх, а кое-кто, для пущей надежности, даже прикрыл их ладонями. Лишь только Песок, старательно сопя позади всех, творил своё художество.

Красавица терпеливо ждала. А когда, спустя еще три минуты, подгоняемый нервными шепотками и толчками сидящих по бокам сослуживцев, старлей наконец-таки прекратил творить, то именно с него эльфийка и начала:

- На твоей картинке, Андрей, изображена пятнистая кошка. Судя по поджарому телосложению, она похожа на гепарда. Хотя, если учесть, что данное животное, затаилось в ожидании добычи не где-нибудь, а высоко на дереве, то оно - скорее ягуар. Однако, даже не смотря на то, что ты вместо коротенького обрубка приделал существу длинный ягуаровый хвост и забыл нарисовать на кончиках ушей кисточки, все же это - рысь, поскольку именно рысь ты и загадал.

- В-верно, - слегка заикнувшись от изумления, ответил Песок и представил продукт своего шестиминутного созидания на всеобщее обозрение.



Сергей

- Майкл - черно-белая вонючая белка, Вячеслав - длинношеее парнокопытное в крапинку, Антон - ящерица в плоском костяном панцире, Пирс - пустынный грызун-попрыгунчик...

Разумеется, Ёлифрель прекрасно знала и скунса, и жирафа, и черепаху, и тушканчика, и весь остальной животный мир нашей планеты. Это она специально так прикалывается, обзывая их чудно. Для антуража. Ну и заодно, следовала моей просьбе обратить демонстрацию умений не в угрожающе-запугивающее бряцанье мускулами, а направить всё в мирное дружественное русло, обаять, потратить симпатическую энергию на сближение и лучшее взаимопонимание с представителями иной цивилизации.

Забавно было наблюдать, как очередной раз вытягивались физиономии у, казалось бы, уже уставших удивляться, спецов. Потому что Ёль, не только безошибочно называла представителей фауны, которых ребята попытались отобразить в своих "шедеврах", но и обращалась к авторам "произведений искусства" по именам. А ведь до сего момента, далеко не все они были ей знакомы.

- Джон - тощий луговой пёс, Ю, э-эм, - дойдя до азиатки эльфийка запнулась и сосредоточено нахмурилась.

Я тоже напрягся. Неужто опять уперлась в природный мыслещит китаянки? В такой ответственный момент, блин. Повисла гнетущая тишина.

- Ю - лохматый слон с гипертрофированными бивнями! - наконец-то победно идентифицировала магичка мамонта, и я облегченно перевёл дух.

Последним был капитан Тимирязев. Светлая шагнула к нему и тут же погрозила пальчиком:

- Ай-ай-ай, Тимур, я же просила одну зверушку!

- Извините, - повинился Тим-Тим.

- Ладно, на первый раз прощаю, - пошутила (или нет?) уроженка Пангеи. - У тебя - огромный сумчатый заяц и бобер с птичьим клювом.

- Совершенно верно, - подтвердил землянин и показал свой рисунок.

После Ёль на "арену" вышел Ролтрилтар. И, надо отдать ему должное, выступление дроу-воина, не смотря на скептические ожидания, если не затмило собой выступление магички, то, как минимум, было не менее грандиозным и впечатляющим.

Эльф нарочито неспешно протянул руку к кухонному ножу. Агенты заерзали в нетерпеливом ожидании. А Рол, подлец, позевывая, просеменил к той же все еще горящей свечке, вяло взмахнул пару раз над фитилем и принялся придирчиво осматривать лезвие столового прибора, как бы выясняя, достаточно ли то острое.

Шпионы-разведчики жадно пялились на темного, боясь упустить малейшее движение и строили догадки. В чем же соль предстоящего номера? Как он продолжится?

Только прозевали они уже! Заранее зная, чем остроухий собирается поразить народ, я включил на запись видеокамеру. А потом нажал на стоп и вывел записанную информацию на монитор ноутбука.

Ха-ха-ха, видели бы спецы свои ошалевшие рожи, когда в режиме многократного замедления проигрываемого файла выяснилось, что дроу совершил отнюдь не пару вялых взмахов, а провел целую серию очень-очень-преочень быстрых, хирургически выверенных движений, и рассек парафиновый цилиндрик на четырнадцать абсолютно равных по толщине шайб. При этом свеча не погасла, а части "колбасной нарезки" так и остались стоять столбиком.

Второй этап интермедии Ролтрилтар также посвятил феноменальной ловкости остроухой расы. Только теперь в выступлении он задействовал зрителей и заблаговременно спущенный с чердака старый велосипед.

Один доброволец из зала по просьбе эльфа должен был встать на колено у перевернутого вверх тормашками "железного коня" и с максимально возможной скоростью крутить рукой педаль. Второму из вызвавшихся помощников велено было наугад назвать четыре числа в диапазоне от единицы до тридцати двух.

Давно не смазываемая цепь протяжно заскрпела, но, тем не менее, заднее колесо завращалась довольно быстро. Утратившие блеск спицы слились в тускло помигивающий полупрозрачный диск, а затем и вовсе стали неразличимы людскому глазу. Только вот, замечу, что именно людскому глазу, а вовсе не эльфийскому зрению.

- Восемь, двадцать пять, семнадцать и три, - изрек ассистирующий агент.

Рол тут выполнил пять молниеносных движения (поочередно два раза правой и три раза левой рукой). Раздался слабый металлический звон, велосипед чуть пошатнулся, а в кулаках у дроу оказались зажаты спицы, которые темный победоносно поднял вверх и обратился к. вращающему педали человеку:

- Всё, Роман, достаточно, можно останавливать.

- Как всё? - изумлённо заморгал Джон. - Так, а в чем же суть?

Эльф улыбнулся, остановил колесо и пояснил, указывая на пустые отверстия в диске заднего колеса:

- Посчитай порядковые номера дырок, начиная от вентиля.

Американец не то чтобы сомневался, но для успокоения души решил проверить. Прищурился, задергал в воздухе указательным пальцем и спустя полминуты беззвучного шевеления губами подтвердил:

- Да, все правильно. Вырваны третья, восьмая, семнадцатая и двадцать пятая спицы.

- Удивительно, но не идеально, - с ехидцей заметила Ю Ли.

- Почему это? - нахмурилась Ёль.

- А потому что он пять попыток сделал. Выходит разок промахнулся, - ответила китаянка.

- Ничего подобного! - возразил довольный собой эльф. - Просто я еще и колпачок на ходу открутил.

Окончил пангейский супер-боец впечатлять земных супер-бойцов демонстрацией умения отнюдь не воинского, зато присущего всем, без исключения, взрослым особям расы остроухих. Речь об эльфийской родовой магии.

Естественно, чтобы обошлось без негативных последствий, дроу нуждался в светлой ассистентке, поэтому попросил Ёль вновь вернуться на "сцену".

В качестве подопытной крольчихи выбрали агента Ли. Потому что она - китаянка, узкоглазых на нашей планете итак предостаточно, и на тот случпй, если эксперимент не удастся, то азиатку-Юльку будет не так жалко. Шутка! Просто она - женского пола, а на дамах эффекты старения и омоложения проявляются более заметно, да и смотрятся эффектнее.

Чтобы и восточной красавице были видны происходящие с ней метаморфозы, я принес из ванной большое зеркало, встал напротив девушки и предупредил:

- Главное, стой смирно, не бойся и терпи, что бы с тобой не вытворяли.

- Звучит интригующе, соблазнительно, но одновременно и как-то пугающе, - вымучив улыбку, призналась Ю.

- Не волнуйся, это скорее щекотно, нежели больно. А всё страшное, что сейчас с тобой произойдет, я смогу обратить вспять. И даже с процентами верну. Будешь не как двадцатишестилетняя дама выглядеть, а как девятнадцатилетняя девица, - пообещала Ёлифрэль.

- Ну вот, спасибо огромное, теперь все узнали мой настоящий возраст, - с шутливым укором смутилась "крольчиха".

- Ага, Юлька, да ты у нас - старушка, оказывается, - тут же воспользовался компрометирующей информацией и не смог сдержаться, чтобы не подтрунить над коллегой Песок.

- Двадцать шесть?! - изумился Тим-Тим. - Юль, не слушай его. Человеку столько лет насколько он выглядит! Я, например, вообще, глядя на тебя, тихо офигевал. Дескать, китайцы совсем обалдели - детей несовершеннолетних в агенты вербуют. Предполагал, тебе максимум семнадцать. Честное слово! Лишь здравый смысл подсказывал, что такого попросту не может быть. Хотя нам всем здесь уже не раз доказали, что опираться на здравый смыл - ошибочная тактика.

- Спасибо за комплимент, - кокетливо опустила ресницы девушка.

- Ладно, начнем уже! Замри! - скомандовал темный эльф, на миг прищурил глаза, будто прицеливаясь, и прошептал заклинание: - Мори Заур Зэр Харонус!

Перейдя на магическое зрение, я увидел, как энергетический поток, извиваясь и пульсируя, устремился от человечки к дроу. Из центра живота Ли, словно через какую-то вампирскую пуповину, жизненные силы перетекали к Ролтрилтару и жадно поглощались его телом.

Для зрителей, обладающих лишь обычным зрением, изменения во внешности эльфа заметны не были. Действительно, что такое плюс-минус сорок-пятьдесят лет для существ, долгие века остающихся вечно молодыми? А вот короткоживущей землянке отнятые полсотни годков видок подпортили.

Еще минуту назад пышущая здоровьем розоватая кожа китаянки утратила свежесть, побледнела и сморщилась. Прекрасное округлое лицо стало напоминать сушеный чернослив, к тому же его ужасно деформировали выступившие челюстные кости. Задорный блеск в озорных очах заметно потускнел. Да и сами глаза помутнели и глубоко провалились в череп. Щеки обвисли. Количество длинных пушистых ресниц уменьшилось как минимум втрое. Густые черные волосы истончились, передели и поседели. Упругая полная грудь сдулась и обмякла. Мышцы одрябли. От горделивой прямой осанки так же не осталось и следа - в место нее сгорбленная старушечья спина.

Юлька медленно развернула свою обезображенную ладонь, взглянула на скрюченные дрожащие фаланги и заунывно так, потому что задорный звонкий голос также исчез, проскрипела:

- Фу, какая мерзость. Это сколько же мне сейчас лет? Далеко за семьдесят?

Надо отдать девушке должное, держалась она хорошо.

- Нет, тебе по-прежнему двадцать шесть. Но вот биологический возраст организма одряхлел где-то до семи десятилетий, - проинформировал Рол и прекратил свою ужасную процедуру.

- Кошмар! Какой кошмар! - прошамкав, запричитала Юля-бабуля.

На онемевших же от шока лицах парней-агентов читались выражения куда более витиеватые и куда менее литературные.

- А теперь, если не возражаешь, займемся восстановительной терапией, - сказала Елифрель.

- Конечно, конечно. Еще как не возражаю! - тряся серебристой головой, задребезжала азиатка.

- Вита Авел Аэр Аро Тесс! - запустила светлая волшебница процесс омоложения.

Естественно, наблюдение за процедурой обратной старению прокатилась по "зрительному залу" огромной волной облегчения. А непосредственная "виновница торжества" так вообще чуть не разрыдалась от переполнявших ее эмоций, когда ощутила былую силу в мускулах; когда заметила шелковый блеск в своих вновь угольных прядях; когда размытые вдали предметы опять приобрели четкие очертания; когда перестало щемить и, как прежде, ритмично забухало сердце; когда исчез бесконтрольный тремор конечностей; когда пропали пигментные пятна и расправились складки на коже; когда тактильные исследования собственного тела показали, что там, где нужно, присутствуют твердость с упругостью, а туда, где полагается, вернулись чувствительность с нежностью.

- Спасибо, Вам, большущее! - пропела звонким девичьим голоском китаянка, когда все закончилось, и, не удержавшись, крепко обняла эльфийку.

- Ну, что ты, Юлечка! Это мы тебя благодарить должны за помощь, - похлопала Ёль, по плечу прильнувшую к ней землянку.

Глядя на Ли, сопящую и крепящуюся, чтобы вовсе не перейти на плачь, я подумал: "Хм, надо же, а ведь абсолютно непробиваемой казалась. Словно та бездушная машина. И вот на тебе, так неожиданно раскисла".

А капитан Тимирязев с дружественной улыбкой на устах произнес:

- Ох, страсти какие. Да, верно говорят: "чтобы сделать человека счастливым нужно сначала отнять у него что-то нужное, а потом просто вернуть ему это".

- Ну а я, как вы уже догадались, - гном, - выйдя на середину комнаты, приветственно поднял руку Базирог. - Наша раса, прежде всего, славится мастерством. Причем мастерством абсолютно во всем. Хотя определенные предпочтения у нас тоже имеются. Так среди коротышек достаточно большое количество специалистов по торгово-финансовым вопросам, кузнечному делу, профессиональных рудокопов и ювелиров. Но, повторяю без лишних прикрас, и мои друзья не дадут мне солгать, - в любом ремесле, за которое бы мы не взялись, мы стараемся быть лучшими. И таковыми непременно становимся! Видимо, потому что стараемся тоже лучше всех.

Эльфы и я немедленно подтвердили слова Базирога молчаливыми кивками, и тот продолжил свою речь:

- Однако, из всяких правил, как известно, существуют исключения. Например, похвастаться магическими умениями ни у одного гнома не получится, так как наш народ не обладает абсолютно никакими способностями к чародейству в чистом виде. Зато гномы, как никто другой, наделены даром использовать стороннее волшебство и даже заключать его в искусственные сосуды, наделяя тем самым простые предметы различными мистическими характеристиками. Иначе выражаясь, мы изготавливаем лучшие колдовские амулеты самого широкого назначения. И вот я сейчас как раз и собираюсь кое-что их этого вам продемонстрировать.

Наш низкорослик принял из рук Ролтрилтара вырванные из колеса спицы и, не переставая комментировать свои действия, принялся за работу.

- Честно говоря, до последних секунд никак не мог смекнуть, чем бы вас этаким удивить. Да ещё, чтобы сделать это можно было в короткие сроки, по возможности эффектно и более-менее симпатично. Так что, прошу строго не судить, ведь, по сути, происходящее сейчас - чистая импровизация, - признался Базиро. Затем он, ловко орудуя своими гномьими на вид грубыми коряжистыми пальцами, сплел из обыкновенной стальной проволоки необычайно красивый браслет в виде змейки и потрясающее ажурное колечко.

"Оу, узнаю эти узоры!", - мысленно промолвила Теона. - "Это из набора "Речь поколения трех пращуров"! Без золота и самоцветов, конечно, эффект продлится несколько минут, но все равно будет забавно".

"Что еще за набор такой?" - спросил я.

Серая эльфийка пояснила: "Сейчас все присутствующие в комнате смогут говорить только лишь на языках, которыми владели их отцы, деды и прадеды. В общем, гляди, вернее - слушай, и все поймешь".

- Ну что, нравится? - спросил бородач.

- ???????? ?(примечание: "Ах. какая прелесть!") - промяукала по-китайски Юля и, кажется, сама удивилась вылетевшим из собственных уст словам.

- Oh, my God! ka is to beautiful! (примечание: "О, Боже! Как красиво!") - поразился на чистом американском Джон и испуганно прикрыл ладонью рот.

- Як він це зробив? Очам не вірю! (примечание: "Как он это сделал? Глазам не верю!") - без всякого изумления для себя и для других воскликнул на украинском Прокопенко, потому как иначе изъясняться он не мог и до влияния волшебной бижутерии.

- Действительно, великолепно! - подтвердил по-русски Тим-Тим.

Весь остальной отряд также не смолчал и загомонил на аглицком и великом могучем. Кто как, варианты проявления восторга слегка разнились, но общий смыл сказанного был один и тот же.

Отдельно порадовало, что из нестройного шума голосов не удалось вычленить выражения типа "Даст ист фантастиш!" или "Сэ трэ феноменаль!". Показатель, конечно же, не стопроцентный, но, по крайней мере, теперь я стал меньше бояться неожиданных сюрпризов в виде появления в наших интернациональных рядах дополнительных двойных агентов из Франции либо аналогичных немецких шпионов. И без того чересчур многие посвящены в тайну.

Но не обошлось и без эксцессов.

- ... мать! Я ...! Это просто какой-то ... ! ...! ...! ...! (примечание: "Мамочка дорогая! Я восхищаюсь! Это просто чудеса какие-то! Тудыть-растудыть! Так-растак! Трам-парарам! Ничего подобного в жизни не втречал!") - выдал на неизвестном диалекте Песок, до этого не позволявший себе выражаться при дамах, и виновато захлопал глазами. Впрочем, данная реплика поблекла по сравнению со следующей.

"Ву дерр квиа лио хора!" - ментально прокомментировал я и осекся, ибо намеревался подумать что-нибудь на молодежном сленге типа: "Жесть как круто!".

Рыжий мастер, польщенный признанием его таланта, двинулся дальше по реке вдохновения. Орудуя оставшейся не пригодившейся спицей, он отсек от обрубков многострадальной свечки лишнее и изваял четырнадцать крохотных скульптурок. Тех самых зверушек, которых загадывали ранее агенты. Несмотря на миниатюрные размеры, парафиновые фигурки поражали точностью пропорций и детализацией. Спецы радовались, как малые дети, а мы с Легендой довольно долго, переваривая странную фразу, возникшую по моей воле в нашей общей на данный момент голове. Наконец, я робко полюбопытствовал:

"Солнышко, скажи мне, пожалуйста, как полиглот полиглоту, а на каком это я только что языке помыслил?"

Теона прожила две тысячи лет "с хвостиком", и за эти годы, какие-только отдаленные уголки своей планеты не посетила, но, к сожалению, ничего, даже отдаленно напоминающего сказанного мною не слыхала. Вывод: взболтнул я, скорее всего, на каким-то земном наречии. Впрочем, это менее удивительно, нежели б я заговорил на Пангейском.

"Ладно, при случае нужно будет проконсультироваться у Липы - она же у нас как-никак лингвист", - поделился я мыслью с любимой.

"А покамест сам в Интернете поройся", - к великому стыду уроженца технической цивилизации из двадцать первого компьютерного века напомнила мне про существование глобальной сети Серая эльфийка из магического средневековья. Что самое обидное, - ведь совсем недавно пользовался всемирной паутиной для расшифровки записей шамана Дархана.

"Точно! Какая же ты у меня умница!" - похвалил я свою темненькую красавицу.

А наш бородач тем временем продолжал поражать публику. Пока мы с Теоларинэ отвлеклись, коротышка умудрился впарить спецам свечных зверушек ну по ооочень заоблачным ценам! Те агенты, у кого было туго с наличкой, занимали средства у товарищей, умоляли дать им поделки в кредит, предлагали перевести средства альтернативными способами: через мобильные банки и электронные кошельки прямо на счет скульптора.

Я понимаю, что да, его творения великолепны, и что гномья натура - есть гномья натура - от этого никуда не деться. Но ведь и совесть надо иметь!

- Базирог, это что такое?! - возмутился я. И тут же потребовал: - Немедленно верни им деньги обратно!

Рыжий пройдоха виновато улыбнулся и пояснил:

- Вотар, это часть представления. В восковые фигурки вплетены нити магического желания, заставляющие поскорее приобрести эти предмет за любые деньги. С минуты на минуту действие волшебства закончится, и ребята начнут недоумевать, что на них нашло.

Жертвы наваждения очухались, озадаченно зачесали затылки, а хитрец повел проповедь дальше:

- "Зачем я всю эту ерунду купил, да по такой сумасшедшей цене?" Вспомните, как часто, став обладателем какой-нибудь безделицы, вы задавались подобными вопросами? А ведь это - отнюдь не гномьи штучки. Это даже и колдовством с натяжкой можно назвать. Наипростейшая магия нулевого уровня. Всего лишь умение, которое в зачаточном состоянии есть и у многих, даже местных торговцев, и которое те, иногда и не подозревая, на подсознательном уровне успешно применяют. В нашем мире, против подобных чар применяется масса амулетов. У вас, увы, таковых нет. Но зато здесь и уровень воздействия не тот. Однако впредь, друзья, если вдруг ощутите непреодолимое желание завладеть какой-нибудь ерундой, не спешите. Лучше подождите некоторое время, и наваждение рассеется само собой.

Потом Базирог выбрал из толпы трех самых могучих мужчин и самого, ммм.. нет не хрупкого, а, скажем так, самого поджарого парня и обратился к остальным:

- Как вы думаете, кто из этих ребят одержит верх в конкурсе по перетягиванию канатов, а кто окажется лузером?

Вариантов поступило несколько. Если мнения насчет определения фаворита среди трех богатырей разделились, то явного аутсайдера назначили единогласно. По сравнению с медведеобразными русскими коллегами, скромно переминающийся с ноги на ногу щупленький агент из штатовской команды Чарльз Норовски (которого окрестили позывным "Чак Норрис" - за его черный пояс по карате, похожую густую небритость на лице и, безусловно, за созвучие настоящих имени и фамилии с именем и фамилией известного актера-спортсмена), чьи боевые навыки не могли пригодиться в предстоящем состязании, и сам это прекрасно осознавал.

- Да, я вас понял, друзья, - изрек гном, когда споры поутихли и завил: - Но вы все заблуждаетесь. Могу поставить десять к одному, что Чак в одиночку перетянет всех троих.

- И як це може буты? - тут же прозвучал скептический вопрос от Прокопенко.

- А как раз при помощи вот этого ажурного перстенька, сплетенного из велосипедной спицы, - пояснил чудо-ювелир.

- Это как в компьютерных играх что ли? Типа кольца на плюс пять к Силе? - уточнила азиатка.

- Типа того, - улыбнулся в бороду гном. - Правда я его по-быстрому смастерил, потому эффект продлится всего несколько секунд. Но Норовски и их вполне хватит.

Действительно хватило. На наших глазах тщедушный американец одной левой играючи быстренько протащил через всю комнату за, выступающий в качестве каната, капроновый автомобильный трос трех пыхтящих от натуги и упирающихся в пол быков. После того, как действие заряда амулета завершилось, не успевшего отпустить веревку Чака Норриса самого и с той же скоростью проволочили в обратную сторону.

- Здорово! - зааплодировала Ю Ли и задала вполне закономерный вопрос: - А браслет тоже на что-то влияет?

- Ага, - кивнул коротышка. - Он увеличивает проворность. Вот вы удивлялись, как ловко Ролтрилтар считал номера гнезд в вертящемся колесе и вырывал оттуда требуемые спицы. С этой штуковиной любой из вас сможет этот трюк повторить.

- Ух-ты! А можно я? - попросил Песок.

- Почему нет? Держи, - Базирог вручил Андрею предмет обсуждения и завертел педали. - Только учти, у тебя всего пять секунд. Потом восприятие твое вернется в норму, и ты раздробишь себе пальцы. Готов? Итак, давай, выдерни-ка, к примеру, э-э-э... четырнадцатую, двадцатую и тридцать шестую!

Три куска проволоки за пять секунд? Возможно ли такое? Еще как! Довольный Песков уже через четыре секунды победоносно сжимал в кулаке трепыхающиеся стальные стерженьки. А когда рыжебородый "племянник" Теоны нажал на тормоз и зрители убедились, что новые дырки появились именно на четырнадцатом, двадцатом и тридцать шестом местах! Гном принял заслуженные овации с очередной порцией оценок номиналами: "Вау!", "Круто!", "Охренеть!" и "Песец!", но на этом не успокоился.

- Идею для реализации следующего "фокуса" я подчерпнул из детских воспоминаний, - чуть смутившись, улыбнулся Базирог. - Крутящееся колесо велосипеда напомнило мне прялку из сказки о "Спящей красавице". В вашей земной интерпретации эта история выглядит немножечко иначе, но главная сюжетная линия у них идентична. Итак, в качестве волшебного веретена пускай нам послужит одна из неиспользованных спиц. Сейчас только немножечко заострю ее конец.

Гном несколько раз чиркнул напильником и удовлетворенно произнес:

- Да вот так нормально. Юль, хочешь быть подопытной красавицей?

- С удовольствием бы, но лучше все же понаблюдаю за экспериментом со стороны, - заартачилась девушка-агент. - Не то, чтобы не доверяю и в самом деле боюсь проснуться через сто лет.

- Не бойся, над амулетом такой мощности нужно несколько недель корпеть. Ты всего на десять минут уснешь. Да и самой все ощутить разве не интереснее?

- Думаю очень интересно. Но, что я тогда в отчете начальству напишу?

- Да не вопрос! Повторим опыт два раза: и в качестве пробуждаемой и в качестве пробуждающей принцессы выступишь.

- Ну, даже не знаю.

- Давай, соглашайся, Юль, не заставлять же мне, в самом деле, парней целоваться между собой?

- О! Так я еще с кем-то и целоваться обязана буду? - округлила глаза азиатка.

- А как же иначе! Без поцелуя истинной любви не проснешься! - воскликнул рыжий плут.

- Стоп! Ты же только что утверждал, что просто десять минут полежу и все.

- Не просто, а забудешься беспробудным сном, - уточнил гном. - То есть, как бы мы не гремели, как бы не шумели, не дудели, из пушек над ухом не стреляли, не тормошили и ледяной водой не поливали тебя - будешь дрыхнуть.

- Хе-хе, весело, - вырвался нервный смешок у Ли.

- Но если твоих губ коснутся уста парня, то проснешься сразу же. Хоть через три минуты, хоть через три секунды после того как уколешь палец, - закончил объяснение коротышка.

- Хм, чувствую здесь какой-то подвох, - нахмурилась Ю и обвела взглядом коллег. - А разве кто-то из них тут истинно любит меня?

- Ну, на самом деле насчет истинной любви это я слегка загнул. Там тоже очень сложно и долго нужно работать с предметом, - отмахнулся Базик. - Сейчас я лишь запрограммирую проклятие на поцелуй любого мужчины. Или того, кого скажешь.

- А разве нельзя поцелуй заменить, например, на прикосновение к запястью? - упрямилась китаянка.

- Гы-гы, или на щипок за попу, или на щелчок по носу, - с ехидцей подсказал еще пару вариантов Песок.

- Да в принципе можно, - расстроенно вздохнул гном, только это уже не как в сказке получится.

- Да что вы пристали к девушке! - возмутился Тим-Тим. - Не хочет - не надо. Зачем заставлять? Это же не личное дело, можно сказать, почти интимное.

- Хорошо, я согласна целоваться! - вдруг неожиданно легко согласилась Ю Ли. - Пусть моим принцем будет Тимур!

- А почему я? - опешил зардевшийся заступник.

- Потому что ты - самый симпатичный! - подмигнула азиатка.

"Вот шельмец, все-таки добился своего!" - ментально хохотнула Теона.

"Так это он специа-ально затеял?" - понимающе протянул я, хотя по-прежнему ни фига не соображал, в чем заключалась выгода Базирога. - "А зачем?"

"Тьфу, ты балда! - сплюнула в моей черепной коробке дроу. - "Старый сводник заметил, что между голубками возникла искорка, и нашел-таки способ подтолкнуть их навстречу друг дружке".

"А-а, точно. Я же тоже заметил. Мысли другим заняты, вот и туплю маленько".

"И чем же они у тебя заняты?" - промурлыкала эльфийка.

"В первую очередь, конечно же тобой, солнышко!" - верно истолковал я намек. - "А во-вторую - собственным изречением: "Ву дерр квиа лио хора". Блин, кем же все-таки были мои настоящие родители?"

Серая эльфийка, увы, не ведала ответа и на этот вопрос. Да, в общем-то, не особо и ожидал. Раз уж Теоларинэ была бессильна помочь в идентификации языка, на котором вышеупомянутая фраза была, условно говоря, произнесена, то тут тем более.

Зато те, которые в последнее время хранили затаённое безмолвие, впервые за долгие дни вдруг не стерпели и нарушили тишину.



Эфир

Игрок 2. Да ну? Нет! Не может быть!

Наблюдающий. Вот вам и обычный среднестатистический человечек! Так что Земля все-таки - Прамир?

Игрок 1. Пока рано об этом говорить.

Наблюдающий (ворчливо). Как бы не стало поздно.

Игрок 2 (Игроку 1). Ты знал?

Игрок 1. Если бы я знал, разве бы так себя вел с ним?

Коллекционер Душ. Всех приветствую! Кажется, я что-то пропустил?

Наблюдающий. О да!

Игрок 2. Проклятье! Вот влипли!

Наблюдающий. Может еще обойдется?

Коллекционер Душ. Да, что случилось, объясните, наконец?

Наблюдающий. Теперь уже неизвестно, кто является чьей пешкой и в чьей конкретно игре.

Коллекционер Душ. В каком смысле?

Наблюдающий. В самом прямом. Ключевая фигура первого выдала: "Ву дерр квиа лио хора"!

Коллекционер Душ. Ого!

Наблюдающий. Угу.

Коллекционер Душ. Но тогда необходимо немедленно все прекратить!

Игрок 2 (предостерегающе). Да тише вы, он же нас может услышать.

Наблюдающий. Поздно. Он уже нас услышал.

Игрок 1 (с надеждой). Мы же не знали. Может и правда обойдется?

Наблюдающий (обреченно). Если он тот, за кого мы его принимаем, то остальное уже неизбежно. А если нет, то тоже смысла прекращать нет.



Сергей

Демиурги явно обладали необходимой информацией. Только, к сожалению, ничего определенного из их беседы так и не вынес. Даже не смог понять: хорошо или плохо, что я заговорил на тарабарщине. Вроде как напугал высших существ, но каковых теперь от них ждать последующих действий, ни фига не ясно. Короче, заинтриговали эти долбаные творцы миров по полной. Чуть не сломал мозг, размышляя над их словами, но, как уже сказал, ничего путного, кроме как подозрения, что все происходящее - хитрый ход Игрока номер один (как я успел заметить, он - тот еще крендель), в башке так и не возникло.



Глава 4

Цветаниэль





Неужели я жива? Да! Но как? Похоже инстинктивно, на грани потери сознания от недостатка кислорода, все же каким-то чудом сумела вывернуться из цепких вражеских объятий. Более того, кажется, даже умудрилась провести один из вовремя возникших в памяти контрприемов. Тех, которые Вотар и Теона когда-то друг другу демонстрировали, а я была свидетельницей той тренировки. Но так как, в отличие от брата и Легенды, я не имею навыков практического применения антиудущающих упражнений, то данные действия в моем исполнении вышли, чуть кривовато и, как следствие, весьма фатально для существа, пытавшего меня удавить.

Ну и поделом ему! Или ей? В глубине души, надеюсь на то, что это все же кто-то чужой, сумевший каким-то образом принять облик Светки, нежели настоящая близняшка, подвергшаяся магическому внушению и напавшая на своих. Иначе ведь сойду с ума, если узнаю, что собственными руками свернула шею родной сестре. Ой, как она у нее неестественно вывернута. Потому что сломан позвоночник что ли? Б-ррр, ужас какой.

Медленно сползла с бездыханного тела врага. Перекатилась на бок. Опираясь о ствол очень кстати растущего на расстоянии полушага молодого клена, из лежачего положения перешла в сидячее. К жуткой боли в горле сразу же прибавилось головокружение и мерцание темных пятен перед глазами. Несколько ударов сердца не двигалась, затем, превозмогая тошноту, попыталась встать на ноги. Встала. Но при попытке распрямить спину, ни с того ни с сего расшатавшийся мир не дал мне этого сделать, и я снова упала на мертвеца.

- Уркхадал! - вырвалось из моих уст самое грязное орочье ругательство.

Сквернословие и внезапно нахлынувшая злость неожиданно придали силы. А тут еще в поле зрения попала моя окровавленная ладонь и краешек плаща архимага. Уже самостоятельно (без помощи дерева) я подскочила, и, обезумев от горя, принялась пинать ноской под ребра стерву, на счету которой столько смертей! Столько горя. Она погубила сопровождавших нас дроу. Она куда-то спрятала мою сестру. Она хотела прикончить и меня. Но самое главное - она отняла у меня любимого! О, Эвва, как ты могла допустить, чтобы эта тварь его зарезала?!

- Зараза!! Гадина! На! Получай! Получай! Это тебе за Кратиса! Тварь! Получай! На! На! - орала я, давясь слезами.

- Ого! А ты, оказывается, страшна в гневе! - сзади вдруг послышался тоненький голосок, который моментально прервал мою не на шутку разбушевавшуюся истерику. Я обернулась.

Симпатичный длинноволосый эльфенок, в одежке явно с чужого плеча, лет эдак двенадцати отроду, одновременно изумленным, восхищенным и напуганным взглядом взирал на сопящую и дрожащую от ярости меня.

- Скажи честно, если бы у тебя родовая магия не была на нуле, ты бы, небось, несколько раз подряд оживляла и умерщвляла свою несчастную жертву? - осторожно, но не без доли ехидцы уточнил остроухий отрок.

- Что-о? - ну улавливая о чем это он ведет речь, нахмурилась я.

- Я говорю, что, конечно, приятно, когда женщина учиняешь такое тому, кто обидел ее милого. Но, леди, разве подобает издеваться над покойниками...

- Погоди! - перебила я мальца, по-прежнему не соображая, что происходит. - Ты откуда взялся и что тут делаешь?

- Я тут и был.

- Да? И что... все видел?

- Не-а, к сожалению, не всё, - признался ребенок.

Хм, кого он мне напоминает?

- Так, ладно. А ты один здесь?

- Не-а, не один. Вдвоём.

- С кем? - тут же заозиралась я по сторонам.

- С тобой, Цветаниэль, - в конец запутал меня светлый недоросль.

- О как? Так тебе и имя мое известно? А откуда?

- У-у-у, так ты опять что-ли, забыла? - с грустью протянул нагловатый пацаненок.

- Что значит опять?

- Тогда, все ясно, - разочарованно вздохнул собеседник.

- Что тебе ясно? Хватит морочить мне голову! Немедленно отвечай, кто ты такой? Ну?! - для пущей убедительности я грозно топнула. - Где я могла тебя видеть?

Мальчик опять тяжело вздохнул и обиженно буркнул:

- Цветусь, вообще-то я - Крайтис.



Светка

Не знаю, каким-таким заклятием приласкала меня подлая Погода. Но впечатление создалось, что намешала злая колдунья в свой парализующий коктейль все четыре стихии сразу. Ибо в бедной моей головушке сперва случилось семибалльное землетрясение, затем словно бы занялся нешуточный пожар, после него нахлынувшие цунами осели наводнением; а следом будто бы ураган пронесся и окончательно выдул все то, что не разрушилось, не утонуло и не сгорело. Не удивительно, что когда все закончилось, мне такой интересный сон привиделся.

"Начало. Чудится мне, вроде как оказалась я на Северном полюсе. Вокруг белым бело. Мороз - аж ноздри слипаются. Лютая метель завывает, да колкими снежинками проткнуть норовит. Причем норовит проткнуть не всю меня, а лишь затылок, обнаженную спину, заднюю поверхность оголенных ног и пуще всего продрогшую и самую нежную часть моего тела, находящуюся как раз посредине между поясницей и бедрами.

В то же время лицо, грудь, живот и та сторона нижних конечностей, на которой торчат коленки, прикрыты каким-то пушистым пледом и находятся в относительном тепле. При все при этом, испытываю легкое головокружение. Еще тело само собой, как бы подпрыгивает, в результате чего, нос производит клюющие движения и зарывается в длинный ворс, подозрительно попахивающего одеяла. Вдобавок к этому в ушах слышится монотонное, скрипучее и смутно знакомое: "хрясь, хрясь, хрясь..." Ну а в довершение ко всему, небо с землёй каким-то образом и на кой-то ляд поменялись местами, так что теперь над головой - замерзшая вода, а внизу - верх.

Попыталась пошевелиться. Сразу же нахлынули те сказочные чувства свободы и невесомости, которые бывают только во сне. Секунду-другую наслаждаюсь волшебством неконтролируемого полета, далее, легко преодолеваю притяжение планеты, плавно взмываю к небесной тверди, ее необычным ледяным облакам...

И только окунувшись в холодный омут и вынырнув из сугроба, понимаю, что сейчас вовсе не как ласточка парила, а просто-напросто взбрыкнула и свалилась с... чужого плеча?!

Даже не плеча, а Плеча с заглавной буквы "П"! Плечища, принадлежащего громадному волосатому существу мужского пола (к-хм, почему-то эта интимная подробность чудища мне тоже сразу бросилась в глаза).

Но вместо того, чтобы (как скромная девушка из приличной семьи) устыдится своей наготы или хотя бы испугаться, я - дура пошлая, подсознательно осознавая, что всё происходит не наяву, про себя подумала: "Странный какой-то эротический сон".

Вслух же, ни капельки не стесняясь (как совершенно невоспитанная леди), произнесла фразу на наречии воспитанников учебного заведения, на фасаде которого у парадной двери красовалась интригующая табличка "Среднее профессиональное техническое училище N 59". (Краткая историческая справка: некогда около здания главного корпуса пятьдесят девятого СПТУ проживала наша любимая бабушка, а к стадиону вышеупомянутого "храма науки" примыкала игровая площадка с качелями и песочницей, где мы в детстве частенько качались и лепили куличики). Аналог коей (фразы) на языке старшего народа, звучит примерно так: "Обалдеть! Ничего себе заявочки! Ну и ну! Да это просто что-то невероятное!" (сама поражаюсь, куда подевались вежливость с природной манерностью, недавно перенятые мною у остроухих, и по поводу чего еще так ликовал братец?).

После перевела вопросительный взгляд с неестественно гипертрофированной штуковины Снежного человека на его не менее выдающуюся размерами мохнатую морду. Впрочем, все части этого трехметрового гуманоида, по человеческим меркам, казались чересчур крупногабаритными. Да и по светло-эльфийским меркам, думаю, тоже. Даже учитывая, мое близкое знакомство с могучим Ытаргхом и его мускулистой дружиной.

Обескураженный моим возгласом йети, в свою очередь, смущенно прикрыл гениталии ладонью, размером с совковую лопату. То ли он был обучен русским матерным выражениям, то ли успел уловить, на какой именно детали его тела за миг до этого был сфокусирован взор моих вытаращенных зенок, и, сопоставив с этим истеричную интонацию, верно отреагировал.

- М-да, не-нелеп-пый к-к-какой-то с-с-с-сон, - рискуя откусить язык, простучала я зубами чечетку. - Т-т-ты х-х-хто?

Так и подмывало продолжить выпытать, куда и зачем он меня тянул, как я сюда попала, и что вообще тут за ерунда творится, однако ограничилась пока краткой формой. Ибо желание учинить социологический допрос было великое, а вот и без того недостающая энергия расходовались уже лишь на внутренний обогрев организма.

- Еа ры-ы-кы у, - видимо согласился колоссальный собеседник, тоже прекрасно понимая всю абсурдность ситуации и, вероятно, предложил альтернативные действия: - Хы-ы-ы у-у-у э-э-эр?

Хотя я уже довольно сносно рычу на орочьем, эта диковинная речь была мне неведома. Ох-хо-хо, везет же тебе, Светка, на таких брутальных красавцев! На всякий случай решила переспросить на диалекте зеленых кочевников. Из моих, уже насквозь простуженных, легких вырвались остатки тепла:

- Ч-ч-чего г-г-го-вришь?

Грезящийся мне беловолосый болтун озадаченно сдвинул косматые брови, тужась своим скудным на извилины серым веществом переварить жалобное вяканье, застывшей у его мощных ног сопливой гладкокожей букашки. Помедлил, как бы роясь памяти. В надежде, я аж дыхание затаила: "Неужели он знаком с языком обитателей Степи?!"

Увы, ожидания не оправдались. Снежный самец виновато пожал плечами.

Вот ведь наказание, блин!

"Эх, только зря рот разевала", - вздохнула я про себя, печально провожая исчезающее облачко пара.

Гигант увеличил на лбу глубину морщин-канав, смешно свернул губы трубочкой, и, тщательно выговаривая слова, предоставил более развернутый ответ на, как мне померещилось, чуть иной разновидности гырчания:

- Вы-й-ы у-у-у мург-гур э-э-эр у-у оох хаа рык баа баа!

Ты погляди-ка, полиглот прям! Аж умиляют его старания. Только все равно без толку. Полиглот - да не тот. Примитивная белиберда лохматого блондина могла означать что угодно: от того, что я - несмышленая баба, вплоть до того, что где-то рядом случился большой бабах, из эпицентра которого, по счастливой случайности, прогуливающийся неподалеку великан меня и вынес, совершив тем самым подвиг, достойный настоящего мужчины. Или что-нибудь третье, весьма и весьма отстраненное от тех ассоциаций, кои навертела я, в соответствие с извлеченными исполином звуками и собственной буйной фантазией.

"Балда! Попробуй изъясняться не только устной речью, но и присовокупить к ней такие универсальные приемы, как нарочито выраженная мимика и элементарные жесты!", - посоветовал внутренний голос.

А и то верно! Благо богатый опыт театрального кружка в моем послужном списке наличествует.

- Ме-нь-я зов-вут - Све-та! Й-й-й-а - д-д-ды-друг! Света - друг! - сообщила я, скривив неестественную голливудскую улыбку и похлопав себя окоченевшим кулаком по заледенелой груди. Звон от ударов исходил ещё не хрустально-звенящий, но по тональности уже был поразительно близок к тому. А судя по стремительно синеющему цвету кожи, если срочно не предпринять экстренных чаепительных и вшубузаворачивательных мер, то недолго мне осталось до перевоплощения из светлой эльфийки в дроу. Посмертного перевоплощения, конечно же, имею ввиду. - А т-ты кто? То-то-тоже-же др-др-руг? Я за-за-за-мерз-зла как соо-соб-б-бы-бак-ак... как сука!

Не-а, нулевой. Эта волосатая громада ни фига не соображает, ни о чем ей говорю, ни что показываю. В принципе не удивительно с моим-то нынешним произношением и гибкостью Буратино. Не факт, что в данную минуту, и, всегда понимавшая меня с полуслова, соседка по школьной парте Филиппова Любаша, сумеет вычленить разумные крупицы, из того, что проскальзывает между трясущимися устами бывшей одноклассницы.

"Эх, Пушистик, Пушистик, к сожалению, не получится сегодня у нас беседы", - с грустью икнула я. Из века выползла, но, не успев сорваться, примерзла и повисла на ресничке одинокая слезинка. И вдруг я вспомнила, что владею еще парой альтернативных способов налаживания контакта! Писать и рисовать нечем и не на чём, кроме как пальцами на снегу, но для начала неплохо было бы эти самые пальцы отогреть и разжать. Поэтому просто отправлю-ка, на удачу, дубликат последней мысли. Вдруг телепатия сработает?

Окрещенный Пушистиком тип нахмурился, шмыгнул носом, поморгал, раздул щеки, изобразил подобие танца живота, несколько раз поднял и поочередно опустил ступни - то пятками врозь, то мысками наружу.

Час от часу не легче. И пригрезится же такое! Ну и как прикажете понимать сию пантомиму?

Вотар, нередко глядящий на реальность сквозь программистскую призму, с сарказмом предположил бы, что мой невербальный месседж успешно доставлен до адресата, и головной процессор йети принялся обрабатывать ментальный посыл. Однако то ли из-за несовершенства алгоритмов обработки данных такого формата, то ли из-за нехватки мощности компьютера, то ли еще из-за чего-нибудь меховой громаде пришлось временно отключить часть функций, отвечающих за периферийные устройства.

А я только хихикнула, отгоняя хулиганскую гипотезу о том, что все намного проще, и волосатый парень устроил клоунаду, дабы, таким незатейливым образом, хоть немного развеселить пригорюнившуюся меня. Видать, опять же, как едко прокомментировал бы братец, мой и без того глючный мыслегенератор напрочь отказал.

Десятифутовый потешник медленно потянул ко мне (слава тебе, Господи, свободную) лапу. Я инстинктивно подалась навстречу мозолистой ладони, излучающей благодатное тепло, затем резко подалась назад и, как это часто случается во снах, в кульминационный момент картинка померкла...

Отчего? Опять вариантов уйма. Либо, пришла я к неутешительному выводу, по сценарию видения героиня задубела насмерть. Либо навечно упокоилась от "нежного" прикосновения, не рассчитавшего недюжинную силенку, второго персонажа. Либо сердце разорвалось, и я скончалась от страха, так как, запоздало достучавшийся в мою промозглую черепушку сигнал проинформировал, что возвышающийся передо мной товарищ - никакой не снежный человек, а самый настоящий... тролль! Мамочка, тролль!!!

Тролль - есть, самое свирепое животное северного края Пангеи. Достойно конкурировать с ним способен разве что белый медведь. Хотя, если верить даже не всему, а жалкой толике из написанного в королевской библиотеке Амалаэстиора и натуралистическим заметкам в гримуарах Крайтиса, то вряд ли взрослые родственники нашего земного Умки смогут на равных сражаться с этой жестокой несокрушимой тварью. По сравнению с этим "душкой", наши полярные Топтыгины - просто плюшевые няшки.

Выходит, все-таки снится кошмар?

Опять возникли в памяти ведерко, совочек, песочница и лингвистические уроки, невольно полученные от отлынивающих от физкультуры ярко намакияженных пэтэушниц с затуманенными очами, с хриплыми басами, с дымящимися между футуристически наманикюренными пальчиками, сигаретками, со скудным словарным запасом, но зато с внушительным багажом оскорблений. Поскольку юные сударыни с наглым равнодушием реагировали на упреки старших по поводу пасущейся по близости малышни, чей невинный слух ловит, низвергающуюся из их уст, скверну, то всем плохим словам, за исключением "уркахадал", я обязана именно им.

Кстати, тупое бесстрашие и абсолютный пофигизм "элиты" будущих швей-мотористок, поварих и малярш, мне сейчас ой как пригодились бы. А еще, я никогда бы в жизни не подумала, что буду мечтать о боевом облачении тех див, состоящем из вызывающе коротких юбчонок, идиотского покроя то ли шляпок, то ли беретов, умопомрачительно раскрашенных лосин и шерстяных кофт со стразами. Разве что в очень страшном сне. Например, как этот.

Да, как хорошо, что текущий эпизод уже закончился".



Глава 5

Мила

"Еду навстречу судьбе! Если мы с Базиком не расставим все точки над "ё" сейчас, то уже не расставим их никогда!" - решительно думала я, добираясь сюда.

Этот мужчина безумно мне нравится. Ну и что, что наша пара смотрится комично. Впервые мне абсолютно наплевать на чужие мнения. Пускай у него небольшой рост, зато у Базирога огромное доброе сердце и душа романтика! Он настоящий! Он мой! Он тот, кого я так долго искала. Всю жизнь! Прямо-таки чувствую это!

Но еще я, к сожалению, чувствую, что он мне что-то недоговаривает. И эти недомолвки страшнее всего на свете. Прошлой ночью я почти не спала, все ломала голову, над его тайной.

Что за странная командировка, из которой нельзя звонить? Может, он все-таки женат? Или у него есть дети, существование которых почему-то желает от меня утаить ошибок молодости? Но зачем? Почему? Что здесь такого? Всякое бывает. Я пойму.

Поддался мимолетному порыву, а теперь банально комплектует из-за того, что чересчур старый? Или оттого, что я толстая? Да ну, это - вообще бред! Особенно после всех тех комплиментов, которыми он осыпал меня.

"Так что ты скрываешь от меня, мой герой? Если причина в другой женщине, то умоляю, лучше признайся сразу, не дай на крыльях мечты взлететь слишком высоко. Прощу тебя, не молчи! Не позволяй крушению надежд стать слишком трагичным. Лучше расстанемся сейчас, чем потом, когда все зайдет безвозвратно далеко", - сидя за рулем "Матизика", я непрерывно прокручивала я в голове предстоящую беседу с Базирогом, и никак не могла решиться, как же правильней ее начать.

А потом на ум пришло, что он болен неизлечимой болезнью, и не хочет быть обузой. Стало жутко стыдно. И дальше я уже репетировала не обвинительную, а клятвенную речь: "Милый, я готова к любым невзгодам, кроме дележки постели с соперницей. Обещаю, что последую за тобой в огонь и в воду. Если ты заблудился или тонешь - не беда, вытащу тебя из тьмы и пучины. До конца дней твоих, сколько бы их ни оставалось, буду рядом, буду верной и нежной, буду опорой!"

Алкоголь, наркотики, карточные долги, контрабанда, нелады с законом по иным причинам - я настроена была переварить сколь угодно горькую правду. Даже всерьез начала воспринимать его шуточные реплики о суперагенте на сверхсекретном правительственном задании. Хи-хи, мой дорогой мини Джеймс Бонд!

Однако реальность, как всегда, превзошла самые невероятные ожидания. То, с чем и с кем я столкнулась в хуторе Веселый, было настолько непредсказуемым, что поначалу я совершенно растерялась.



Сергей

Неожиданно для всех демонстрация возможностей гнома произвела наибольший фурор! То, что коротышка затмит эльфийские выступления, стало ясно уже на стадии презентации оригинального "средства от бессонницы", а ведь это была только середина выступления разошедшегося Базирога.

Его мотивы ясны. Он ведь не столько ради агентов старался, сколько преследовал цель - произвести впечатление на свою Лисинду, сидящую в отдельной комнате и, через наспех установленную веб-камеру, наблюдающую за происходящим на экране монитора. Время поджимало, и толком объяснить мы ей ничего не успели. Решили тогда: пусть сперва посмотрит, а уж потом мы ей, с превеликим удовольствием, ответим на оставшееся море вопросов. Или, если воспримет новую, и бесспорно шокирующую ее, информацию в штыки, тогда мама Ёль оперативненько подчистит ее "оперативную память".

Волноваться по поводу утечки, транслируемого Людмиле сигнала не стоило, поскольку выносной "компьютерный глаз" соединялся с системным блоком напрямую, посредством USB-шнура. Позвонить знакомым, в полицию, в МЧС, в психушку или еще куда-либо музыкантша также не могла, так как весь дом я накрыл кубом безмолвия, а он, как выяснилось, помимо основных функций, великолепно справляется с ролью "глушилки" радиоволн. Причем на всем доступном частотном диапазоне.

Возвращаясь к заслугам гнома, нельзя не отметить, что частью своей славы малыш все-таки обязан светлой эльфийке, которая "за кадром" немало маны влила в прокачку его поделок. Впрочем, Ёлифрель "звездной болезнью" не страдала. Она просто, без всяких притязаний, скромненько стояла у окошка и улыбалась. А когда бородатому ювелиру требовалась её волшебная энергия, охотно делилась.

Я тоже за собой мании величия и тому подобных комплексов не замечал, тем не менее, когда существа фэнтезийные, казалось бы, удивили зрителей до предела, захотел показать, что представитель расы человеческой, тоже далеко не лыком шит. Что люди, при должном обучении, легко сделают остроухих, гномов, орков и драконов вместе взятых. Отчасти сделал это ради поднятия боевого настроя наших "суперменов", уже опустивших от уныния носы и смутно понимающих, чем они нам там, собственно, могут пригодиться. Отчасти, раз уж выпала такая редкая, чуть ли не уникальная, в последнее время возможность, побыть в собственном теле, решил отточить на практике кое-какие навыки, освоенные на Пангее лишь по теоретическим пособиям.

Фокус номер один. Я, с самым невозмутимым видом, словно делаю это по сто раз на дню, подхожу к окну и медленно протягиваю к нему руку. Все ближе, и ближе, и ближе. Расстояние сокращается до минимума, но пальцы мои не упираются в преграду. Стекло расходится кругами, будто я окунул запястье в пруд, и движение продолжается. Все дальше, и дальше, и дальше. До цели немножко не дотягиваюсь, потому становлюсь на подоконник, наружу высунута уже вся верхняя конечность, половина лица и часть ступни. Наконец хватаю свисающую с крыши сосульку, отламываю ее, с таким же невозмутимым видом, возвращаюсь с добычей в помещение. С наслаждением любуюсь отвисшими челюстями четырнадцати агентов-людей, одного гнома, двух эльфов, слышу в голове удивленное "О-бал-деть!" от третьей шокированной остроухой, изображаю довольную ухмылку из серии "знай наших!". Занавес.

Поскольку предварительных комментариев не давал, то человеческие умы единогласно помыслили о моей способности проходить сквозь стены. Но Базирог, Ролтрилтар, Ёлифрель и Теоларинэ, знакомые с волшебством не понаслышке, прекрасно осведомлены о том, что таких заклинаний попросту не существует! Ни в одной школе магии! Также невозможно превратить стекло в воду! Чары чарами, но законы сохранения материи обязаны соблюдаться даже в мире колдовства.

"Вотар, единственное, на что могу списать увиденное - массовый гипноз. Но я проверила - это не он! Так что немедленно признавайся, как ты это сотворил!" - первой не выдержала обескураженная светлая родительница.

"Имеешь ввиду - прохождение сквозь стены что ли?" - небрежно уточнил я, на самом деле прекрасно понимая, о чем речь.

"Да-да! Именно это она и имеет ввиду!" - вторым проявил нетерпение, усыновивший меня папа-дроу. - "Как ты это проделал, Сергей?"

"А что тут такого особенного?" - продолжил я прикидываться шлангом.

"А то, что всё это попахивает какой-то... какой-то... фантастикой!" - подключилась к нашему мысленному чату и Теона.

"Сказала эльфийка в моей голове. Хе-хе, действительно, невероятно", - ехидно усмехнулся я. Но с ответом не торопился намеренно. Пускай еще немножечко подумают.

"Котик, ну серьезно, как?" - попыталась выпытать информацию лаской моя киска. - "Ведь такое в принципе невозможно!"

"Да ну?! Правда что ли, невозможно?!" - надеюсь, мое удивление было не слишком наигранным. - "И это утверждает та, в уютной пещерке которой установлена дверь, избирательно пропускающая посетителей, через закрытую себя?"

"Нет, то совсем другое. Там принцип наложения защитного поля с иллюзорной магией", - отмахнулась королева клинков и потребовала: - "Давай уже, вскрывай прикуп, супермен!"

"Ладно", - сдался я, обведя взглядом тех ментальных собеседников, по отношению к которым мог это осуществить, а заодно и нетерпеливо стреляющего по нам глазками Базирога. Коротышка, в отличие от агентов, понимал, что у нас с остроухими идет активная "конференц-связь", но сам принять в ней участие не мог. Природа обделила гнома даром ведения невербальных диалогов. Однако я передать ему свои мысли могу. Поэтому, пожалуй, сразу раскрою секрет и ему, а то бедняга от волнения аж пятнами пошел.

"Как вы знаете, у землян есть такое выражение: "Все гениальное - просто!", - шутливо намекнул я на свою принадлежность к выдающимся личностям. - "Так и здесь, всё очень легко и просто объясняется. Дело в том, что на самом деле вы наблюдали не прохождение сквозь стену, а обычную телепортацию. Но из-за того, что я разнес приемо-передающие точки нуль-транспортировки между собой всего на три с половиной сантиметра, то есть на толщину оконного стеклопакета, создался вот такой визуальный эффект просачивания сквозь твердую материю".

Фокус номер два.

Описание: добытый на прошлом этапе ледяной сталактит медленно тает в моей теплой руке и постепенно испаряется.

Реакция зрителей: вроде бы ничего необычного, но по произведенному эффекту данное действо не уступает предыдущему. Почему? Всё объясняет теория относительности Альберта Эйнштейна и ряд идущих ниже примечаний.

Примечание первое: употребление в описании наречия "медленно", справедливо лишь при сравнении периода, затраченного на процесс преобразования висячей наледи в жидкое состояние, со скоростью движения света в вакууме.

Примечание второе: употребление в описании прилагательного "теплый" более уместно при соизмерении температуры ладони с величиной, которую принято считать в физике точкой абсолютного нуля.

Примечание третье: употребление в описании словосочетания "постепенно испаряется", для обозначения временного интервала, в течение которого осуществилась смена агрегатного состояния вещества бывшей сосульки на газообразное, сопоставимо с первой космической скоростью.

Примечание четвертое: результаты спектрального анализа электромагнитного излучения, испускаемого в тот момент моей правой кистью, были идентичны с аналогичными показателями раскаленного добела самого распространенного на Земле химического элемента, имеющего двадцать шестой атомный номер в таблице Д.И. Менделеева.

Проще говоря, "прозрачная ледяная морковка" в моей ладошке за несколько секунд расплавилась, закипела и с шипением улетучилась под потолок. При этом обошлось даже без микро-ожогов.

Используемое волшебство: совокупное применение противопожарного заклинания и магии огненной стихии.

Фокус номер три. Кратенько. Облачко, преимущественно состоящее из двух частей водорода и на треть из кислорода, уплотняется в крохотную тучку, зависает над морозной дланью кудесника, в виде миниатюрного ливня послушно конденсируется на неё и вновь кристаллизуется в начальную конусообразную форму, то бишь, в сосульку. Затем предмет обратно проносится сквозь портал и благополучно приращивается к своему ледяному "пеньку" на краю крыши. Аплодисменты.

Фокусы номер четыре и пять сразу. Постараюсь ещё короче. Собственно демонстрация в действии купола безмолвия и сферы невидимости. Любой желающий мог ступить на очерченный участок на полу и поорать, так чтобы его никто не услышал. Также предлагалось сунуть, к примеру, голову в парящий и специально подсвеченный магическим светом шар и покривляться там, чтобы его перекошенной физиономии никто не увидел. Бурные овации. Смех в зале.

...

Фокус n-1. Мне вдруг вспомнился случай в театре, когда Цветаниэль из горстки сырых семечек за секунды вырастила для актеров букет подсолнухов. Тогда кроме нескольких посвященных никто не наблюдал таинства процесса, широкая публика увидела лишь конечный результат. А жаль, ведь зрелище потрясающее. Ну и поскольку необходимый реквизит имелся, я успешно повторил то чудо. Конечно же, все были в восторге!

Фокус последний. Для пяти гигантских соцветий, полученных в предыдущем фокусе, в течение минуты прокрутился их жизненный цикл в обратном порядке: вызревшая шляпка подсолнуха, яркие лепестки, бутон, стебелёк, росток, семя. Вот это да! Особенно приятно так впечатлять людей, профессия которых учит ничему не удивляться. Однозначно, если решу податься гастролировать с цирком, суммарная слава Дэвида Коперфильда, Гарри Гудини и Игоря Кио мне обеспечена!

Незапланированный бонус-фокус. Вообще-то финальный кадр моих колдовских выкрутасов должен был застыть на ладони с исходным материалом для производства растительного масла и макухи, но провидение распорядилось иначе.

Произошло все как-то спонтанно. Войдя в раж, в какой-то момент я возомнил себя превыше богов Пангеи. Могучих и Великих покровителей рас, которые подарили своим подопечным богатый перечень заклинаний на все случаи жизни. Подарили, но при этом категорически запретили изобретать волшебство самостоятельно.

Не знаю, вполне вероятно, что по ту сторону межпространственных врат я бы стократно подумал, прежде чем решиться на подобный эксперимент, ибо прекрасно осознаю, что Эвва, Шейла и остальные обитатели небес - не миф, и за дерзость очень даже могут наказать. Однако, наверное, тот факт, что высшие существа сейчас находятся на далекой-предалекой планете, придало смелости, и я решился.

Предпосылкой к импровизации послужил надкусанный пряник, торчащий меж зубов, застывшего в ошеломлении от моих флористических спецэффектов суперразведчика. Я решил немножечко поозорничать и поразить товарища уж совсем по самое не могу.

Призвав на помощь ветер дроу, я аккуратно изъял из заклинившей челюсти агента недоеденное кондитерское изделие и пролеветировал его на сцену. Затем инвертировал кое-какие цепи в плетении светлоэльфийского заклинания, заставляющего элементы природы ускорять рост, примешал кусочек узора из школы человеческих чародеев, и приправил немножко отсебятинкой.

В результате обращения времени вспять прикуска к чаю превратилась в комок сырого теста и пузырь глазури. А оные потом и вовсе разложились на составляющие.

До поры, оставив вращаться в воздухе сгусток мёда, капельки молока, крупицы сахара и остальные компоненты, я переключился на хаотично клубящееся мучное множество. Красоты ради, применил формулу однополостного гиперболоида, закружив молотую пшеницу в образе 3-D песочных часов. После заменил фигуру на её же двуполостный вариант, разделив тем самым на две вращающиеся белые чаши. Следующим шагом развел оси параболоидов так, чтобы совместить их уже в эллипсоид. Ну а его уже принялся уплотнять до тех пор, пока не получилось хлебное зернышко.

Потом я "вдохнул" в пшеничку жизнь, и крошка, по уже накатанной дорожке, принялась развиваться в колосок.

Собрал "урожай". Вновь намолол муки. Вернулся к "скучающим" на отдыхе ингредиентам. Хлопнул в ладоши. Бах! И перед нами опять пряник! Только на сей раз не надкушенный, а вполне целый! Вот такие чудеса!

Глубоко за полночь, а поконкретнее - в третьем часу ночи, или, если уж быть совсем точным - в два ноль восемь мы распрощались с агентами ГРОЗы

Группа Разведывательная Объединенная Землян - и взбрело же в чью-то в голову дать такую аббревиатуру! По "почерку" нетрудно догадаться, что взбрело кому-то из наших армейских гениев, наших - в смысле россиян. Очевидно, по праву хозяина территории, на которой разворачивается "театр основных боевых действий". Названьице, скажу, так себе, могли бы и получше сочинить. Хотя, если сделать скидку на то, что окрестить команду пришлось на скорую руку, то вполне даже сойдет. И кто знает, вдруг это - знаковое событие? Может создание данной интернациональной бригады, послужит первым серьезным шагом по сближению? Может вчерашние "вероятные противники" завтра станут настоящими, а не притворными друзьями? И не за горами день, когда сотрудничество между нашими странами будет не временным и вынужденным а постоянным и бескорыстным, ведомым исключительно побуждениями добрых сердец? Тогда и ГРОЗу будет совсем уж легко переименовать из сводного отряда следопытов холодновоюющих меж собой держав в Группу Разведывательную ОБЪЕДИНЕННОЙ ЗЕМЛИ! Сильно смахивает на утопию, но ведь, действительно, было бы здорово, а?!

Проводил ребят за калитку, пожелал им напоследок успехов в общении с командованием. Ввернулся в дом, запер за собой дверь, оглядел пришельцев из другого мира, улыбнулся и лишь после этого с облегчением перевел дух:

- Уф, устал, как собака!

- Немудрено, - понятливо кивнула Ёлифрель. - Должна заметить, сынок, что более безалаберной растраты маны я еще не наблюдала. Технику управления магическими потоками тебе еще оттачивать и оттачивать. Однако также обязана признать, что многие из лично знаемых мною магистров, виртуозно плетущих энергетические нити, истощились бы и после половины такого яркого выступления. Не говоря уж о том, что некоторые из продемонстрированных тобой вещей - уникальные и феноменальные, как по задумке, так и по манере исполнения. С удовольствием возьму у тебя пару уроков мастерства.

- Спасибо, мам. Раньше и не предполагал, что все эти магические штучки-дрючки настолько жутко выматывают. А создание амулетов - вообще тихий ужас! Даже не представлю, сколько требуется потратить сил и времени на действительно мощный и долгоиграющий предмет.

- О да! - соглашаясь, затряс бородой гном. - Зато теперь осознал, почему они так дорого стоят?

- О да! - повторил я.

- Тем не менее, Сереж, ты неплохо притворялся. С этакой ленцой и пренебрежительной непринуждённостью показывал, будто у тебя все запросто получается! - с похвалами вступил в разговор и папа. Со стороны всё смотрелось очень даже бодренько.

- Спасибо, отец. Откровенно говоря, еле продержался до конца. А Теона - так та вообще боялась, что рухнем с ней без чувств, в самый разгар веселья.

"Ничего я не боялась! Я, между прочим, верю в твою крутизну больше тебя самого!" - мысленно возразила моя прелесть.

"Благодарю за доверие, солнышко, но сейчас для нас важно, чтобы агенты в это поверили. Надеюсь, моя напускная бравада после такой феерии волшебства, быстрее убедит начальство с дубовыми петлицами принять то решение, которое мы от него ожидаем".

Ёль заметила, что я пошатнулся, воскликнула и кинулась ко мне:

- Ой, Вотар, да ты от слабости едва на ногах стоишь!

- Есть маленько, - опершись о стену и плечо быстрее мамы подскочившего гнома, тряхнул я головой. - Пойду, наверное, уже отдыхать.

- Конечно, иди! - согласился Ролтрилтар. - Мы тут сами приберемся.

Сделал попытку высвободиться из крепких объятий кузнеца и покинуть сцену моего чародейского триумфа самостоятельно, но коротышка нахмурился:

- Серый, может тебя все-таки проводить?

- Что так плохо выгляжу?

- Как выжатый лимон, - дал честную оценку Базирог и запричитал: - Ох и не завидую сейчас тебе!

- Не, пасиб, не надо провожать. Все нормально, сам дошкондыляю, - все-таки отказался я от предложенной помощи. - Ну а насчет того, кто кому не завидует, то, в отличие от некоторых, я через пять минут уже задрыхну, а тебе еще предстоит до-о-олгое объяснение с Людмилой. Или уже запамятовал?

- Такое разве забудешь! - буркнул мигом погрустневший гном и снова заохал. - Надеюсь, Мила простит меня и тоже примет то решение, которое от нее ожидаю.

- Ага, удачи! - искренне пожелал я и убыл восвояси.

Увы, о скором погружении в царство снов грезил я напрасно. И виной тому опять проявившие активность демиурги. Не успел коснуться подушки, как в "космическом Интернете" ожил их "божественный чат".



Эфир

Игрок 2 (с сарказмом обреченного). Ну вот, что и требовалось доказать! Живой колосок получен не только из измельченного в мертвую муку зернышка, но так к тому же из муки, подверженной после этого запеканию в духовке. Поздравляю, друзья мои, нас всех ловко обвели вокруг пальца!

Игрок 1 (грустно и задумчиво). Угу. Теперь, действительно, всё окончательно прояснилось. Хотя лично я до последнего надеялся, что мы имеем дело не с чистокровным демихроном, а повелителем четвертого измерения лишь по отцу, на языке которого Сергей произнес это своё: "Ву дерр квиа лио хора". Однако, как нам всем прекрасно известно, в таком случае он не сумел бы показать то, что было показано. А еще я думаю, что это скорее нам, а не агентам, было продемонстрировано умение обращать время вспять.

Наблюдающий (с сомнением). И все же пока рано что-либо утверждать на сто процентов.

Коллекционер Душ (непонимающе). Рано?! А какие еще доказательства требуются?

Игрок 2 (встревоженно). Да! Уж будь добр, дружище, поясни нам свои слова!

Наблюдающий (тяжело вздохнув). Вы забываете, что это существо вполне может принадлежать не только к, встречающейся один на миллион, разновидности Высших, но и ...

Игрок 1 (ошеломленно перебив и на долю мгновения опередив говорившего). Но и к таким, которые встречаются один на миллиард!

Коллекционер Душ (задыхаясь от переполняющих его эмоций, и не осмеливаясь до конца озвучить то, о чем все уже догадались). Не хотите ли вы сказать, что Вотар...

Наблюдающий. - Не хочу, но, все само сводится к тому, что перед нами - Истинный Творец!

Игрок 2 (не желая верить в происходящее). Нет, нет, нет...НЕТ!

Игрок 1 (вдруг, осененный идеей). Стоп! Без паники! Даже если это и впрямь так, он вполне может быть из недавно появившихся на свет. Точно! Похоже, так оно и есть! И ведет он себя так не специально, а просто потому, что не обучен, сам не ведает, кем является на самом деле! Предлагаю провести эксперимент! Если мои предположения подтвердятся, то ситуация не такая уж безнадежная. А если нет, то... что ж, тогда, в принципе, без разницы, будет эта проверка или нет.

Наблюдающий. Ну а что нам еще остается? Не возражаю.

Игрок 2. Тоже согласен.

Коллекционер Душ. А что за эксперимент-то? Изволь поподробнее.

Игрок 1. Опомнись, не в Эфире же! Все подробности при личной встрече.

Игрок 2. Где и когда?

Игрок 1. Через сутки. На Пангее. Скажем, в "Логове хризолитового единорога"?

Наблюдающий. Идёт!

Чужой. А мне тоже можно прийти?

Игрок 2 (скрипя зубами). О-па! Даже нужно!



Глава 6

Барсик

"Что скажешь, кот?"

"Ничего, мяу. По-прежнемяу тишина. За время твоего отсутствие никаких измяунений", - мысленно доложил я Лаэллессу.

"Плохо. Очень плохо!" - погрустнел эльф.

"Почемяу?" - поинтересовался я, потершись спинкой о двуногого собеседника.

"Ситуация обострена до предела. Светлые уже подтянули войска к границе. Славе Шейле, что пока там и остаются, и дальше мелких провокаций дело не зашло. Король Гедеон явно чего-то выжидает. Патрули постоянно ловят лазутчиков, но ничего вразумительного добиться от допрашиваемых не удалось. Коротышки и люди, в ожидании грядущей беды, спешно эвакуируются из страны. Только непонятно, куда они бегут? По донесениям разведки, на территории обоих человеческих государств разгорелись крупномасштабные боевые действиях: Констаф не сдается и активно сопротивляется повстанцам, которые недавно, при поддержке армии орков, отобрали у него трон; гномы же из-за какой-то реликвии развязали серьезный вооруженный конфликт с Генургом Пятым. Поэтому если еще и старшие народы не образумятся, кровопролитное безумие захлестнет всю Пангею. Вдобавок ко всему драконы эти! Откуда их только взялось столько? Кишмя кишат. Все летят и летят откуда-то. Будто с ума походили! Даже безобидные виды то тут, то там стали проявлять невиданную доселе агрессию и нападать на мирные деревни, замки, подземелья и даже на некоторые крупные города. Естественно, от этого все в нервном напряжении. Цены на продовольствие резко подскочили. Из отпусков срочно отозваны все командиры-тысячники, боевые маги и целители. Собран внеочередной совет высших матриархов. Мудрые матери подозревают, что вся суматоха вокруг развивается по чьему-то сценарию, но только никто из них не может взять в толк, кому и зачем такое коварство понадобилось. Как ни крути, нет такой стороны, которой это разительно выгоднее, нежели другим. Пострадают все и довольно сильно", - стал делиться последними тревожными новостями дроу. - "Из-за неясности происходящего Королева Леяра рвет и мечет. Её величество желает действовать, но не знает как, боится ошибиться. Из-за чего ещё сильнее бесится. Архимагу Хаэлхару еле удается её сдерживать. Но если в ближайшие часы не прояснится ситуация с группой, наша Верховная Мать первой отдаст приказ начать войну! А это неправильно, это будет ошибкой".

"Мало что понимяу из твоих мыслей", - признался я. - "Но по тону чувствую, что это сквернее, чем отравиться опухшими дохлыми крысами, что иногда встречаются на помойках".

"О, да, Барсик, намного сквернее. Так что, если вдруг в твоей голове объявится Легенда, - ну та серокожая подружка соседа твоей хозяйки".

"Не надо ко мне относиться как к несмышленышу. Я умный кот и сразу догадался, о ком, мяу, речь. Ее зовут Теоларинэ!" - обиженно фыркнул я.

"Ага, молодец, действительно умный котик! Извини", - ласково потрепал меня за ушком Лаэллес и продолжил наставлять: - "Короче, как только она заговорит с тобой, немедленно дай знать!"

"Хорошо, не волнуйся".

"Надеюсь, это произойдет прежде, чем наша вспыльчивая королева довершит крушить тронный зал и примется за светлых", - вздохнул человек породы дроу.

"Мр-мр-ррр", - благодарно урчал я, а задумчивый эльф, наглаживая мне шерстку, перешел на обычную речь, и продолжил говорить, главным образом, для собственного успокоения:

- А вообще Леяра - хорошая правительница. Как истинный лидер, решительная, волевая, безмерно харизматичная и частенько крайне суровая. Но без строгости и нельзя. Ответственный пост, видишь ли, обязывает. С нами никак иначе. Зато всегда справедливая! А изредка даже, поверишь ли, искренне чуткая, трогательно нежная и необычайно добрая. И требовательная она в первую очередь по отношению к себе. Единственный минус, - это то, что иногда, как и у всех женщин, эмоции берут верх и на неё находит. Тогда кричи "Караул!".

Эльф поднял меня, усадил к себе на колени и вдруг, улыбнувшись, сказал:

- А знаешь, мой пушистый друг, у нашего народа существует одна забавная притча, которая многое объясняет. О нас дроу имею ввиду. Ходят слухи, что ее сочинила наша общая знакомая - как раз та самая Теона. Тебе интересно? Хочешь услышать?

"Мр-р-р, да, мрррассскажи. Только гладить, пожалуйста, не прекр-р-мр-ращай".

"В далеком и северном лесу жил-был светлый маг Иваниэль со своей женой - прекрасной эльфийкой Мариэль.

Жили Иваниэль и Мариэль в любви и согласии, вот только детей у них не было. Прошло одно тысячелетие в одиночестве, другое, третье. Сильно они о своей беде сокрушались и только глядя на чужих детей утешались. А делать нечего! Так уж, видно, им суждено было.

Вот однажды, когда пришла зима, да нападало молодого снегу по колено, ребятишки высыпали на улицу поиграть, а бездетные эльфы наши подсели к окну поглядеть на них. Остроухие девчонки и мальчишки бегали, резвились и стали лепить снежного голема.

Супруги глядели молча, призадумавшись. Вдруг Иваниэль усмехнулся и говорит:

- Может, и нам, жена, пойти бы, да слепить бабу?

На Мариэль видно, тоже нашел веселый час.

- Что ж, - сказала она, - пойдем, разгуляемся, вспомним молодость! Только зачем бабу? Ты же не орк - будет с тебя и меня одной. Давай лучше сделаем себе дитя из снега, коли богиня Эвва не дала живого!

- Что правда - то правда, - согласился Иваниэль.

И они принялись лепить куклу из снега: скатали туловище с ручками и ножками, наложили сверху круглый ком, приладили головку. Вылепили носик, вставили два уголька, прочертили ротик.

Потом Иваниэль заметил, что у жены окоченевают от холода пальцы, да и сам он почувствовал, что продрог. Ну и, так как эльф был магом, то решил согреть себя и Мариэль волшебством. Однако замерзший язык неверно произнёс слова заклинания, и из ротика снежной девочки вдруг вырвался теплый воздух! А угольки стали уж поглядывать черненькими глазками! А вот уж и губки улыбаются!

- Что это? Не наваждение ли какое? - изумился Иваниэль.

А кукла наклоняет к нему головку, точно живая, и шевелит ручками и ножками в снегу, словно грудное дитя в пеленках.

- Ах, любимый! - вскричала Мариэль, задрожав от радости. - Это нам богиня дитя дает! - и бросилась обнимать малышку. С голема весь снег отвалился, как скорлупа, и на руках у эльфийки оказалась уже в самом деле живая девочка.

- Ах ты, моя, Снегуриэлечка дорогая! - проговорила мать, обнимая свое желанное и нежданное дитя, и побежала с ним в дом.

Иваниэль хоть чародеем был, и сообразил, что это он с помощью перепутанного волшебства сотворил малышку, а всё равно насилу опомнился от такого чуда. Мариэль же сияла от счастья.

И вот Снегуриэль растет не по дням, а по часам, и что день, то все лучше. Родители не нарадуются на нее. И веселая пошла у них жизнь. Соседские эльфёнки у них безвыходно: забавляют и убирают новую подружку, словно куколку, разговаривают с ней, поют песни, забавляются всякими играми, учат всему, что у них ведется. АСнегуриэль такая смышленая: все примечает и перенимает.

И стала она за зиму точно девочка лет пятнадцати: многое разумеет, обо всем говорит, и таким сладким голосом, что заслушаешься. И такая она добрая, послушная, приветливая. А собою она необычна для эльфов: кожа голубая, словно замерзшая вода; глазки тоже - не привычных синих оттенков, а карие; белоснежная коса до пояса; пухлые губки не малиновые, а бледные, и румянцу вовсе нет... Но всё равно такая пригожая и хорошая, что загляденье.

А как, бывало, разыграется, так такая утешная и приятная, что душа радуется! И все не налюбуются Снегуриэлечкой. Мариэль души в ней не чает.

- Вот, Иваниэль! - говаривала она мужу. - Даровала-таки нам Эвва радость, миновала-таки печаль моя задушевная!

Прошла зима. Радостно заиграло на небе весеннее солнце и пригрело землю. На прогалинах зазеленела мурава, и запел жаворонок. Девицы собрались в хоровод, и полились над просыпающимся лесом весенние мотивы.

Снегуриэль же, наоборот, что-то заскучала.

- Что с тобою, дитя мое? - говорила не раз Мариэль, приголубливая ее. - Не больна ли ты? Вся такая невеселая, совсем с личика спала.

А дочка отвечала ей всякий раз:

- Ничего, маменька! Я здорова...

Последний снег согнала весна своими красными днями. Зацвели сады и луга, зазвучал соловей и всякая птица, и все стало живей и веселее. А Снегуриэль, сердечная, еще сильней скучать стала, дичится подружек и прячется от солнца в тень, словно ландыш под деревцем. Ей только и любо было, что плескаться у студеного ключа под зеленою ивушкой.

Бедняжке все бы тень да холодок, а то и лучше - частый дождичек. В сумрак она веселей становилась, а ночи вообще нарадоваться не могла.

Вот уж пришел и весне конец. Незамужние эльфийки собрались на гулянье в соседнюю рощу, зашли за Снегуриэль и пристали к Мариэль:

- Пусти да пусти с нами дочку!

Матерь не желала пускать ее, не хотелось и девушке идти; да не могли отговориться. К тому же Мариэль подумала: авось разгуляется ее Снегуриэлечка! И она принарядила ее, поцеловала и сказала:

- Поди же, дитя мое, повеселись с подружками! А вы, девки, смотрите, берегите мою радость!

- Хорошо, хорошо! - закричали те весело, подхватили Снегуриэль и пошли гурьбою в рощу. Там они вили себе венки и распевали веселые песни. Снегуриэль была с ними безотлучно.

Когда закатилось солнце, девки-магички развели волшебный костер, чтобы полыхал, но не губил траву. Зажгли и все в венках выстроились одна за другою и стали через огонь прыгать, а дочка Мариэль вослед за ними.

Вдруг что-то позади старших эльфиек зашумело и простонало жалобно.

Оглянулись они в испуге и видят: потянулась Снегуриэль вверх легким паром, свилась в тонкое облачко, растаяла... и полетела в высоту поднебесную...

Минуло много дней, прежде чем поднялась она высоко-высоко - туда, где вода остывает и опять замерзать начинает. Обратилась снежком, опустилась на землю ночкой звездною, снова собралась в девочку с голубой кожей, черными глазками и бледными губками.

Как же обрадовались родители возвращению ребёнка! Слезы радости так и хлынули у обоих. Снегуриэль их утешает и говорит:

- Не плачьте, маменька и папенька, я всегда буду рядом. Но только при одном условии: ежели днём буду жить в подземелье холодном, подальше от слепящего да жарящего солнца. Не любит меня оно.

- Да как же эльфийке и без солнышка прожить, доченька? - запереживала Мариэль.

- Не волнуйся, матушка, это вам непривычно без света и тепла. А мне так уютнее даже.

- Ну, тогда, чтобы одной не скучно было в пещере, будущей зимою создам я тебе друзей да подружек - таких же, как и ты, - пообещал Иваниэль. - Заклинание я помню!

С тех пор и появились в мире еще одни эльфы, показывающиеся на поверхности преимущественно по ночам. Другие расы прозвали их темными. Либо за эту особенность, либо за серо-голубой цвет кожи, либо за черные глаза. Но возможно и за то, что в их груди бьются ледяные сердца. Сам же дивный народ именовал себя дроу, а управлять своим королевством по традиции, начавшейся ещё со Снегуринэ, доверяет исключительно отмороженным бабам".



"Логово хризолитового единорога"

Прапон обозрел переполненный зал и, удовлетворенный увиденным, улыбнулся в усы. Несмотря на относительно ранний для посещения час, от клиентов не было отбоя. Хозяин таверны определенно останется довольным сегодняшней выручкой. Впрочем как и вчерашней, как и позавчерашней, как и позапозавчерашней...

Хотя у уважаемого Артаниэля и прежде не имелось претензий к Прапону, и он не раз хвастал перед друзьями, что не прогадал, когда назначил управляющим своего заведения гнома.

"Да, жалование у малыша под стать зарплате некоторых придворных магов. Но, поверьте, он стоит этих денег, - говорил господин Артаниэль. - Коротышки поразительно хозяйственный народ! Они буквально чуют, будет от затеи толк или нет. Если с гномами по-хорошему, то и они честно выдают беспроигрышные идеи. Это у них в крови".

И для Прапона такие его слова являлись лучшей похвалой. Однако к стремительно возросшим в последнее время доходам вверенного предприятия представитель ушлого народца имел лишь косвенное отношение. Он просто чуть приукрасил и в нужных кругах общества распустил слухи о том, что "Логово хризолитового единорога" удостоилось чести быть посещенным самой Эввой!

Совершенно не важно, что целью визита богини светлых эльфов являлась карающая миссия и она жестоко наказала тут какого-то провинившегося остроухого. Все равно, комната, в которой произошло проклятие, пользовалась невероятным спросом. Цена всего за одну ночь, проведенную в этом помещении, взлетела до небес и троекратно превосходила суммарную стоимость всех апартаментов постоялого двора. Богатенькие столичные эльфы, желающие прикоснуться к святыне, охотно мчались в провинциальный Корклут и вытряхивали свои кошельки.

Но страшно представить, что творилось бы в "Логове", узнай гном, что в тот памятный день его корчму почтила присутствием ещё и самка лазурного дракона! А уж если бы до Прапона дошла информация, что пятеро угрюмых типов в плащах, которые сидят вон аз тем столиком в углу и едят, не снимая капюшонов, что все они, как один, - демиурги, бедняга, наверное, сошел бы с ума от счастья. Или от страха. Либо от того и другого сразу. И уж точно моментально помер бы от ужаса, случайно подслушав тему обсуждения.

В общем, хорошо, что оба Игрока, Наблюдающий, Чужой и Коллекционер Душ применили волшебство отвода глаз, установили максимально возможной мощности купол безмолвия и не раскрыли своего инкогнито до самого конца.

После беседы, придя к единому мнению, Творцы оставили щедрые чаевые, а потом так же незаметно, как и материализовались до этого, исчезли, буквально растворившись в толпе.



"Ржавая секира"

В отличие от преобразившегося в элитное заведение эльфийского "Логова хризолитового единорога", среднего пошиба трактир полуросликов, под незаурядным для питейного дома названием, не мог похвастать наличием в своей истории страниц с приёмом знаменитых лиц. Но это вовсе не означает, что таковые не гостили в его стенах. Однако, в сравнении с тем же управляющим Прапоном, гном Кордон, ведущих дела в "Ржавой секире", наоборот, с удовольствием бы одновременно: вычеркнул, выдрал, сжег и развеял по ветру страницы о тех посетителях. Почему? Просто знаменитости знаменитостям рознь.

Судьбе угодно было построить "Ржавую секиру" у подножия одного из пяти великих холмов Хребта Мастеров. Как раз того самого, который одним боком граничит со Светлолесьем, другим с Темными Пещерами, и еще краешком цепляет оба королевства людей. Если бы в пантеоне Пангеи имелись боги торговли и контрабанды, то они непременно велели ли бы своим последователям воспользоваться удобным географическим расположением. Тем не менее, отсутствие соответствующих высших созданий, не смутило проворных ребят (не только коротышечьей расы, но также человечьей и обеих разновидностей остроухих), жадных до легкой наживы.

А, естественно, где пролегают пути купцов (легальных, полулегальных и категорически нелегальных), там, по закону жанра, обязаны появиться и охотники за удачей (читай: еще более легкой наживы) - они же пираты, они же разбойники, они же грабители больших дорог и малых троп.

Ну и, исходя из вышеперечисленного, нетрудно догадаться из каких достижений слагается известность тех подозрительных субъектов, что забредают в "Ржавую секиру".

Вот взять хотя бы странную компанию, что потревожила спокойствие Кордона посреди минувшей ночи. Двое светлых и двое темных - казалось бы, ничего сверхъестественного для фронтира. Кабы не одно "но"! Хотя какое там одно, там пять штук наберется. А то и все шесть.

Во-первых, странное сочетание членов группы, накануне войны между эльфами. Даже неопытному глазу заметно, что они не случайные знакомые, а верные друзья.

Во-вторых, потерявшая родовую магию светлая девица. И потерявшая, судя по всему, несколько часов назад, так как на седой голове ее не наблюдается ни единого окрашенного волоска. Давненько, даже для этого неспокойного района, Кордон не видел тех, кто выполнил клятву "серебристых локонов" до конца. Для эльфов это чуть ли не сродни смерти.

В-третьих, светловолосый мальчишка в одеяниях явно с чужого, и что немаловажно - богатого плеча. Плюс парнишка с незаурядными для его возраста магическими способностями. Хоть малец и старается скрыть свои умения, артефакты-датчики волшбы, показали его истинную силу.

В-четвертых, не таящая своего могущества темная ведьма в... неслыханно неопрятном виде! Если дама дроу не удосужилась стряхнуть пыль с платья, разгладить морщины и поправить растрепавшуюся прическу (а уж тем более, если дама - колдунья), то, к предсказателю не ходи, кто-то до такой степени потрепал чародейку, что ей пришлось улепетывать, позабыв о красоте и гордости. Еще одна нелепость: эта, воспитанная в матриархате темная, слушается (!) светлого мальчишку!

В-пятых, вторая дроу, не приходящая в сознание. Ее насквозь пропитанные кровью одежды подтверждают предположение о тяжелой переделке. Что, впрочем, как раз-таки ничуть не изумляет, так как наметанный взор легко определил стоимость доспехов воительницы в несколько десятков таких "Ржавых секир". Причем управляющий Кордон (в далеком прошлом мастер ковки Кордрог), не будучи специалистом по драгоценным камням и ювелирным штучкам, оценивал только кузнечную работу. Желающих завладеть таким сокровищем, в данных окрестностях не счесть.

Ну и напоследок, факт, о котором также сообщил соответствующий амулет, и который следует вывести отельным пунктом - беременность тяжелораненной эльфийки. Более дерзкого преступления, чем поднятие руки на ожидающую ребенка темную, Кордон так сразу и не вспомнит. А представить, что сотворят с обидчиком прознавшие про такое кощунство дроу, вообще невозможно. И лучше пусть произойдет наказание как можно дальше от "Ржавой секиры". И вообще, даже можно подальше от гномьих гор. Ведь с трепетностью жителей подземелий по отношению к женскому полу и детям способна соперничать лишь их жестокость.



Глава 7

Сергей

"- Пик. Пик. Пик. Пик... - ритмично вторила пульсу, вырвавшая меня из небытия, прикроватная аппаратура в палате интенсивной терапии.

До этого момента я, слава богу, никогда не был в реанимации в качестве пациента, но специфичный больничный запах, который не спутаешь ни с каким другим, множество прикрепленных к телу проводков, а так же и прилепленная к носу трубочка, подающая кислород, не предоставили мне иных вариантов для выбора.

Итак, где я более-менее ясно. Непонятно другое, - как я тут оказался? Память помогать в этом вопросе наотрез отказывается.

С трудом разлепил веки, но тут же зажмурился от слепящей белизны. Однако яркий свет резал даже закрытые глаза. Инстинктивно потянул руку к лицу, чтобы прикрыться ладонью. И застонал от стрельнувшей в ногу нестерпимой боли. Обрушившее в довесок жуткое головокружение, натолкнуло на мысль, что лучше пока не шевелиться.

- Ой, Серенький, очнулся! - раздалось над левым ухом девичье восклицание.

Хозяйку этого голоска я также не спутаю ни с кем. Это Светка! Или Цветаниэль? Беру свои слова обратно, все-таки до сих пор не могу их различить.

- Сестренка, ты? - слабым голосом проскрипел я.

- Да! Я! Я, братик! Это я! - радостно подтвердила близняшка.

- А кто именно - ты? Или вы обе тут?

- В смысле? - ликование сменилось удивлением.

- Ну, ты - Светка, или ты - Цветка?

- Блин, Вотар, не пугай меня! Как ты себя чувствуешь?

- Хреново, - не стал я храбриться перед младшей.

- Доктора позвать? - забеспокоилась родственница.

- Нет, лучше люстру с этими долбаными киловаттными софитами погаси.

- Сереж, лампа итак не горит, ясный день на дворе.

- Тогда жалюзи зашторь или что тут у них на окнах?

- Хорошо, сейчас.

Девушка сделала несколько шагов, зашуршала чем-то, и в комнате стало заметно темнее.

- Во, другое дело, - наконец смог воспользоваться зрением, и первым же делом посмотрел на собеседницу. Хм, ну и кто это? Кончики ушей - не острые, хотя уже у обеих должны быть эльфийскими. Одежда - земная, хотя обе должны быть в пангейских нарядах. Осторожно уточнил: - Светик?

- Да? - заулыбалось создание.

- А что вообще случилось?

- Имеешь ввиду, как ты угодил в больницу?

Я кивнул.

- Ну, сперва тебя ударило током, потом ты в падении вывихнул ногу и здорово саданулся башкой об пол.

- Черт, ни фига не помню. А долго я вот так овощем пролежал?

- Точно не скажу, когда мы с Ксюхой вернулись из "Метелицы" домой, ты уже лежал. Но предполагаю, с того самого момента, как оборвался наш телефонный разговор. Потом прошли следующие сутки, еще одни и сегодня полдня. Приблизительно часов шестьдесят в отключке был, - подсчитала сестра.

- Ого, долгий нокаут! Ну а как ты сюда попала?

- Дык, на "скорой", которую вызвала, - ответила девушка. - С тех пор и не отлучалась.

- Нет, я про Землю. В этот мир как ты перенеслась? - нахмурился я. - Кто тебе открыл портал? И где сейчас находятся и чем заняты остальные: Цветаниэль, Крайтис, Теона, Ёлифрель, Ролтрилтар, Мила, Базирог, Барсик, Ытаргх, Липа, Тузик, спецагенты...

- Бе-едненький, - не дослушав меня, искренне опечалилась Светка. - Врач говорил, что после прихода в сознание, последствия сотрясения мозга могут проявляться в виде ложных бредовых воспоминаний. Но не волнуйся, медики утверждают, что твой случай не самый тяжелый и вполне излечимый.

Я пристально поглядел на сестру:

- Только не говори мне, что ни одного из перечисленных мною имен ты не знаешь?

Светлана виновато пожала плечами:

- Нет. А кто эти люди, которых ты назвал?

- Там не только люди. Там и дроу, и светлый эльф, и гном, и орк, и дракон, и даже кот.

Теперь уже мелкая внимательно посмотрела не меня, пытаясь понять: так издевательски шучу или мой случай все-таки запушенный?

- Сереж, успокойся, пожалуйста. Это тебе все привиделось, - не придя к однозначному выводу, изрекла сестра.

- Что - всё?! - ещё пуще возбудился я.

- Ой, нет, лежи, не вставай! Я все-таки сейчас кого-нибудь позову.

- Стой!!! - заорал я. - Какое сегодня число?! Отвечай! Быстро!

- Двадцать шестое декабря, - испуганно проронила Светка, после чего добавила: - Две тысячи одиннадцатого года.

Я снова заскрипел зубами и бессильно осел на подушку. Только теперь не от боли стонал, а от досады. Проклятье! Подтвердились мои худшие опасения. Нет! Не верю! Не может быть, чтобы всё мои приключения были игрой травмированного воображения.

"Это проделки демиургов! Ведь они что-то говорили об управлении временем", - вспыхнул в мозгу огонек надежды и меня осенило: "Так вот зачем они встречались в "Логове хризолитового единорога"! Решили переиграть партию без меня?!"

А следующая мысль заставила похолодеть от ужаса кровь в жилах: "Но тогда, получается, что я не открыл межпространственные врата и не воскресил Серую Эльфийку? Моя курносенькая прелесть умерла? А наш чудо-ребёнок? Его что, тоже нет? И уже никогда не будет?"

Видимо последнюю фразу я сказал вслух, чем окончательно убедил малую в необходимости срочного вызова медперсонала. Светка, второпях свалив с тумбочки пакет с апельсинами, нажала кнопу на вмонтированном в стену терминале. Где-то вдалеке послышался противный тревожный зуммер. Раздался топот бегущих ног.

Каблучки по коридору цокали все ближе и ближе. Наконец в палату ворвалась незнакомая брюнетка в белом халатике, а с нею коротко стриженый мужчина лет тридцати пяти, тоже, ранее мне не встречавшийся:

- Что случилось? - чуть ли не хором спросили они.

- Кажется, ему нужен психиатр, - ткнув в мою сторону дрожащим пальчиком, сквозь слезы пробормотала родственница.

- Демиурги отмотали время! Они отняли у меня Теоларинэ! - все еще находясь под впечатлением от догадки, пожаловался я, словно бы в силах этих двоих было исправить моё бедственное положение.

- Не переживай, Сергей! Все будет в порядке, - моментально сообразив, что к чему, заверила меня брюнетка. - Мы тебе непременно поможем.

- Да, молодой человек, не волнуйтесь, все будет хорошо, - поддакнул коротко стриженный.

- Ой, я вас умоляю. Как? Как вы мне поможете?! Э-эх, да что вы вообще понимаете? - обреченно махнул я рукой.

- Ошибаешься, Вотар, мы все очень прекрасно понимаем. И полностью отдаем отчет своим словам, - возразила девушка. - Мы вернем тебе твоё кареглазое чудо, а Пангее легендарную Королеву Клинков.

Не веря тому, что слышу, я медленно и настороженно произнес:

- Кто вы такие и откуда знаете?

Мужчина по-доброму, даже как-то по-отечески улыбнулся и поинтересовался у спутницы:

- Муза, как думаешь, читатели уже догадались, что сегодняшняя прода посвящена дню смеха и розыгрышей?

- Большинство уже да, Автор. Но даже им нервишки мы потрепали изрядно! Так что шутку, можно считать удавшейся, - усмехнулась красотка в халатике и заговорщицки мне подмигнула..."

В это время начинающий плавный разгон локомотив, вдруг резко дернулся, протяжно заскрипели тормозные колодки, и движение прекратилось. Внезапно пробудившийся я, находясь "одной ногой" еще во сне, и позабыв, что лежу на верхнем ярусе, подскочил и стукнулся бровью (и умудрился же!) о полку для чемоданов.

- Ай! Что за? Ой! Тсссс! - зашипел я от боли.

- Аккуратнее надо, дружище! - задрав голову, посоветовал Базирог.

"Милый, ты чего такой дерганый?!" - прикладывая нашу руку к нашему лицу полюбопытствовала в нашей голове Теона.

- Да я... просто... кошмар приснился, - промямлил я в свое оправдание сразу и гному и любимой дроу.

- Сереж, так же и без глаза остаться можно, - с укоризненной улыбкой покачала головой Ёлифрэль и наложила на меня исцеляющее заклинание. Припухлость и, уже успевшая налиться кровью, гематома моментально рассосались.

- Спасибо, мам, - поблагодарил я магичку. - А почему поезд стал? Опять какой-то шутник стоп-кран сорвал?

- Нет, похоже, в этот раз и впрямь кто-то опаздывает, - прильнув к окну и вглядываясь в плохо освещенный перрон провинциальной станции, доложил коротышка.

- Ага, из очереди к пивному ларьку опаздывают, - ухмыльнулся, гораздо лучше видящий ночью темный. - Это же орки-недомерки из соседнего купе! Не хватило беднягам. Дозаправлялись.

Теперь и я угадал в, прижимающих к груди пакеты и оттого неуклюже семенящих к вагону, фигурах коллег-косплейщиков.

- Ролтрилтар, ты чересчур строг к габаритам ребят, - мягко осудила мужа светлая эльфийка. - Эти почти двухметрового роста бугаи, по сравнению с настоящими степняками Пангеи, действительно выглядят недомерками. Но ведь они о своей недоразвитости даже не подозревают.

- Однако это не мешает им вести себя чересчур вызывающе. Погляди, дерут глотки и кривляются, как настоящим варвары! И я строг не к габаритам, а к поведению в обществе.

- Дорогой, это они так входят в роль. Уж потерпи, пожалуйста, - продолжила успокаивать волшебница супруга, который уже несколько раз до этого порывался сходить и научить сопляков уважать окружающих и вести себя менее шумно. Рассвирепевший дроу обещал провести переговоры это в максимально вежливой форме, но так как это все-таки был рассвирепевший дроу, мы ограничились жалобой к проводнице. Та сделала буйным замечание, но его действия хватило ровно на две минуты.

- Но сколько можно терпеть, Ёль? - нервничал Рол. - Заколдуй тогда ты их что ли? Пусть онемеют до прибытия.

- А что сразу не парализовать? Нет, так нельзя. За нами сейчас ведется очень пристальное наблюдение, - влез я в спор приемных родителей. - И нам сейчас выгодно показывать себя максимально положительными персонажами. По крайней мере, пока не получим ответы со стороны спецслужб.

- Да помню я, - вяло откликнулся отец.

Под дикий гогот и звяканье стеклянных бутылок чуть было не отставшие от поезда "орки", наконец ввалились в вагон. Парни тоже ехали на большой фестиваль "толкинутых". И так же, как мы, и еще несколько десятков человек добирались до пункта назначения, вырядившись в костюмы сказочных существ и наложив соответствующий грим, тем самым и вызывая веселье и одновременно пугая остальных пассажиров. Хотя, на мой взгляд, эти товарищи в самом деле перебарщивали.

Бывалый же личный состав железнодорожного транспорта, следующего рейсом "Калининград-Пятигорск" к подобному сумасшествию уже давно привык, ибо обозначенный праздник проводился ежегодно.

- Любой из нас способен, быстро и не напрягаясь, утихомирить четверку дебоширов. Причем у каждого в запасе имеется сразу по нескольку действенных способов. От банального мордобития до оригинального угнетения воли. Но вдруг это очередная проверка? Кто знает, не устраивают ли нам напоследок контрольное прощупывание? - вслух размышлял я.

- Зачем? Разве мы недостаточно фокусов показали гостившим у нас агентам? - подверг критике мою идею гном.

- Дома, как известно, и стены помогают. Мало ли как отреагировали дядьки в погонах с большими звездами на то, что мы запретили вести видеосъёмку своего представления в Весёлом, - пожал я плечами. - Не исключено, что кто-нибудь усомнился, что ребята стали свидетелями не настоящего волшебства и демонстрации сверхумений, а хорошо подготовленных трюков. Большому руководству интересно, например, как "аферисты" поведут себя в нештатной ситуации? Столь ли они круты, как пытались доказать? На должном ли уровне справятся с нештатной ситуацией?

- Тогда, по идее, наоборот, мы должны отреагировать на провокацию! - вновь возбудился тёмный эльф.

- Ну, возможно, - пошел я на попятную. - Однако отреагировать следует адекватно и без трагических последствий для возможных "подсадных уток". И обязательно с демонстрацией чего-нибудь этакого чудесного.

- Не пойму, в чем вообще проблема? - вступила в разговор светлая.. - Давайте я просто просканирую мысли этих "селезней" и выясню: обычные они дураки или необычные?

- В том то и загвоздка! Вотар уже пытался влезть в их головы, но не сумел. Как на подбор всех четырех лже-орков природа одарила сильнейшими ментальными щитами, - заговорила моим голосом Теона. - Таких совпадений не бывает.

- Хм, и впрямь, - непростые жуки, - задумчиво почесал бороду Базирог. - Тогда получается, что заклинания, влияющие на психику, и иные бескровные телепатические методы на них тоже не подействуют.

- Значит, придётся взывать к разуму кулаками! - обрадованно хрустнул костяшками пальцев дроу.

- Погодите! Я вспомнила! - убедившись в тщетности получить доступ к извилинам чужого серого вещества и убрав пальцы от висков, остановила мужа Ёлифрэль. И повернулась ко мне: - Всё правильно! Вотар, знаешь, почему у нас не получается мыслечтение?

- Нет.

- Потому что мы на железной дороге! - пояснила эльфийка.

- А при чём тут железная дорога? - удивился я.

- Мм, как бы тебе так объяснить подоступнее? - нахмурив лоб, озадачилась Елифрэль.

- А ты техническим языком, - дал ей совет Ролтрилтар. - Сын-то у нас, как-никак, без пяти минут инженер.

- Ну, хорошо, - согласилась светлая мама. - В общем, если не вдаваться в подробности, то электрическое напряжение в тысячи вольт даёт ощутимые наводки на магическое поле.

- О как?! - еще больше изумился я. - А насколько же ощутимые, и как именно сие проявляется?

- Степень влияния внешнего возмущения прямо пропорциональна расстоянию до источника помех. От силы самого мага, конечно, тоже многое зависит. Точных формул никогда не выводила, однако, исходя из серии собственных опытов, могу с уверенностью заявить, что какой бы мощью не обладал чародей, ближе, чем на шесть-семь метров от токонесущих проводников инфраструктуры ЖД транспорта, ему вряд ли удастся сплести стабильный волшебный узор, который просуществует дольше пары секунд. А этого, Серёж, как ты понимаешь, недостаточно для несанкционированного и углубленного проникновения в чужое сознание, - ответила Ёль.

- Понимаю, - кивнул я.

Затем собеседница указала вдаль на конструкции громадных стальных опор линии высоковольтной электропередачи. По сравнению с ними, мелькающие на фоне заоконного пейзажа, стандартные бетонные столбы выглядели жалкими спичками:

- А вот, например, кабели стадесятикиловольтной ЛЭП уже аж на добрую четверть километра "не подпустят" к себе колдовство выше третьего уровня.

- Ого! Серьезно, - почтительно поглядел я на стройный ряд "Эйфелевых башен".

- Угу, - согласилась мама.

Следующие полчаса все ехали в молчаливой задумчивости. Даже буйные "орки" из соседнего купе приумолкли и, за исключением стука колес на стыках рельс и шума ветра, ничего не нарушало тишину.

Не в курсе, у кого какие мысли в данный момент кружились в голове, но лично я сперва пробовал найти научное обоснование феномену взаимоотношений поля, создаваемого упорядоченным движением отрицательно заряженных элементарных частиц и синих потоков энергии. Безуспешно. Моя теоретическая база содержит колоссальные пробелы в познаниях природы волшебства. Были б известны хотя бы принципы работы противомагических мифриловых ошейников с фиолетовыми топазами, которые применяют в другом мире, тогда подобный анализ еще и дал что-то. А так, ни черта не ясно.

После, по просьбе Теоны, я подробно ей пересказал привидевшийся кошмар. К счастью, невербальный контакт с моим любимым ушастым чудом производился без проблем. Наверное, из-за того, что в данный момент, в буквально смысле, мы с солнышком являемся двумя (душевными) половинками одного целого (тела).

Вопреки ожиданиям, курносенькая прелесть не сочла забавным сюжет о том, будто все мы - главные герои чьей-то фантастической книги. Зато она заострила внимание совсем на другом:

"Котик, - задумчиво сказала Серая Эльфийка. - А с каких это пор, уснув, ты, вместо того, чтобы очнуться в моём обличье на Пангее, вдруг остаёшься на Земле и зришь страшилки?"

--------------- прода от 21 апреля --------------

"Ой, даже не знаю, - растерялся я. Затем предположил: - А не потому ли, что Шейра, по совету Крайтиса, наложила на меня "путы дриад"? Архимаг утверждал, что это следует сделать ради увеличения скорости регенерации твоего сильно израненного организма. И для плода так пока будет лучше. Вот, наверное, искусственная летаргия и запрещает пробуждаться. А иначе теряется весь смысл".

"Гм, возможно, ты и прав", - отозвалась Теоларинэ.

- Ё-моё! А ведь мы еще не ужинали! - почесав заурчавшее пузо, внезапно вспомнил Базирог. - Айда в вагон-ресторан?!

- О да, я тоже не прочь перекусить! - с охотой поддержал идею гнома дроу.

- Говорила же, что надо брать тормозок повнушительнее, - упрекнула Ёлифрель мужчин, которые уничтожили захваченные из дому съестные припасы, еще не миновав и первого десятка станций. - Теперь травиться придется буфетными полуфабрикатами, разогретыми в микроволновке.

- Не преувеличивай, Ёлька, вполне сносная там жратва, - встал на защиту ближайшего пункта общепита гном.

- Ну и кто мог предполагать, что тут эти охламоны зеленые окажутся и будут меня раздражать? - оправдываясь, развел руками Ролтрилтар, имея в виду поселившихся через переборку толкинистов-пиволюбов. - Ты же ведь знаешь, дорогая, что когда я нервничаю, то очень много кушаю.

- Знаю, конечно, обжора, - смягчилась жена, уступая в споре. - Ладно уж, пошли.

Инопланетяне дружно подорвались с мест, а я остался сидеть. Мама (не зная настоящую, продолжаю светлую эльфийку, воспитавшую и любящую меня, как родного, считать и называть таковой) вопросительно покосилась на меня:

- Серёж, а ты чего?

- Мы с Теоной не голодны, - откликнулся я. - Идите сами, а мы тут побудем.

Они ушли, а Теоларинэ продолжила прерванный разговор:

"А когда с тебя снимут заклинание долгого сна?"

"Вообще, до полного выздоровления желательно еще пару суток подремать. Но, к сожалению, у нас их нет. Поэтому, в пересчете на земное время, меня разбудят часам к семи-восьми завтрашнего вечера. Как раз перед открытием врат".

"Скорей бы уже! Безумно соскучилась по нашему ребёночку. Не могу дождаться, когда поглажу животик и скажу ему: "Здравствуй, радость моя! Это я - твоя мама!" А чадо в ответ весело толкнет меня ножкой".

"Ну это еще не скоро, милая. В смысле, сынок наш толкаться начнет. Срок-то беременности у нас еще небольшой", - улыбнулся я.

"Ха! А с чего ты взял, что там мальчик? Вдруг девочка?" - удивилась моя невеста.

"Ну, можно и доченьку. Такую же красавицу, как и её мама", - согласился я.

"Ко-отик, а ещё я по тебе очень соскучилась", - простонала моя кареглазка. - "Когда уже мы с тобой, наконец, встретимся по-нормальному? Чтобы в своих телах и в одном мире. Мечтаю, чтобы прижались друг к другу, поцеловались, потерлись носиками. Так хочется, хоть минутку побыть хрупкой и беззащитной в крепких объятиях своего мужчины".

"Солнышко моё, я так тебя люблю!"

"И я тебя обожаю! Почти как шоколад!" - хихикнула озорница.

К сожалению, подобные романтичные моменты редко длятся долго, так как, по закону подлости, кто-нибудь обязательно да норовит вас отвлечь. Данный конкретный случай тоже не стал счастливым исключением из правил. Виновником стал чей-то стук в нашу дверь.

- Кто там? Чего надо? - раздраженно бросил я.

Тот, кто стоял в коридоре, видимо не услышал меня, потому что снова трижды робко ударил костяшками пальцев по переборке.

- Не заперто! Входите! - крикнул я чуть громче и уже приподнялся с лавки, с намерением отворить непрошеному гостю, как купейное зеркало с грохотом поехало в сторону и исчезло в недрах стены, а на его месте показалась незнакомая особа.

- Здравствуйте, Вотар и Теона! Вы уж извините, что прерываю ваше воркование, но у меня к вам очень срочный разговор, не терпящий ни каких отлагательств...

--------------- прода от 25 апреля --------------

Глава 8

Эльдрагория

- Ну, вот ты и дождалась, Эльди, поздравляю! Наконец-то Хозяин предоставляет тебе возможность проявить себя в настоящем деле, - сообщил Эрхонестус.

- Правда?! - изумлённо разинула я пасть.

- Абсолютная, - кивнул лазурный дракон. - Покажи ему, что ты уже - не несмышлёный детёныш, а вполне взрослая самостоятельная особь. Докажи, что кроме меня, у него есть ещё и мудрая самка, в лапы которой спокойно можно вверить судьбу целой планеты.

- Да-да, конечно! Я готова! Но почему вдруг так скоро? - насторожилась я.

- А ты разве не рада? - нахмурил надбровные щетинки старший.

- Что ты! Наоборот, просто счастлива! - поспешила заверить я, и, в подтверждение своих слов, даже несколько раз вильнула хвостом. - Просто всё как-то неожиданно. Ты же утверждал, что ещё минимум лет двести-триста ждать придётся.

- Ну, во-первых, я за тебя поручился...

- О-о, Эрх! Огромное спасибо! - немедленно поблагодарила я собеседника и затараторила: - Честно говоря, не ожидала. Ты ведь меня постоянно ругаешь...

- Гр-р-р! Не перебивай! - рыкнул Эрхонестус, вздыбив костяной гребень на загривке.

- Ой, прости! Больше не буду. Всё-всё, продолжай. Молчу и очень внимательно тебя слушаю, - смиренно пригнула я к земле вытянутую шею и распластала по сторонам крылья.

- То-то же! - самец удовлетворенно выпустил из ноздрей дым. Затем добавил: - И не ругаю я тебя глупышку, а воспитываю!

"Конечно-конечно!" - согласно моргнула глупышка, принимая от наставника такое оправдание.

- А во-вторых, обстоятельства сложились таким образом, что иного выбора-то у нас и нет, - признался лазурный. - Хозяин срочно отбывает на важные переговоры в другой мир. Я, как основной Хранитель, в это время обязан отвлекать на себя внимание наблюдателей. А так как на Земле, кроме нас троих, больше никого и нет, то, соответственно, весь груз ответственности ложится на твои хрупкие плечики.

- Ясно, - немного погрустнев от того, что главная работа мне досталась отнюдь не за былые заслуги или личные данные. А с другой стороны, если бы не удачное стечение обстоятельств, то и впрямь, пришлось бы еще пару веков выполнять роль ящерки на побегушках. Так что теперь я шанс не упущу!

- Только сразу предупреждаю, несмотря на то, что дело на вид кажется лёгким, подойди к нему со всей серьезностью. На кону сейчас слишком много, чтобы мы поиграли. Поэтому рвение - рвением, но и бдительности не теряй. А то у тебя иногда бывает такое, - попросил дракон. После чего, совсем уж ласково проурчал: - В общем, постарайся не подвести меня, девочка, и достойно выдержать это испытание.

- Не бойся, Эрх, не подведу. Хозяин останется доволен, - пообещала я. И, изобразив на морде хищный оскал, гордо проурчала: - Ведь не такие уж и хрупкие мои плечики. Как-никак я тоже - дракон!

--------------- прода от 1 мая --------------

Добраться до заданной точки в заданное время оказалось нетрудно. Телепортация до ближайшей станции прибытия поезда, следующего по маршруту "Калининград-Пятигорск". Организация отвлекающего манёвра, с вовлечением в действие одного из пассажиров (точнее его мочевого пузыря). Из-за чего, его, оставшийся в вагоне товарищ (товарищ пассажира, а не мочевого пузыря, естественно), вынужден был дёрнуть стоп-кран, так как внезапное мочеиспускание, приключившееся с приятелем, едва успевшим забежать за угол пивного ларька и спустить штаны, затянулось дольше пяти минут, отведённых строгим расписанием на стоянку. И, как следствие всего этого, отвлечение внимание проводницы с незаметным проникновением меня, в облике человечьей самки, к дверям нужного купе. Но первым шагом всей этой многоходовой комбинации стал острый приступ голода, с непреодолимым желанием попутчиков опекаемой Хозяином фигуры посетить вагон-ресторан.

Нет, можно было, конечно, обойтись и без выкрутасов. Попросту возникнуть перед носом Тарасова на противоположной лавке, ненадолго парализовав гнома с эльфами. Но ведь это так грубо и непрофессионально. А, кроме того, мне сейчас, как никогда, нужно проявить себя во всей красе, показать тактические таланты полноценного, намного далеко вперёд всё просчитывающего и предусматривающего Хранителя планеты.

Да и вообще, главная сложность миссии состояла в том, чтобы за весьма ограниченный промежуток времени поделиться с объектом довольно внушительным объёмом информации. Поэтому, как только мне позволили войти, я решительно промолвила:

- Здравствуйте, Вотар и Теона! Вы уж извините, что прерываю ваше воркование, но у меня к вам очень срочный разговор, не терпящий ни каких отлагательств!

На самом деле, Серая Эльфийка меня уже не слышала, так как за миг до этого я временно усыпила её разум. Однако, на фоне недавнего разговора о том, что в пределах железной дороги проблематично проникать под чужую черепную коробку, станет лучшей демонстрацией того, что пожаловавшая в гости особа, помимо того, что находится в курсе всех событий, так ещё и владеет гораздо могущественной магией, нежели эльфийская. По моему мнению, такой приём существенно сократит временные затраты на объяснение того, кто я, и зачем явилась. Ну а для подстраховки я феноменально быстро покрыла свою кожу ящерными чешуйками цвета ясного неба, превратила человечьи глаза в органы зрения рептилий с вертикальными зрачками, и, резко выбросив, а затем, втянув обратно, по-змеиному раздвоенный черный язык, произнесла:

- Меня зовут Эльдрагория. Я лазурный дракон. И я ваш друг!

Обратившись в женщину-змею, я немного засомневалась, - не напугала ли? И поэтому, на всякий случай, развеяла по купе "облако спокойствия". Самую слабую версию этого заклинания, так человек мне был нужен с трезвым рассудком.

Но Сергей если и стушевался, то лишь на мгновенье. Его же дальнейшая реакция вообще меня поразила.

- Вау! Так вот вы какие - лазурные драконы! - восторженно воскликнул он, пожирая меня глазами, словно редкую диковинку. Впрочем, для него так оно и было. Парень осторожно потянул ко мне руку. - А можно потрогать?

М-да, кажется, при трансформации я всё же переусердствовала с эффектами.

- Потрогать можно, - разрешила я. - Однако на самом деле наша раса выглядит не так. Этот облик я приняла специально, чтобы сократить время на доказательство того, кем являюсь.

- А-а-а так это морок? - изучающе потыкал в меня пальцем парень.

- Нет. Правильно это называется магическим морфопреобразованием тела, - ответила я и прекратила подпитывать плетение своего последнего волшебства. Всё-таки "облако" чересчур спокойным вышло. К тому же, в качестве побочного эффекта, оно почему-то пробудило в этом индивидууме страсть к герпетологии. Ещё чуть-чуть и этот зоолог-любитель перейдёт от тактильных исследований к обнюхиванию, облизыванию и пробам меня на зуб.

Едва заклинание рассеялось, возвращая подхлестнутое равнодушие (ко всему, кроме научных исследований) землянина тут же вернулось в норму. Вотар перестал меня ощупывать, а на его лице возникло недоумевающее выражение. Которое, впрочем, быстро сменилось на озабоченное. И парень, уже более заинтересованный совсем иными причинам, нежели изучение чешуйчатого экспоната синешкурой драконессы, смущенно пробормотал:

- Ой, извини, Эльдрагория, отвлекся что-то. Так что у тебя там за безотлагательное дело?

Ну, вот совсем другой разговор!

Вновь превратившись в обычную человеческую девушку, я присела напротив и начала:

- Насупил час откровений. Как ты уже, возможно, догадался, Игрок под номером одни - мой хозяин. Он демиург этой планеты. Я её Хранитель. Ты же - наша ключевая фигура в партии против повелителя Пангеи. А весь водоворот последних событий, которые кружатся вокруг тебя, напрямую или косвенно касается выяснения отношений между правящими существами двух миров.

- Не очень-то весело ощущать себя всего лишь разменной картой из чьей-то колоды. Пускай даже и козырным тузом, - с грустью заметил Тарасов. - Хотя, да, примерно к таким выводам я уже давно пришёл. Часть вынес из прошлых бесед с твоим хозяином. Часть выяснил из обрывков разговоров, подслушанных в Эфире.

- Вот как раз в этом и состоит одна из наших основных, на сегодняшний день, проблем! Я имею ввиду твои феноменальные для рядового жителя планеты способности, - сказала я.

- А мне казалось, что первый Игрок только рад тому, что его пешка оказалась вдруг ферзём? - удивился Сергей.

- Он-то рад. Просто счастлив! Но вот остальные не в восторге.

- Конечно, кому же нравится проигрывать? Во все правила сверхбожественных соревнований я не посвящен. Но, как я понял, наши шансы на победу, вроде как повыше? Или заблуждаюсь?

- Да тут дело даже не в игре, - отмахнулась я.

- Тогда в чём?

- В твоей природе! Все они, - я направила указательный палец к небу, недвусмысленно намекая, о ком речь, - дружно выдвигают гипотезу о том, что ты тоже один из всемогущих.

- Ну, об этом я тоже из последней "беседы на высшем уровне" догадался, - отозвался Вотар. И тут же полюбопытствовал: - А почему, собственно, "выдвигают гипотезу"? Нельзя что ли банально проверить? Анализы например взять: кровь, мочу, слюну, кардиограмму рентген... Ну или еще как-то там протестировать?

- Это не так просто. Демиурги способны со стопроцентной схожестью перевоплощаться в любые белковые организмы. Поэтому все пробы на биологическом уровне будут иметь стандартные показатели.

- А на энергетическом уровне? Ну, например, как те же эльфы, читают разные слои ауры?

- Тоже ничего не выйдет. Высшие всё это легко имитируют.

- М-да, крутые перцы, - задумчиво потёр подбородок Сергей.

- Единственное, что может указать на принадлежность к демиургам - это их деяния, - поведала я.

- Какие ещё деяния?

- Такие, которые не в силах повторить ни одно другое существо во вселенной.

- Ага. И, судя по всему, в процессе выступления перед спецагентами, я себя как-то выдал? - сообразил собеседник.

- Совершенно верно, - не стала отрицать я.

- То есть, все уже однозначно решили, что я - демиург?

- Угу. Но демиурги демиургам рознь! Среди них тоже имеются разновидности. Их четыре.

- Разновидности?

- Да. Первые три: демитеррии, демивиты и демихроны. Они стоят на одной ступени в иерархической лестнице и отличаются друг от друга умениями. Если говорить упрощенно, то демитеррии созидают планеты и астероиды, демивиты в ответе за образование жизни, а демихроны управляют четвёртым измерением - временем.

- Поразительно!

- Причём демитеррии частенько работают вместе с демивитами. Обмениваясь друг с другом своими творениями и создавая миры-близнецы. Кстати, пара Земля-Пангея - как раз такой случай.

- Ничего себе близнецы! - хмыкнул Сергей.

- Изначально сходство было большим, но потом каждый из хозяев направил эволюцию и развитие цивилизаций по собственному пути. В общем, обычно так и происходит. Чем старше копии, тем они разительнее отличаются, - пояснила я. - Тем не менее, состав атмосферы, почвы, океанов, строение клеток животных, растений и еще много какие показатели на этих планетах полностью совпадают. Разве не очевидно?

- Согласен, с этим не поспоришь, - тряхнул головой Вотар. - Ладно, давай про демихронов рассказывай.

- А вот про них мне и самой мало что известно. Численность этой группы катастрофически ничтожна и они частенько скрываются от остальных.

- Да, я в курсе. Один на миллион, кажется?

- Именно так.

- Хорошо. А четвертая разновидность? Которая встречаются еще реже - один на миллиард, если мне не изменяет память? - уточнил Вотар.

- О-о, да! Это истинные демиурги! Их называют Древними. Настоящие всемогущие властелины мироздания! Они умеют делать всё, что младшие сородичи вместе взятые. Только гораздо быстрее и качественнее. А ещё только им одним подвластно создание звёзд!

- Вот бы хоть одним глазком взглянуть, - мечтательно улыбнулся Сергей.

- Тебе представится такая возможность, - пообещала я. - И не только понаблюдать, но, при желании, сможешь поучаствовать в этом лично. Конечно, если всё у нас получится, и когда ты всему необходимому научишься.

- Лично?! - опешил парень. - Я что... именно ТАКОЙ демиург?

- Ну, по крайней мере, почти все они, - снова я вознесла указующий перст к потолку вагона, - склонны к предположению, что ты Древний.

- А почему "почти"?

- Потому что мой хозяин это абсолютно точно знает!



Сергей

- Погоди-погоди, не так быстро, пожалуйста! Стоп! - сжав ладонями виски, остановил я неумолкающую Эльдрагорию. - Мне сложно с такой скоростью обрабатывать информацию. Мозг уже не переваривает.

- Понимаю, но ты должен постараться! Иначе не успеем. У нас в запасе не более пяти минут, - поторопила драконесса.

- Ну а кокой смысл дальше обрушивать на меня поток новых данных, если я его уже перестаю воспринимать? - возразил я. - Может, в оставшееся время, только о самом главном расскажешь?

- Так всё о чём я тебе говорю - очень важно! - возмутилась собеседница.

Изобразив мимику потерянного щенка, я обреченно вздохнул.

- Ну, ладно, - сжалилась лазурная. - Давай лучше ещё разок повторим то, как нужно использовать монету забвения?

- Вот с ней как раз всё понятно. "Монета забвения" - специальный артефакт Древних, предназначенный для темпоральных путешествий. Для перелёта необходимо положить предмет на согнутый указательный палец и подбросить щелчком ногтя большого пальца. Класть нужно обязательно той стороной кверху, на которой вычеканена семиконечная звезда. Если звезда будет внизу - ничего не получится, - словно школьник-отличник, выдал я вызубренный урок.

- Не просто - не получится, а что?

- С подкинувшим моменту существом приключится неприятность в виде летального исхода.

- Именно. А как происходит активация артефакта? - строго поинтересовалась "учительница".

- Посредством произнесения фразы, выгравированной на ребре, - сообщил я. - Причём, последнее слово в заклинании варьируется.

- Подробнее о вариациях! - не унималась экзаменаторша.

- В зависимости от дальности "рейса", это может быть слово: "минута", "час", "сутки", "месяц", "год", "век" или "тысячелетие" на языке истинных демиургов. Вот только ты мне обмолвилась лишь о том, как звучит слово "сутки".

- Больше тебе знать и не требуется.

- Ясно.

- Хорошо идём дальше. От чего ещё зависит расстояние временного скачка?

- От количества проделанных монетой оборотов и от, предварительно заданного, коэффициента.

- Конкретнее, - потребовали от меня детализации ответа.

- Ну, изображение семилучевого солнца на "решке" на самом деле крутится. Сдвигая его относительно начального положения, мы и задаём множитель. Один щелчок, равен повороту на один луч, и это минуты. Два - часы. Три - сутки. И так далее. Щелкнув семь раз, - то есть, совершив полный круг, установим коэффициент в тысячелетие.

- Всё правильно. А как выбирается направление перемещения?

- Если мы желаем отправиться в будущее, поворачиваем лучи звезды по часовой стрелке, если в прошлое - против.

- Всё верно, - удовлетворенно кивнула Эльдрагория. - Следовательно, ты должен сделать что?

- Повернуть лучи против часовой стрелки на два щелчка и поймать подброшенную монету, когда та совершит пару-тройку оборотов.

- Молодец! А зачем?

- Чтобы вернуться в прошлое на несколько суток назад и там не показать агентам последней фокус с мукой.

- Иначе что?

- Иначе меня приговорят к ликвидации, а Игру перезапустят заново.

- Молодец! Ну и последнее: какой рукой нужно подбрасывать монету?

- Хм, а разве есть разница?

- Ещё какая!!! - гневно вспыхнула самка дракона.

- Хм, - порылся я в памяти и с укоризной заявил: - По-моему, ты об этом даже заикалась.

- Ой, точно! Как же я могла допустить такую роковую оплошность?! - испуганно захлопала ресницами девушка, покосилась на таймер, отсчитывающий последние минуты, и затараторила: - Запомни, Вотар! Вышеописанные манипуляции следует выполнять строго правой рукой - то есть той, на запястье которой у тебя расположены три родинки. Точно так же, как у Хозяина.

- Что-о?! - удивился я. - У него тоже есть родинки в виде треугольника?

- Конечно. И не только они, а всё тело целиком точно такое же. Ведь ты скопирован по образу и подобию... Уп-с! Проклятье! - прикрыла ладонью рот спохватившаяся Эльдрагория. - Забудь!

- Ну, уж нет! Раз проболталась, давай, выкладывай всё до конца!

- Тебе ещё рано об этом знать, - отрезала лазурная, снова взглянула на часы и решительно поднялась с сиденья. - В общем, будь осторожен и не забывай, что неправильное обращение с "монетой забвения" может привести к катастрофе.

- К катастрофе?

- Ага, например, к появлению в соседней галактике, а то и вовсе в нашей солнечной системе, такой неприятной аномалии, как хронобрешь.

- К чему-чему? - не понял я, тоже поднявшись на ноги.

- К разрыву вселенской материи. Про "черные дыры" слыхал?

- Так, не очень много, - признался я. - Учёные, кажется, до сих пор спорят, что это есть на самом деле.

- Не удивительно. С их-то материальной базой ещё долго будут спорить. Короче, одна из разновидностей "чёрных дыр" и есть временная брешь, - пояснила Эльдрагория. Тут её таймер часто запипикал, напоминая, что осталось пять секунд. - Ну, всё, лимит нашего разговора исчерпан - мне пора. Удачи!

- Погоди! Нет! Сто-ой!!! - закричал я, но лазурная хранительница планеты уже исчезла.



Глава 9

"Ржавая секира"

- Ты кого назвал недомерком, ушлёпок?! - раздался по залу пьяный рёв. Это возмутился один из двух гномов, выпивающих в компании четверых людей.

- Тебя, жадный коротконогий сын подземной крысы! ответил, сидящий за тем же столом рябой человек, тот которого обозвали ушлёпком, ответил, разбив глинную кружку с элем на макушке вопрошающего.

Это уже было серьёзным оскорблением, за которое посторонний мог не только в челюсть получить, но и обухом топора по лбу. Однако трактирщик Кордон был спокоен. Он знал, что все шестеро контрабандистов из одной шайки . Скорее всего, они сейчас делили прибыль от недавно провёрнутой сделки и, как всегда, спорили. Ничего пошумят и успокоятся. У них постоянно так.

- Или, как договаривались, отдаёте нам четыре равные доли, или вообще всё заберём! - выдвинул ультиматум рябой второму коротышке.

Так и есть - делят барыш.

- Нет. Мы договаривались не поровну, а пополам. То есть половину - нам с братом, половину вам, - возразил тот из бородатых низкоросликов, что не имел на голове шапки из пивной пены и груды черепков.

- Чушь! Пополам - это значит одинаково между всеми шестерыми! - высказал свой взгляд на ситуацию делец с рассечённой левой бровью.

- Эй, вы, придурки, ну-ка потише! Голова раскалывается, - прогудел, сидящий за соседним столом мужик с двуручным мечом за спиной и изображением красной собачьей морды на чёрном плаще. Явно с бодуна.

Этого колоритного персонажа управляющий "Ржавой секиры" тоже знал. Не по имени, конечно. Только его прозвище: Багровый Пёс. По слухам он был раньше рыцарем, но потом чем-то прогневил короля и был изгнан. Теперь его промысел: контракты на убийства.

- Сам пасть заткни, кобель, драный! - огрызнулся в ответ взведённый гном (тот который, недомерок).

- Да, будет нам тут всякая шавка подзаборная указывать, что делать! - поддакнул со шрамом над глазом дурень. Видимо рана глубокая и повредила дурню мозг, раз он такое ляпнул не подумавши.

- Что-о-о?!! - прогромыхал над залом боевой клич разъярённого медведя. - Да я вас всех сейчас укорочу!!!

"Да, вот это они, действительно, зря", - осуждающе покачал головой трактирщик, отступая за безопасную барную стойку и прячась там за бочкой с вином. - "Багровый Пёс - это не дружок-подельник. Этот наёмник быстро и жестоко научит вежливости. Неважно, что с похмелья. Причём он далеко не блефует, что справится со всеми шестерыми сразу. Если тем хватит глупости полезть в драку".

Глупости хватило. Полезли.

В принципе, ничего страшного. В корчмах фронтира почти ежедневно кто-то с кем-то выясняет отношения. Пара хрустнувших рёбер, пяток синяков, может ещё кто-нибудь кого-нибудь прирежет, и успокоятся.

Трах. Бах. Бабах. Полетели лавки. Тарелки. Зубы...

Как назло, случайно зацепили светлого эльфа. Потом облили и толкнули тёмного. После кому-то наступили на ногу. Затем кто-то под шумок захотел спереть мешок с деньгами со стола рябого. К тому же преобладающие в заведении гномы решили заступиться за сородичей. И понеслась! Спустя какие-то мгновения уже все без исключения посетители харчевни ввязались в потасовку. К звону бьющейся посуды, ломающейся деревянной утвари и ударам кулаков добавился лязг оружия...

Кто-то орал от боли. Кто-то от ярости. Кто-то скулил. Кто-то свистел. А кто-то уже не шевелился.

Тем не менее, бой не утихал. Ведь прибежало подкрепление с улицы. И вообще, у наблюдающего за происходящим невольного свидетеля складывалось такое впечатление, будто многие лишь ждали повода.

Часть из дерущихся даже не ведала, с кем и за что билась. Хотя многим это было и не важно. Народ просто веселился. А заодно незаметно сводил счёты с давними врагами. Ведь такой удобный момент!

Кордон ловко увёртывался от летающих предметов, при этом, не забывая фиксировать, кто и что расколошматил. Чтобы потом предъявить счёт.

Искалеченные и сильно раненые позорно ретировались на второй этаж, - туда, где располагалось спальное отделение постоялого двора. По негласным правилам их не преследовали. Но и спасшиеся отныне не должны были нападать исподтишка на тех, кто остался внизу. Также, по неписаным законам, при подобных разборках запрещалось применять в помещении магию, метательное или стреляющее оружие.

Но вскоре лица преступной наружности разошлись настолько, что решили-таки подняться по лестнице наверх.

- Эй! Куда?! Назад! Это уже переходит всяческие границы! - негодующе заорал трактирщик. - Соблюдайте правила! Комнаты жильцов должны быть неприкосновенны! Я вызову стражу!

Увы, дебоширы не вняли призывам. Они стали выламывать двери, избивать и грабить тех бедолаг, которые были из относительно мирных (или трусливых) граждан и которые ошибочно надеялись переждать заварушку у себя в апартаментах.

И никто и ничто не в силах был остановить этот беспредел.



Цветаниэль

- Что там за шум? - простонала раненая дроу.

- Вотар, очнулся?! - обрадовалась Шейра.

- Не угадала, я - Теона, - ответила Серая Эльфийка.

- Похоже опять кто-то на кого-то косо посмотрел или не то сказал, - предположил архимаг, отвечая суженой брата.

- А это ещё кто? - взглянув на остроухого подростка, тут же спросила Теоларинэ. - Кого-то он мне напоминает!

- Это Крайтис, - пояснила вторая дроу.

- О-о! Точно! Лет пятьсот назад так выглядел! А... а как это? - удивилась Королева клинков.

- Длинная история, - отмахнулась я. - Опять с исцеляющим заклинанием перестара...

Резкий визг за стеной заглушил мои последние слова и заставил всех вздрогнуть. А последовавший за ним грубый толчок в дверь и наглое требование отдалили выяснение внезапного омоложения светлого министра на второй план.

- Эй, твари ушастые, живо отворяйте!

- Что надо? - крикнул Крайтис.

- А это ты, пацан, - очевидно, узнал его по голосу злодей в коридоре и честно сообщил: - Вчерась приметили ваше прибытие. И уж больно кое-что из вещичек ваших нам понравились. Хотим себе забрать.

- Проваливайте!

- Да, не груби, пацан. И не бойся. Если сами мирно отдадите барахлишко, не тронем ни тебя, ни девок твоих.

Приглушённые смешки, ритмичный скрип кровати и обречённый плач истязаемой дамы, указывали на то, что разбойники лукавят.

- О, как я вовремя! Нас что хотят ограбить? - изогнула бровь Теона.

- Похоже на то.

- К сожалению, из-за того, что биологический возраст моего тела мал, кроме установки на двери слабенького магического щита, ничего предложить не могу, - прошептал Крайтис.

- У меня тоже мана на нуле, - развела руками Шейра. - Все истратила на исцеление Теоларинэ.

- Блин, а я с утра, в качестве оплаты за проживание, перезарядила трактирщику амулеты и ещё не восстановилась, - вздохнула я. - Хватит, максимум, на одну молнию.

- Эх, вечно с вами магами так: когда очень нужны, какие-то нелепые отговорки возникают, - упрекнула нас Легенда, отбрасывая одеяло и вставая с ложа. - Ладно, где мои мечи?

- Тебе ещё нельзя! Раны едва затянулись! И ты беременна! - предостерегающе промолвила дочь Ерцзелины. Но не очень настойчиво, хорошо зная, что это бесполезное занятие. - Если получишь небольшое кровотечение, упадёшь без сознания.

- Ну, значит, не буду позволять себя царапать, - пообещала Сеющая смерть, извлекая из ножен Чёрный Мститель и Белое Возмездие. Потом кивнула в сторону тарабанящих в дверь потенциальных жертв: - Ишь, нетерпеливые какие! Иду-иду, ребятки!..



"Ржавая секира"

Как и многие жители Пангеи, в детстве Кордон частенько слышал забавные сказки знаменитой Серой Эльфийки. К сожалению, лично встречаться с легендарной дроу гному не доводилось, и доходили истории до его ушей в основном через третьи уста. Зато пятиюродному старшему брату будущего управляющего "Ржавой секиры" однажды посчастливилось! Сказка, пересказанная дальним родственником, называлась она "Репка".

"Посадил тролль репку. Выросла репка большая-пребольшая. Обрадовался тролль, стал её выдергивать. Тянет-потянет, вытянуть не может. Расстроился тролль", - начала тогда тётушка Теоларинэ, но удивлённые маленькие слушатели её перебили:

- Тролль?! Не может выдернуть овощ?

- Да. Потому что репка выросла настолько огромная, что даже трёхметровый гигант не в силах был в одиночку одолеть, - настолько крепко держалась она за землю. "Позвал тролль на помощь орка", - продолжила Серая эльфийка.

После этих слов детишки вдруг так расхохотались, что у некоторых аж животики разболелись.

- Тролль позвал орка?! Вот умора! Ха-ха-ха,- катался по земле и брат Кордона.

- Чтобы вместе скушать репку? Орк и тролль? Бу-га-га! - ржал соседский малец.

- Хи-хи, тётя Теоларинэ, это что у них диета такая травоядная? - решила уточнить одна девочка.

- Нет малышка. Просто это - добрая сказка, в которой различные расы не враждуют меж собой и тем более не едят друг друга. В ней даже светлые эльфы и дроу ладят, - ответила Теоларинэ гномочке. - Слушайте дальше: "Схватился тролль за репку, орк за тролля, тянут-потянут, вытянуть не могут".

- Ого! Ну и ну! Вот это репка! Даже два таких здоровяка не победили? - вновь изумились дети.

- "Позвал орк человека. Схватился тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, тянут-потянут, вытянуть не могут".

- Да что ж такое?! - с досады хлопнул кулачком по ладошке самый старший гномик.

- "Позвал человек эльфа. Схватился тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, эльф за человека, тянут-потянут и снова вытянуть не могут.

Позвал светлый эльф тёмного. Однако дроу сам прийти не смог, поэтому вместо него пришла его жена. Схватился тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, эльф за человека, эльфийка за эльфа, тянут-потянут, вытянуть не могут.

Тогда позвали гоблина. Он хоть и слабенький, авось как раз его силёнки и не хватает. Схватился тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, эльф за человека, дроу за эльфа, гоблин попытался схватиться за тёмную, но получил по рукам, пощёчину и приставленный к горлу кинжал. Пришлось перестроиться: схватился тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, гоблин за человека, эльф за гоблина, тёмная за светлого, тянут-потянут, всё равно вытянуть не могут. Делать нечего, решили пригласить гнома..."

- Во-от! Давно пора было! Теперь точно вытянут! - обрадовались детишки-коротышки.

- Хоть это и дорого им обойдётся, - ехидно прищурился пятиюродный братец.

- Нет, друзья мои, в доброй сказке никто никому не помогает за деньги. Наоборот эта история показывает, как настоящая и, подчёркиваю, бескорыстная дружба позволяет справляться с невероятными трудностями, - возразила тётя Теоларинэ. - "Схватился тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, гоблин за человека, эльф за гоблина, тёмная за светлого. А гном посмотрел на них и заявил: "Нет, так мы никогда не выдернем. Максимум - ботву оторвём. Необходимо предварительно вокруг репки вырыть канавку".

Что ж, сказано-сделано: выкопали, насколько смогли, траншею, чтобы ослабить сцепление корневища с землёй, и снова схватились. Тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, гоблин за человека, гном, который сразу сообразил, к женщине-дроу лучше не прикасаться, схватился за гоблина, эльф за гнома, тёмная опять за светлого. Тянут-потянут и... выыытяааанууууть снова не могут!

Уж тут нервы эльфийки не выдержали, она с яростью выхватила из-за спины два клинка и бросилась на репку"...

Дети расширили от любопытства глазки и поинтересовались:

- Тетя Теоларинэ, и что дальше? Другая тётя дроу убила репку?

Сказочница усмехнулась:

- Ага. Разрубила на мелкие куски! Которые, кстати, по отдельности не такими уж и тяжёлыми оказались. Ну и заодно поделила между друзьями урожай.

Довольная концовкой сказки кнопочка-гномочка подмигнула взрослой рассказчице и улыбнулась:

- Вот, что значит женская логика, да? Одна дама сумела сделать то, что было не под силу шестерым сильным мужчинам!

Будучи ребёнком, гномик Кордон частенько слышал забавные сказки знаменитой Серой Эльфийки. Но скрытый глубокий подтекст одной из них, дошёл до него только сейчас. Когда та, которую ему, наконец-таки, посчастливилось узреть лично, за каких-то несколько минут утихомирила не на шутку разбуянившуюся пьяную толпу вооружённых мужиков. Причём, некоторых утихомирила навечно. А использовала Королева Клинков всё тот же беспроигрышный метод, что и единственный женский персонаж сказки "Репка" (супруга того дроу, который не смог прибыть на грядку тролля).

"Да, два острых меча в умелых руках рассерженной тёмной эльфийки являются наилучшими средствами для решения многих проблем", - мысленно согласился Кордон, и, всполоснув в ведре новую чёрную тряпку с изображением красной собачьей морды, принялся дальше отирать люстру от крови.

--------------- прода от 27 июня --------------

Глава 10

Чужой

- Великий день! Сегодня великий день! Запомните его! - безумно древний безумный гений чему-то настолько безумно радовался, что прямо-таки светился от счастья. По-молодецки, чуть ли не вприпрыжку, он подбежал ко мне, по-приятельски хлопнул по плечу, и торжественно объявил: - У меня получилось!

- Что?! Что у вас получилось, друг мой? - улыбнулся я.

- Пожалуйте в мой кабинет, покажу! - предложил учёный.

- В кабинет? Разве не в лабораторию? - удивился я.

- Туда тоже спустимся. Но потом. Сперва хочу вас ознакомить с... ну, в общем, сами сейчас всё увидите.

- Звучит интригующе, - признался я. - Что ж идёмте.

Рабочий кабинет отверженного мага находился на минус третьем уровне. Обычно мы туда спускаемся на лифте, но перевозбуждённый хозяин затерянной во льдах цитадели явно не мог спокойно постоять на месте дольше пяти секунд, и мы воспользовались альтернативным способом.

Старик так бойко стучал ботинками по лестничным маршам, что я за ним едва поспевал, даже перепрыгивая через два ступеньки.

- А как ваши дела? - не останавливаясь и не оборачиваясь, спросил он, уже оказавшись на третьем подповерхностном этаже.

- В целом, хорошо. Как и ожидалось, сначала коллеги приняли меня с прохладцей и насторожённостью. Но затем, благодаря общей беде, нависшей над нами, пришлось отбросить эмоции в сторону и дальнейшие переговоры провести под влиянием здравого смысла.

- Так вы окончательно помирились?

- Во взаимоотношениях демиургов нет такого понятия, как окончательное примирение. Скажем так, мы просто личные обиды и претензии отложили на потом.

- Ясно, - понимающе кивнул человек в балахоне и прислонил ладонь к светящейся у двери его кабинета оранжевой панели. Встроенный в стену сканер, с еле слышным жужжанием, считал биопараметры и приветственно пикнул. Панель под ладонью тут же замигала зелёным, и диафрагментальная переборка разъехалась в стороны.

- Добрый день! - приятным женским голосом почти без металлического отзвука поприветствовал нас бортовой компьютер корабля.

- Здравствуй, Вейкаррия, - ответил искусственному разуму учёный. - Будь любезна, включи нам презентацию пи-эм-три-точка-ноль-дробь-пятнадцать.

Отверженный маг приглашающим жестом указал мне на диван и сам тоже направился к креслу. Я воспользовался его радушием и, затаив дыхание, уселся, в предвкушении узреть очередные чудеса науки.

Незримая Вейкаррия приглушила в помещении яркость фонарей, и посреди комнаты возникла голографическое изображение гуманоида неизвестного мне типа.

"Кто это?" - поинтересовался я у напарника, одним лишь движением бровей.

"Скоро узнаешь", - лукавым прищуром ответил тот.

Висящая и вертящаяся в воздухе фигура начала быстро менять детали внешности: форму ушей, разрез глаз, цвет кожи, длину волос, рост, телосложение...

А сильный мужской бас, с наложенными на него эффектами эха и раскатов грома, комментировал:

- Они намного опаснее в бою и прекраснее в постели, нежели дроу! Они более ловкие акробаты и могущественные волшебники, чем светлые эльфы. Они гораздо сильнее орков! Их хитрость, мастерство и работоспособность похлеще гномьих. Они могут потягаться в выносливости с троллями. Их осторожность может составить конкуренцию гоблинам. И они на порядок безумнее людей! Они - все вместе взятые, и в то же время никто! Встречайте, новая раса - полиморфы третьего поколения!