Платиновая ледиНа форуме с: 16.08.2012

Сообщения: 1210

Среди своих: Ириша

>14 Апр 2018 0:10



» Переполох в Изумрудном логе (фэнтези, любовный роман) [ Завершено ]

Иногда хочется сбежать от всех, спрятаться и побыть в одиночестве! Отличный выход для магички, разочаровавшейся в целом свете… Поселиться в глуши, заняться любимым делом, а еще, по возможности, раскрыть важную тайну. А там, может, и компания подходящая найдется! Изумрудный лог, встречай новую жительницу!



» 1. Самый ужасный день

Как ни странно, плохие дни бывают разными. Иногда просто не везет, и преследуют мелкие неприятности, портящие настроение. Такие дни проходят, а вместе с ними уходит грусть. Бывают проблемы, заботы, но и они тоже рано или поздно решаются. Но иногда, к счастью, очень редко, случаются полные катастрофы. Самый ужасный день… Когда все идет прахом… Я даже подумать не могла, что со мной такое однажды может приключиться.

Все началось, когда посыльный передал мне записку от клиента, который пожелал принять меня в собственном доме, чтобы обсудить какое-то важное дело. Это было очень необычно. Во-первых, клиенты всегда сами приходят ко мне, а во-вторых, это по большей части женщины. Я ведь специализируюсь на разных зельях для красоты. Сегодня же ко мне обратился мужчина, да еще и большой чиновник, приближенный ко двору. Говард Стонберг – именно с него и началась череда моих несчастий. Если бы я знала, чем все закончится, выкинула бы подальше треклятую записку! Но, к сожалению, магический долг не позволил проигнорировать его просьбу.

Мои родственники всегда были недовольны моими магическими занятиями. Говорили, что не пристало аристократке заниматься мелкой торговлей. Вот только я варила зелья вовсе не для обогащения. Все дело в зове дара, который я не могла преодолеть. Магия бурлила во мне, требовала выхода, требовала помощи людям. Я не хотела, как другие знатные магички, тратить дар на обустройство сада, поделки и живопись.

В высшем обществе было принято реализовывать способности в творчестве, но мне этого не хотелось. Живописью, пусть даже магической, я не увлекалась, да и вообще рукоделие не любила, равно, как и цветочки выращивать. Зато зелья варить обожала! Сама рецепты выдумывала и магией заряжала. Все для красоты и здоровья… Естественно, меня считали странной и общались снисходительно. Впрочем, меня это никогда не трогала. Я и сама не любила своих так называемых подруг за заносчивость. Тем более они все равно периодически обращались ко мне за полезными снадобьями.

И вот заказ от Стонберга… С одной стороны, ну чего удивительного? Мужчина в возрасте, развелся недавно, может, хочет молодость продлить, жену новую найти. Дар ведь не разбирается, кому помогать. Заставляет, и все тут. Ну, я платье надела темно синее без лишних украшений, чтоб выглядеть по-деловому, шляпку с вуалью, и отправилась в особняк клиента.

Погода чудная такая, птички поют, солнышко светит… Красота… И настроение у меня отличное! Пока… Господин Стонберг мне сразу не понравился: маленький и толстый, как боров, да еще с лысиной. Посмотрела я на него и поняла, что даже не знаю, какие ингредиенты мне в зелье сунуть, чтоб клиента богатого преобразить. Хотя, с его состоянием и положением, внешность особо значения не должна иметь среди большинства охотниц за богатыми мужьями…

- Анабель, дорогая, наслышан о ваших талантах, - заворковал Говард и запечатлел на моей бедной ручке поцелуй, защекотав кожу седой щетиной.

Я выдавила улыбку и украдкой вытерла руку о подол платья. Надо было перчатки надеть…

- Господин Стонберг, мне очень интересно, чем же я могу вам помочь? – вежливо спросила, усаживаясь в кресло, обтянутое красным бархатом.

- Ну, от такой прелестной девушки можно ждать лишь хорошего…

Стонберг улыбнулся и кинул на меня недвусмысленный взгляд. Я машинально поправила вуаль, словно надеясь скрыться за ней. Если бы позволяло положение, я бы обязательно высказалась: «Отвали, старикан, у меня жених есть!» Но проклятое воспитание позволило сказать лишь это:

- Я вас внимательно слушаю.

- Знаете, дорогая Анабель, я много читал о магии. Это ведь просто чудо – иметь такие способности. И совсем не удивительно, что это доступно лишь женщинам. Вы вообще волшебные существа, словно из другого мира… Вы, Анабель, наглядное тому подтверждение. Уверен, в вас очень много силы… Поделитесь со мной?

- А конкретнее? Вы, наверное, слышали, что я специализируюсь на разных зельях…

- Вот и отлично! Мне как раз очень необходимо зелье… Приворотное!

Вот тут я опешила… У меня и раньше бывали подобные заказы, но я отвергала их без раздумий. Я, конечно, могу такого зелья наварить, но не буду из принципа! Что может быть хуже фальшивых чувств?

- Господин Стонберг, я не думаю, что…

- А вам и не нужно думать, - оборвал меня Говард. – Девушкам вообще вредно много думать… Сварите зелье – наградой не обижу. Может, сама императрица захочет вас в фрейлины взять, уж протекцию я смогу составить. Привязать нужно Оливию Блэквуд.

Я даже вскочила от возмущения! Оливия была едва ли не единственной моей подругой. Она недавно вышла замуж за прекрасного молодого человека, по большой любви… А этот боров, значит, решил все испортить!

- Вы, верно, шутите! – воскликнула я.

- Нисколько, - невозмутимо ответил мужчина. – Учтите, я не привык к отказам. Это касается и ее, и вас!

- Но Оливия ведь замужем и счастлива в браке…

- Меня это не интересует, да и вас не должно. Выполняйте заказ!

- Не буду! – твердо ответила, глядя Стонбергу в глаза.

- Что вы сказали? – спросил мужчина, прищурившись.

- Я не собираюсь портить жизнь Оливии и вам не советую. Если угодно, ищите другую магичку.

- Да ты понимаешь, с кем разговариваешь?

Налет вежливости разом слетел с моего ненавистного клиента. Из аристократа он превратился в обычного хама.

- Я слышал о тебе… Анабель Харт, глупая выскочка… Да я твою семью по миру могу пустить!

- Нам больше не о чем разговаривать, - заявила я и хотела уйти, но Стонберг схватил меня за руку и больно сжал.

- Ты совершаешь большую ошибку, - процедил он сквозь зубы.

Я понимала, чего Говард так взбесился… Где он еще найдет в нашем городе обученную волшебницу? Это раньше принято было учиться, способности развивать, а теперь дар считался лишь приятным приложением, не больше. А я не хотела этого, хотела знаний… Вот и поплатилась, похоже!

- Лучше отпустите по-хорошему! – рявкнула я.

- А то что? – насмешливо спросил Стонберг.

Лучше бы он этого не делал… Сила внутри закипела, взбунтовалась. Я, конечно, могла сдержать ее, но не стала. Это было почти неосознанно, под влиянием эмоций. Я так разозлилась на этого борова, так хотела его проучить! Шарахнула магией от всей души!

Когда пришла в себя, то обнаружила Стонберга лежащим на полу. Он орал и обзывал меня разными неприличными словами. Значит, не убила, к счастью. Чего не скажешь о стене… Половина комнаты превратилась в развалины. Стена разрушилась, и пол устилали осколки фарфоровых ваз и остатки картин в помятых рамах. Кажется, переборщила!

Говард лежал на спине, словно жирный жук, махал конечностями и никак не мог подняться. На шум сбежались слуги, начался полный хаос…

- Я тебя засужу, гадина! Ты мне за все ответишь, ведьма проклятая!

И прочее, и прочее… За себя я, признаться, не очень переживала, а вот за семью… Репутации, кажется, пришел конец. И вообще как-то все разом разрушилось вместе со стеной!

Под шумок я сбежала из чудом уцелевшего особняка. Что делать, не знала… Надо было бежать домой, рассказать папе, что натворила, предупредить о скорых неприятностях… Было так обидно! Я шла по улице и плакала… Нет, не хочу домой! Хочу увидеть Роберта – он точно поймет меня и поможет!

Мы с Робертом были обручены еще с детства – так решили родители. Да и мы сами уже не могли представить другой судьбы. Он мне нравился – красивый, надежный, хороший друг. Мы знали друг друга сто лет, и других вариантов просто не было. Недавно мне исполнилось девятнадцать лет, и родители уже во всю готовились к свадьбе. Я любила Роберта и с нетерпением ждала этого дня… Мы любили друг друга! И это было прекрасно…

Вся зареванная, пришла к жениху, надеясь, что он дома, а не уехал по каким-нибудь важным делам. Служанка что-то лепетала о том, что к господину нельзя, что он занят… Какие глупости! Мне можно в любое время!

То, что произошло дальше, отложилось в памяти отдельными картинами. Вот Роберт, весь растрепанный, торопливо застегивает пуговицы на рубашке. В его больших голубых глазах отражается растерянность и страх… Вот какая-то полуголая девица спешно кутается в простынь и пробегает мимо меня, бросая дикий взгляд… Это немыслимо… Я все понимаю, он слишком долго ждал меня, но перед самой свадьбой… Так мерзко! Еще и оправдываться совести хватает!

Я ведь считала Роберта идеальным… Еще маленькой девочкой смотрела на него и восхищалась! Какой он красивый, какой умный… Любовь не давала мне увидеть суть – он совершенно обычный мужчина. Мой идол упал с пьедестала… Естественно, ему было недостаточно лишь поцелуев с молоденькой девчонкой, с которой свадьбы ждать и ждать… Вот и вся любовь, Анабель!

Я даже не пыталась сдержать силу. Тем более, что сегодня я уже изрядно натренировалась сносить стены. Результат уже известный – разгромленная комната, Роберт, улетевший под стол… Не прибила, и ладно! Хотя очень хотелось… Ах да, еще и сердце мое разбитое добавить к списку…

Это был самый ужасный день, который только можно себе представить. Как же меня все достало!



2. Разбор полетов

Всю жизнь старалась быть хорошей, всем угодить… Зачем? Все равно вечно выслушиваю упреки! Родители мне постоянно вдалбливали про долг перед семьей, перед обществом, что положение обязывает, что репутацию надо хранить… Надоело! Везде только обязанности, а как же мои чувства? Как же все бесит!

Я так хотела учиться магией, уехать в другой город, где есть школа наставников, но родители взбунтовались. Не пристало аристократке заниматься подобными глупостями! Что люди скажут! Бесит… Пришлось, как все так называемые подружки, идти в Школу благородных манер, где преподавали фрейлины императрицы Тайлины. Был шанс даже стать одной из них, к чему все студентки изо всех сил стремились. Только не я, естественно… Родители не очень расстроились, ведь для меня уже был оговорен брак. Вся моя жизнь с детства была расписана! Бесит!

Пришлось мне изучать искусство магии самой по старинным гримуарам. Мне, конечно, удалось развить способности, но все же не покидало чувство, что я упустила нечто важное… Я, может, смогла бы стать великой волшебницей, сравнимой по силе с самой императрицей! Тогда жизнь моя была бы намного интереснее, чем сейчас!

Саморазвитие дара привело к неизбежным последствиям. Магия переполняла меня, требовала выхода, и тогда мне пришлось заняться полезным зельеварением. Родителей чуть удар не хватил. Девушка благородного происхождения, а ведет себя, как обычная торговка! Чуть репутацию им не испортила! К счастью, высшее общество быстро перестало обо мне судачить, потому что все пользовались моими услугами. Но при встрече, для приличия, морщили носы… Бесят!

- Анабель Харт, будь любезна смотреть на меня, когда я с тобой разговариваю! – воскликнула мама.

Я лежала на кровати, накрывшись одеялом с головой, чтобы скрыться от всего мира. К несчастью, это было невозможно…

- Как же вы все меня достали… - едва слышно произнесла я.

- Твое поведение выходит за рамки!

Конечно, я сама во всем виновата, как обычно! Никакие аргументы и слова родителей не убедили. Естественно, я, как и всегда, плохая дочь, которая угрожает репутации семьи.

- Ты понимаешь, что у нас теперь будут неприятности? Отец ходил к господину Стонбергу, извинялся, как мог… Он в бешенстве! Теперь нам придется выплатить ему кругленькую сумму за разрушенный дом. А что скажут о нас в городе?

- Мама, да какая разница? – воскликнула я, вскочив. – Этот боров жирный сам виноват!

- Нет, это ты виновата! – безжалостно произнесла мама. – Я тебе говорила, что эти твои зелья до добра не доведут!

Печально быть единственной магичкой в семье… Никто и никогда не сможет меня понять!

- Уж прости, что тебе такая дочь досталась!

Я вновь скрылась под одеялом, намереваясь остаться там до конца своих дней. Однако мое убежище было тут же разрушено.

- И не прячься от меня! Анабель, ты должна исправить все, что натворила. Пойдешь к господину Стонбергу и извинишься. И перед Робертом тоже.

Мама никогда не разговаривала со мной просто так… Она всегда раздавала указания или отчитывала, словно я была еще одной служанкой в этом доме. Даже когда она целовала или обнимала меня, в этих жестах было нечто снисходительное… Помню, я всегда любовалась ей. Она очень красивая женщина, но портит вечное недовольное выражение лица. Словно все вокруг только и делают, что портят ей настроение…

- Я вообще не хочу больше ничего слышать о Роберте! – воскликнула я. – Как ты можешь просить об этом после того, что он сделал?

- У вас скоро свадьба…

- Ты шутишь, мама? Никакой свадьбы!

Госпожа Марианна Харт одарила меня пронзительным взглядом и поджала губы.

- Не выдумывай, Анабель. Ты хочешь разрушить свое будущее из-за какого-то недоразумения? Я все-таки плохо тебя воспитала… Вместо того, чтобы выслушать мальчика, начала стены рушить. Совсем ума лишилась с этой своей магией…

- Выслушать? Да он же…

- Это неважно, Анабель! Все совершают ошибки! Ты думаешь, семейная жизнь – это безоблачное счастье? Это работа! Иногда нужно закрывать на что-то глаза, а чаще – просто терпеть.

- Но я не хочу такой жизни… - со слезами на глазах произнесла я.

- Это твой долг. Мы не можем портить отношения с семьей Роберта, они очень влиятельные люди.

Терпеть и закрывать глаза… К несчастью для матери, мои собственные глаза открылись. Ничего я не собираюсь терпеть! А как же любовь? Я думала, что люблю Роберта, но, возможно, на самом деле я просто смирилась с положением вещей? Хотела лишний раз избежать упреков, что я все делаю не так…

- Я не выйду за него замуж, - твердо произнесла, глядя в глаза матери. – И ты не сможешь заставить меня!

Я выбежала из комнаты, не обращая внимания на обещания любимой родительницы, что она больше не станет со мной разговаривать. Можно подумать, мне так хотелось поговорить! Спряталась от всех в саду, в беседке, и сидела там до глубокой ночи, пока не стало совсем холодно.

Просидела в комнате два дня. Мать больше не приходила, отец тем более… Господин Моррис Харт всегда был немногословен и холоден. Став взрослой, я задумывалась об отношениях родителей, в которых не было теплоты, и боялась, что так же может быть в моей жизни. У родителей был такой же договорный брак, как и у меня, но мне-то казалось, что у нас с женихом все по-другому! Мы с детства дружили, все знали друг о друге. Роберт всегда был добр со мной… А я по глупости принимала это за любовь. А, может, любви и вовсе не существует? Лишь терпеть и закрывать глаза на недостатки и поступки мужа… Не хочу так жить!

Наконец пришла служанка и сообщила, что господин Харт желает меня видеть. Неужели отец созрел для урока воспитания непутевой дочери? Мне, честно говоря, было уже все равно. Я вошла в кабинет, где отец проводил большую часть времени. Он сидел за столом и изучал какие-то бумаги. Он бросил на меня хмурый взгляд, который говорил красноречивее любых слов. Естественно, я плохая дочь, которая разрушила репутацию семьи… Бедные родители, как им не повезло со мной…

Я села напротив отца и приготовилась слушать претензии. Однако вместо этого он протянул мне бумаги и сказал:

- Подпиши.

- Что это?

- Я нашел покупателей на землю и дом в Изумрудном логе. Ты должна подписать разрешение на продажу.

Изумрудный лог… У меня защемило сердце при воспоминаниях об этом месте. Там жил мой дядюшка Коул, брат мамы. Он исчез несколько месяцев назад, но успел оставить завещание в мою пользу. Коул был, пожалуй, единственным по-настоящему близким человеком для меня, потому что мы похожи. Он был таким же семейным разочарованием, как и я. Вместо жизни высшего общества выбрал науку и скромную жизнь в провинции. Именно Коул помогал мне развить магические способности.

- А если дядюшка вернется? – робко возразила я. – Зачем же продавать?

- Он не вернется! – отрезал отец. – Коул всегда был странным, и все знали, что он плохо кончит. Или мотается где-то, или вовсе уже в живых его нет… Он сам сделал свой выбор.

Я украдкой смахнула слезинку… Эта дурацкая Школа благородных манер заставила меня на пару лет буквально выпасть из жизни! Я почти не виделась с Коулом и не знаю, чем он занимался… Он просто исчез, а в доме нашли завещание, что все его имущество остается мне. Еще записку о том, что дядюшка отправляется в очередное путешествие, и искать его не нужно. Естественно, родители так и поступили…

- Папа, пожалуйста, давай подождем еще…

- Не говори глупостей! Это имущество совершенно бесполезно! А все эти разговоры о драгоценных камнях в земле – полная чушь! Продажа этого дома и земли сможет хоть как-то покрыть расходы, которые наша семья понесла по твоей вине!

Началось… Господин Харт редко показывает эмоции, но если уж показывает… То начинается буря. Если мама хотя бы слушает мои оправдания, то отца это совершенно не интересует.

- Ты знаешь, сколько я заплатил Стонбергу за ущерб? Мне с трудом удалось уговорить его, чтобы он не подавал в суд! Никогда в жизни я не испытывал подобного унижения!

Я молчала, совершенно убитая его словами.

- Да и свадьба скоро, опять расходы… - ворчливо продолжил отец. – Хорошо, хоть Роберт не попросил заплатить за ремонт…

Я чувствовала, что нахожусь на грани. Эмоции переполняли меня напополам с магией. Это было невыносимо, немыслимо, неправильно! Я не могла больше это терпеть! Еще немного, и магия вырвалась бы, и тогда уже рухнули стены уже в моем собственном доме… Хотя, вряд ли этот дом может считаться моим по праву… Здесь должна жить другая дочь, которая не разочаровывает своих родителей.

И тут мне в голову пришла гениальная мысль! У меня ведь есть собственный дом, чего я страдаю? Замечательный небольшой домик на опушке леса, где тишина и покой… В местечке под названием Изумрудный лог… От осознания этого магия внутри утихла и больше не хотела рушить стены.

Я мило улыбнулась любимому папочке, сунула ему обратно бумаги и произнесла:

- Я ничего не буду подписывать.

- Что ты сказала? – угрожающе спросил господин Харт.

- Это мой дом, и я не разрешаю его продавать, - заявила спокойно и уверенно. – Я завтра же уезжаю в Изумрудный лог. Насовсем!

Кажется, папочка потерял дар речи. Под его диким взглядом, я отыскала в ворохе документов завещание, забрала его и помчалась собирать вещи.

_________________



» 3. Побег от реальности

Дядюшка Коул, собственно как и я, в нашей приличной аристократической семейке воспринимался как недоразумение. Он с юности занимался наукой и совсем не интересовался жизнью высшего общества, за что я его и любила всей душой. В нем не было ни капли надменности, и он плевать хотел на условности и репутацию. Мама называла Коула разгильдяем и часто осуждала за неподобающее поведение. Какие глупости! Более начитанного и умного человека я не встречала! Коул занимался зоологией, много путешествовал, изучал редких животных. Как же я любила слушать его рассказы! Еще у дядюшки было много книг о животных дальних стран с красочными иллюстрациями. Будучи ребенком, естественно, я была от них в восторге.

Но имелось у Коула и еще одно увлечение – магия, благо объект для исследований был под рукой. Именно благодаря дядюшке мне и удалось развить свой дар. В нашем мире лишь женщины обладали подобными способностями, а среди мужчин магов не было вообще. Никто уже не помнил точно, отчего так случилось, но существовала легенда о древней войне магов. Эта война оказалась такой кровопролитной и длительной, что боги разгневались и решили раз и навсегда лишить мужчин магической силы. Ведь именно сильный пол отличается воинственностью, вспыльчивостью… А женщины мягкие и нежные существа, оттого и магичат по-прежнему… Коул, конечно, считал эту легенду ерундой, как настоящий ученый. Он был искренне убежден, что все дело в разной энергетике мужчин и женщин. Он называл это настройкой к внешнему миру. Женщины более восприимчивы и могут черпать энергию, которой наполнено все пространство. Но сейчас очень мало по-настоящему сильных волшебниц. Обучаться магии не принято, и наставников очень мало. Пожалуй, императрица Тайлина – единственная настоящая волшебница в наших краях.

Однако в прошлом мужчины все же могли пользоваться магией, и Коул стремился понять, как именно им это удавалось. Он изучил множество древних манускриптов, летописей, где говорилось о древней войне, ездил по империи, искал места сражений… И вот посчастливилось Коулу отыскать Изумрудный лог. Это примечательное местечко располагалось под небольшим провинциальным городком, куда дядюшка и переехал, навсегда распрощавшись со столичной жизнью. Он построил небольшой домик, устроился преподавать в местной школе и занялся исследованиями… и раскопками. Дело в том, что на местах былых магических сражений в земле оставалось множество драгоценных камней, а в особенности изумрудов. Эти камни хорошо проводят магию, а потому боевые маги былых времен создавали амулеты, жезлы и прочие артефакты именно из драгоценных камней.

Местные, естественно, были наслышаны о кладе, и выкопали уже все, что было можно. Оттого лог и зовется Изумрудным… Однако Коул был уверен, что изумруды в земле остались, но людям отыскать их не так просто. Все дело в магии! Камни заряжены ей по-разному. Маленький заряд испаряется быстро, и изумруд становится обычным камнем. Но если заряд большой, то он сохраняется на долгие-долгие годы. И вот такие изумруды найти можно лишь с помощью магии. Хоть Коул и не имел способностей, как и любой мужчина, но знал о магии в теории абсолютно все.

Коул обещал, что мы с ним вместе обязательно отыщем волшебные изумруды. Я даже заряжала для него золотые стержни для экспериментов… Драгоценные металлы тоже очень хорошо проводят магию… Но любимые родители затолкали меня в эту дурацкую Школу! А потом Коул исчез… Я даже не знаю, какие открытия он сделал! Нашел ли изумруды? Понял ли, в чем секрет древних магов-мужчин? Родители ведь твердили без конца, что благородной леди не пристало заниматься ерундой, что нужно учиться, готовиться к свадьбе… Как же мне все это надоело!

Коул исчез… Родители считали, что он просто отправился в очередное путешествие, но я была уверена, что он бы ни за что не уехал просто так, ни с кем не попрощавшись, оставив странную записку! С ним что-то случилось, я уверена! Но меня, конечно, слушать никто не хочет. Коул жил одиноко на опушке леса, поэтому никто не знал, чем он занимается. В школе, где он работал, говорили, что все с ним было хорошо, ничего необычного… Просто пропал человек, и все… А родители, похоже, рады даже. Отец хоть и обещал, что займется поисками, а на деле оказалось, что решил продать дом и участок, будто дядюшки и не было никогда! А я, дура, их слушалась, хотела хоть как-то заслужить похвалу. В Школе благородных манер училась, к свадьбе готовилась, другой ерундой занималась… А с Коулом, возможно, случилась беда! Все, с меня хватит! Пора брать жизнь в свои руки!

Итак, чемоданы собраны и стоят в прихожей… Я как никогда была уверена в собственном решении и теперь не могла понять, зачем так долго ждала?

- Анабель, ты же это не всерьез?

Мама даже сейчас верила в то, что я просто привлекаю к себе внимание. Ее руки дрожали, словно она хотела расплакаться, покричать на меня, но воспитание истиной леди не позволяло. Я не стала отвечать.

- Позволь узнать, на что ты собралась жить? – ехидно поинтересовался папочка.

Он, в отличие от мамы, уже высказал все, что думает о неблагодарной дочери. Даже угрожал, что запрет в комнате… Ага, так я и поверила! Лучше отпустить меня восвояси, чем стать объектом обсуждения соседей.

- Не волнуйтесь, проживу, - ответила, мило улыбнувшись. – Я и там бизнес налажу, зельями буду торговать.

Про изумруды добавлять не стала, ведь папа считает это блажью… А я не считаю! Я верю Коулу и обязательно найду камушки! Еще и сама разбогатею!

- Одумайся, пока не поздно!

Это опять мама…

- Да пусть едет! – заявил отец. – Вернется домой через пару дней, как миленькая. Самостоятельной жизни ей захотелось!

Вот и посмотрим, кто куда вернется… Я, может, полжизни мечтала свалить подальше из этого аристократического бардака!

Слуги утащили мои вещи в экипаж, а я помахала родителям, сказав напоследок:

- Счастливо оставаться!

Экипаж уже был готов. Я решила напоследок воспользоваться преимуществом богатой жизни. До места назначения доберусь с комфортом, а потом все… В маленьком городке карета мне не понадобится. Итак, я оставляю все плохое здесь и начинаю новую жизнь…

- Анабель!

Подумать только, этот голос еще недавно казался мне самым прекрасным звуком… Родители, похоже, решили использовать последний аргумент, чтобы я осталась. Передо мной стоял мой жених Роберт собственной персоной. Бывший жених! Как всегда красивый, прекрасно одетый… Мечта всех девушек… Высокий, черноволосый, голубоглазый… Он был и моей мечтой. Каждая девушка мечтает о принце, но беда в том, таких мужчин в реальности не бывает. А моя беда в том, что я решила, будто мечта стала реальностью. Мы оба были поставлены перед фактом, что будем вместе. Я хотела этого искренне, а Роберт лишь следовал указаниям родителей и традициям высшего общества. Здесь нет места чувствам… Нет места любви.

- Ты зачем пришел? – грубо спросила я.

- Может, хватит уже? Обещаю, я забуду все, что ты сделала…

- Я сделала?

- Ты чуть мой дом не разрушила, чуть меня не убила!

Роберт был явно раздражен. Наверняка, его родители заставили мириться со мной. Мои или его, не важно… Как же он меня бесит, как и все остальные!

- И очень жаль, что не убила и не разрушила! – выкрикнула я и пошла к карете.

Роберт остановил меня, схватив за руку.

- Анабель, мы с тобой еще не женаты, и ты не имеешь права устраивать мне сцены, - заявил мужчина. – Тебе придется научиться вести себя, иначе я решу, что ты для меня неподходящая пара…

Ой, напугал! Какая жалось, сейчас прям расплачусь…

- Вот и ищи себе подходящую пару! – рявкнула я.

Ну вот, кажется, обрубила все концы. Теперь срочно мчаться подальше от столицы, от высшего общества и прочей гадости! В карете я уснула, утомленная разборками, и проспала весь день. На ночь остановились в гостинице, а на следующий день прибыли к месту назначения.

Кристон-таун – чудный маленький городок, где я намеревалась найти успокоение. Чтобы добраться до Изумрудного лога, нужно было проехать через весь город. Я смотрела из окна кареты на людей, неспешно прогуливающихся по улицам, на скромные вывески лавок и магазинов, на здание мэрии, увенчанное гербом Империи. Уютный зеленый городок… Что еще нужно уставшей магичке?

За городом простирался лес с древними высоченными деревьями. Они отличались яркой светло-зеленой листвой, будто сами впитали магию от драгоценных камней, скрывающихся в земле. Вот, что мне сейчас нужно: покой, пенье птиц, неповторимый аромат трав и цветов. Домик был небольшой, одноэтажный, с острой крышей, покрытой черепицей. Замечательное жилище! Намного лучше роскошных столичных особняков! Первым делом проверила магическую защиту, которую ставила в прошлый раз вокруг дома, чтобы не залез никто. Она оказалась цела. Я ее сняла, чтобы потом поставить новую.

Кучер помог занести мне вещи в дом, а потом я его отпустила и наконец-то осталась одна. Значит, не смогу жить самостоятельно? Это мы еще посмотрим! В доме было две комнаты и кухня. Естественно, везде царило запустение, и требовалась генеральная уборка. Ничего, обживемся…

Осмотрев дом, решила проверить окрестности. И тут меня ждал неприятный сюрприз! В лесу недалеко от дома я обнаружила следы раскопок. И это вряд ли местные жители! В городе все знают, что изумруды уже давно выкопаны. Значит, кто-то еще знает о скрытых камнях… Но вот нашли ли? Что-то подсказывает мне, что не нашли… Ладно, придется поставить защиту посильнее.

_________________



» 4. Нежданный гость

Наверное, кому-то было бы страшно оставаться в одиночестве, в лесу… В других обстоятельствах и я наверняка боялась бы, но только не сейчас. Покой и тишина… Тишина и покой. И, главное, никаких осуждающих взглядов, возмущений и бесконечных нотаций! Бывало, я даже из комнаты не хотела выходить, чтобы не погружаться в очередной раз в атмосферу недовольства… А точнее, неудовлетворенности собственной жизнью! Да, именно так я могла бы описать состояние родителей. Они жили так, как было принято, а не так, как хотели. Я сделаю все, чтобы избежать этой участи!

Неизвестные копатели, конечно, встревожили меня. Я поставила магическую защиту вокруг дома и в лесу, чтобы впредь знать о приближении любого гостя. Эту защиту я называла кричалкой. У меня была с собой кукла, с которой я с детства не расставалась. Мне ее нянечка сшила из лоскутков. Смешная кукла получилась, немного несуразная, но любила я ее больше, чем дорогие и красивые игрушки. Я звала любимицу Белочкой, потому что волосы ей нянечка смастерила из яркой оранжевой пряжи. Усадив Белку на подоконник, замкнула на ней кричалку. Теперь при приближении чужих кукла будет петь тоненьким голоском: «Незваные гости! Незваные гости!» Теперь во двор и в дом не зайдет никто, пока сама не приглашу.

Закончив с безопасностью, занялась теплом и уютом. Кристон-таун хорошей погодой не отличался, и даже летом жара была редким гостем в городе, а уж к вечеру и вовсе становилось прохладно. В доме был хороший камин, а во дворе – запас дров. С камином я легко справилась, так как дядюшка учил меня не только магии, но много чему полезному. Разобрала чемоданы, разложила одежду… В доме осталось много вещей Коула. Я достала из шкафа теплый вязаный мужской свитер и натянула на себя, закатав рукава. Еще надела длинную красную юбку из бархата. Вот теперь тепло… Длинные волосы собрала в высокий пучок, поглядела в зеркало… Да, в одиночестве есть еще один плюс: можно не беспокоиться за свой внешний вид.

Села в любимое кресло-качалку Коула и закрыла глаза. Завтра займусь уборкой, схожу в город за продуктами, разберусь с бумагами дядюшки… А пока буду наслаждаться покоем…

- Незваные гости! Незваные гости!

Я чуть с кресла не грохнулась от резкого звука. Кричалка моя сработала! Кого там принесло, интересно? Неужели копатели вернулись. Я погладила куколку, чтоб замолчала, и осторожно выглянула в окно. Вопреки ожиданиям, толпы с лопатами не обнаружилось. На улице я увидела мужчину на вороном жеребце. Незнакомец спешился, погладил друга, а после подошел к калитке и позвонил в висящий на заборе колокольчик. Ладно, пойдем, спросим, чего пришел.

Выйдя за ворота, разглядела гостя во всей красе. Высокий стройный мужчина, в модной коричневой куртке из кожи, в таких же сапогах. На голове широкополая шляпа, которую нынче модно натягивать прямо на глаза, чтобы напускать на себя загадочный вид…

- Вечер добрый! – воскликнул незнакомец.

- Ну, допустим, - настороженно отозвалась я.

Шляпу он, наконец-то, соизволил снять. Я увидела, что он ненамного старше меня самой, а еще у него большие голубые глаза, пухлые губы, растянутые в усмешке, русые волосы и длинная челка, спадающая на глаза… Ну ясно, явно представитель аристократической семейки, наглый и самоуверенный… Знаю я таких, красивых и эффектных. Сама от подобного жениха сбежала.

- А взрослые дома есть?

Мы еще и шутим! Как остроумно! Да, я невысокая, худенькая, просто мелкая, одним словом. Ну и что из этого? Мужчина между тем осматривал меня с головы до ног, и в глазах его плескалась ирония. Выгляжу я, конечно, впечатляюще… В мешковатом свитере, страшной юбке и кульком на голове… Да, в конце концов, какая разница, что он обо мне подумает?

- Вы кто такой вообще? – с угрозой в голосе спросила я.

- Меня зовут Шейн Джонсон. Я приехал к господину Харту, мы договаривались на сегодня.

А вот оно что! Значит, этому хлыщу папочка собирался продать дом. К счастью, я поломала его гениальный план!

- Я за него! – заявила, сложив руки на груди.

- Да? – растерянно спросил Шейн. – Странно… Мы же договаривались о сделке…

- Никакой сделки не будет!

- Как не будет?

- А вот так! Я хозяйка этого дома и ничего продавать не собираюсь!

Я хотела развернуться и гордо уйти, но Шейн аккуратно взял меня за локоть.

- Послушай, мы не с того начали. Тебя как зовут?

- Анабель…

- Очень приятно, давай спокойно поговорим…

Шейн меня уже бесил, конечно, но было в нем что-то такое, отчего я не уходила а продолжала стоять рядом и слушать.

- Не о чем говорить… Я дочь господина Харта и племянница Коула Фроста. Этот дом и земля принадлежат мне по праву.

- Хорошо, я понял, но с твоим отцом мы говорили совсем о другом. Я очень ждал этой сделки, плачу хорошие деньги, подумай…

- Не стану даже думать! – упрямо ответила я. – Кстати, Джонсон… Фамилия знакомая… У здешнего мэра такая же.

- Я его сын.

- Значит, важная персона, - усмехнулась я. – Ты напрасно теряешь время, никакой сделки не будет!

- Послушай, Анабель, я хорошо знал твоего дядю Коула.

- Правда? – встрепенулась я, забыв на мгновенье о своем недовольстве.

- Он в школе преподавал, а иногда в библиотеке лекции читал для всех желающих, очень интересные. Посетителей, конечно, мало было, но я ни одной не пропускал. Мы, бывало, даже с ним разговаривали подолгу…

Я схватила Шейна за руку и заглянула в глаза.

- Ты что-нибудь знаешь? Он говорил что-нибудь перед исчезновением?

- Нет, все было, как обычно, - быстро ответил мужчина, немного обескураженный моим напором. – Коул пару дней на работе не был, его искать стали, а след уже простыл. Я слышал про записку. Вроде, попрощался он со всеми и путешествовать уехал…

Я отпустила Шейна и задумалась. Ничего нового… Да и чего еще узнать можно, если всех дядюшкиных знакомых давно опросили. Это все, что папочка сделал для приличия…

- Анабель, твой дядя рассказывал мне очень интересные истории о волшебных изумрудах. Я просто сам много читал об этом… Я хотел купить этот дом и землю, чтобы проверить, правда ли то, что он рассказывал. Про камни, про магию… Пойми, твой дядя был мне другом…

И тут меня осенила догадка! Если Шейн Джонсон знает про изумруды, так, может, это он и устраивал раскопки в лесу?

- Это из-за тебя за домом вся земля перекопана? – грозно спросила я. – Это же вторжение в частную собственность! Думаешь, если ты сын мэра, то тебе все можно?

- Эй, полегче! – воскликнул Шейн, поднимая вверх руки. – Я ничего не копал и не собирался, пока участок не станет моим.

- А кто же тогда?

- Не знаю, но постараюсь во всем разобраться. Может, Коул еще рассказывал кому-то о камнях…

Я торчала в этой ужасной Школе, а бедному дядюшке даже не с кем было поделиться открытиями, вот и связался с сыном мэра… Какой-то этот Шейн подозрительный! И не копал он, и дом хотел купить лишь ради любопытства и памяти о друге…

- Я как услышал, что господин Харт продает дом, сразу решил купить, чтобы сохранить его, книги поизучать, это место необычное. Может, и вправду нашел бы что-нибудь…

Размечтался! Без магии изумрудов не найти, так что ничего тебе не светит!

- Уже ничего не найдешь! Я здесь поселилась и никуда уезжать не намерена.

Шейн был явно расстроен этой новостью.

- Тогда, может, позволишь помочь тебе? – осторожно спросил он. – Все-таки одна, на новом месте… А мне бы очень хотелось продолжить исследования Коула.

- Спасибо, мне ничего не нужно, - преувеличенно вежливо ответила я. – Лучше разберись, кто тут копал без спросу. А теперь позвольте попрощаться, господин Джонсон.

Я сделала реверанс и, наконец, захлопнула дверь перед носом сына мэра. Нашелся ученый, тоже мне! Интересно ему, видите ли… Наверняка, надеялся побольше камней накопать да продать подороже…

Может, Шейн копал… А, может, дядюшка кому-то еще рассказывал… Люди ведь не думают о том, что ощутить не могут. Подумаешь, магия какая-то! Кто ее видал? Услышали, что есть камни – помчались искать. И наплевать, что найти их может только магичка… Только не так просто их найти, а вот я разберусь обязательно! Главное, чтобы этот… мэров сынок выживать меня не вздумал, чтобы Изумрудным логом завладеть. Надо осторожней быть и от него подальше держаться.

Весь следующий день я посвятила уборке. Я мыла, чистила, скребла… И все это приносило мне настоящее удовольствие! Это ведь мой собственный дом, и даже работа в нем необычайно приятна! Белка на окошке молчала, и никто от работы меня не отрывал. И Шейн больше не приходил уговаривать… И все-таки что-то в нем есть… Одновременно и отталкивающее, и притягивающее… Странное ощущение. С одной стороны, с плохим человеком дядюшка не стал бы общаться, а с другой… Я еще не вычеркнула Шейна из списка подозреваемых в незаконном копании. Впрочем, мне самой было пора заняться законным. Я без труда отыскала дядюшкин тайник под половицами и вытащила две толстых тетради и коробку с золотыми стержнями, которые я заряжала магией. Сейчас эти вещи были для меня самой большой ценностью. Открыв первую страницу тетради, я погрузилась в мир волшебных камней.



» 5. Розовый сюрприз

Как следовало из записей Коула, в Изумрудном логе можно было отыскать несколько видов драгоценных камней. По его теории выходило, что древние маги пользовались волшебными жезлами из золота, украшенными изумрудами, которые несли в себе разный по силе заряд. Магия собиралась снизу жезла, протекала по всей длине и изливалась ярким лучом через наконечник с самым большим изумрудом. Итак, чем ближе камень к наконечнику, тем больше в нем магии. Значит, люди выкопали из земли уже все золотые осколки и незаряженные изумруды, а вот камни, располагавшиеся у вершины жезла, до сих пор держали заряд, и найти их можно было лишь особенным способом.

Но Коула интересовали вовсе не волшебные изумруды, до сих пор томившиеся в земле. Он хотел отыскать особенные камни, которые дядюшка называл стабилизаторами. Именно такие камни позволяли мужчинам колдовать. Изумруд-стабилизатор был заряжен особенной магией, находился в середине жезла и каким-то образом влиял на мужскую энергетику. Коул не знал, каким образом это происходило, поэтому мечтал отыскать хоть один такой камень. Но вот нашел ли? Об этом в дневнике не говорилось. Там были рассуждения, гипотезы, инструкции… Но камней я нигде не нашла.

Помнится, однажды, еще в самом начале исследований, Коул обмолвился, что его открытия могут быть опасными. Тогда я не обратила внимания на его слова, но теперь… Теперь мне все казалось подозрительным. Взять хотя бы наглого сынка мэра…

Размышлять можно было бесконечно, но пора было действовать. Я вооружилась коробкой с золотыми стержнями, дневником, лопатой и отправилась в лес. У меня было одно огромное преимущество. Коул знал лишь магическую теорию, а я обладала настоящими способностями. Среди деревьев меня окутал полумрак – лишь редкие лучи солнца пробивались сквозь густую крону. Мне стало немного жутко здесь одной посреди раскопанной земли… Хотя я знала, что раз кричалка молчит, никто мне не угрожает. Свою Белочку я бы услышала на любом расстоянии…

И тут за спиной раздалось шуршание где-то в кустах. Умом-то я понимала, что это может быть любая лесная живность, ведь кричалка не сработала. Но атмосфера загадки сделала свое дело… Я уже была готова увидеть любое чудовище! А, может, и самого загадочного копальщика! Однако из кустов сначала показалась пушистая мордочка, пошевелила розовым носом, словно почуяв что-то любопытное… А через секунду из кустов выбрался крупный белый зверек с большим пушистым хвостом и острыми ушками. Я, будучи племянницей бывшего зоолога, без труда узнала в зверьке самую настоящую лису-перевертыша. А название такое дали оттого, что эта удивительная лисичка может менять цвет шерсти. Судя по кисточкам на ушах, передо мной была самочка.

Лисица поглядела на меня большими янтарными глазами, подошла ближе, принюхалась, надеясь, наверное, что у меня есть что-то вкусное. Мне, к сожалению, порадовать зверька было нечем. Я осторожно погладила лису, а она в ответ задела меня хвостом. Она легла под ближайшим деревом, сменила цвет меха на коричневый и принялась за мной наблюдать.

Ладно, с компанией даже интереснее. Перевертыши вообще очень сообразительные и любопытные, оттого их осталось очень мало. Благо императрица запретила охоту на них, иначе вовсе бы исчезли. Дело в том, что мех этих животных способен менять цвет, даже когда сшить из него какую-нибудь одежду. Богачки раньше мечтали о такой шубке… К счастью, теперь это запрещено.

Ну что, пора заняться кладоискательством! Я еще раз внимательно прочла записи в дневнике Коула. из них следовало, что ключ к поискам – золотые стержни. Они разной длины, толщины, а потому обладают разным магическим зарядом. Нужно, чтоб этот самый заряд совпал с зарядом изумруда в земле. Работа длительная и нудная… Для начала я подзарядила все стержни. В дневнике была страничка с планом участка леса недалеко от дома, где я сейчас и находилась. Коул определил, что изумруды могут находиться именно на этом пятачке. Итак, начнем…

Я взяла из коробки два стержня и легонько стукнула один о другой. Раздался высокий мелодичный звук. Стержни завибрировали, но это длилось лишь пару секунд. Потом все стихло… Я повторила это несколько раз в других местах, но вибрация и звук прекращались почти сразу. Лисичку, похоже, очень заинтересовало мое странное занятие, и она осторожно следовала за мной, обнюхивая землю, словно пытаясь понять, что же я хочу отыскать. После я взяла другую пару стержней и обследовала с ними пятачок, потом еще одну, и еще… Стержней было восемь, а потому комбинаций существовало немало.

Занятие с одной стороны казалось нудным, но меня захватил азарт. Я почувствовала себя настоящим исследователем прошлых культур! Я представляла, что раньше на этом месте было бескрайнее поле, на котором бились могущественные маги в удивительных светящихся одеждах. Они поднимали над головой золотой жезл, и из изумрудного наконечника вырывалось белое пламя, сражающее противника наповал…

Наконец мне повезло! Я бродила с очередной парой стержней, как вдруг около большой раскидистой ели мои золотые помощники загудели громко, а потом и вовсе вырвались из моих рук и зависли над землей с мерным жужжанием. Лисичка тут же подбежала, обнюхала землю и даже попыталась достать лапкой парящие стержни.

- Давай-ка посмотрим, что мы с тобой нашли! – сказала я ей и, вооружившись лопатой, принялась копать.

Уверена, даже если бы прямо здесь копали люди, они бы ничего не нашли. Все дело в магии! Изумруд словно проявился в земле, отозвался на звучание золотых жезлов, вошел с ними в резонанс! Этот камень показался мне прекрасным! Лисичка рядом издала звук, похожий на мяуканье, но к находке подходить не стала. А вот я от радости об осторожности позабыла. Мне бы подумать, что в изумруде все еще теплится древняя магия и сработать она может неожиданным образом… Ее заряд, конечно, очень мал и разрушений не вызовет, но все же… Правда, об этом я подумала позже…

В восторге от собственного открытия я взяла изумруд и… магия теплым ручейком потекла в меня сквозь кожу. Ощущение было очень приятным, словно в жаркий день обдало свежим прохладным ветерком… И все? Я, конечно, неразумно поступило, хватая древний магический артефакт, но ничего плохого вроде бы не случилось… Изумруд оказался размером с куриное яйцо, неправильной формы, но на вид очень красивым, прозрачным, нежно-зеленого цвета с золотыми прожилками. Красота!

Лисичка снова мяукнула, будто привлекая мое внимание, подпрыгнула на месте, и мех ее тут же стал ярко-розовым. Неожиданный выбор…

- Тебе идет, - заметила я. – Если хочешь, пошли со мной, я тебя чем-нибудь вкусненьким угощу.

Лиса мяукнула и отправилась со мной к дому. Я была так рада своей первой удаче! Вот зря родители считали, что ничего я не смогу! Ерунда! Я еще всем покажу, на что способна! Придя домой, положила изумруд на стол и долго любовалась им, размышляя. Вряд ли это тот самый камень-стабилизатор… Коул писал, что не знает точно, как его распознать, но был уверен, что сразу поймет, как только найдет его. Значит, я пойму тем более.

Лисичка же обследовала новое место. Она погуляла по дому, заглянула во все углы, а потом свернулась клубочком около камина. Я угостила гостью кашей, которую утром варила, дала хлеба и копченого мяса.

- Оставайся, если хочешь, вдвоем веселей. Будешь лисой Алисой.

Лисичка мяукнула в ответ, на секунду оторвавшись от угощенья. Все-таки хорошо, когда рядом какое-нибудь симпатичное существо… Пусть разговаривать не умеет, зато любить будет просто так, за то, что я есть. И наплевать на мое происхождение или способности. Это самое главное… Вот только почему она розовой стала?

Я пошла в спальню, чтобы спрятать изумруд в шкатулку. Шла мимо зеркала, глянула в него… и закричала от неожиданности! Мои каштановые длинные волосы оказались розовыми! Я не могла поверить глазам! Трогала пряди, рассматривала, пытаясь убедить себя, что сошла с ума. Алиса прибежала, стала крутиться вокруг меня, мол, смотри, как хорошо сочетаемся. Ужас… По глупости впитала магию изумруда, и вот результат! Хорошо, хоть рога не выросли… Или хвост… Я попыталась исправить ситуацию, но ни одно мне известное заклятье не действовало. Ладно, может само развеется со временем…

Если разобраться, так даже оригинально. Если уж начинать новую жизнь, то во всем. Тем более, я зельями торговать собралась. Яркий образ будет способствовать торговле…

- Незваные гости! Незваные гости!

Это Белка заголосила. Кого еще принесло? Еще какие-то дядюшкины друзья? Однако выглянув в окно увидела знакомого вороного жеребца… Опять этот Джонсон приперся! И что ходит все, высматривает? Подозрительный тип… Однако поговорить с ним отчего-то хотелось. Наверное, оттого, что человеку все-таки хочется с кем-то разговаривать, даже если он очень сильно хотел одиночества.

Я успокоила Белку и отправилась встречать гостя. Когда открыла дверь, Шейн даже сделал шаг назад от неожиданности.

- Святые цирюльники! – воскликнул он. – В столице нынче мода такая?

Мужчина протянул руку, чтобы потрогать прядь моих волос, но я не позволила. А вообще сегодня я выглядела еще фееричнее, чем вчера. Розовые волосы – это само собой, но кроме того на мне еще был надет старый плащ Коула, грязный и дырявый, подвязанный поясом, чтоб не спал. Я ведь все-таки на раскопки ходила, испачкаться боялась… По взгляду Шейна было понятно, что впечатлился он не меньше, чем вчера.

- Да так, неудачный эксперимент, - ответила я.

Мне вдруг стало неловко за свой внешний вид. Пусть я его и подозреваю, но все же он мужчина…

- Ты ведь магичка, - сказал Шейн с улыбкой. – Коул как-то рассказывал о тебе…

- Ты зачем пришел?

- Проведать тебя, - невозмутимо ответил Джонсон. – Все-таки девушка молодая, одна…

- А что у вас в городе преступность процветает?

- Нет, но все же…

- А я и не одна вовсе.

Улыбка как-то сразу сползла с лица Шейна. Он принялся рассматривать окна дома, словно надеялся разглядеть кого-то. В это время Алиса тоже решила прогуляться. Рядом со мной возникла любопытная мордочка. Лисичка мяукнула и отправилась знакомиться с Шейном.

- Ах вот, кто твоя компания, - рассмеялся мужчина, погладив розовую лису.

Однако Алиса быстро потеряла к нему интерес, обратив внимание на коня. Лиса подбежала к нему, сменив цвет меха на черный, принялась бегать и играть в траве.

- Значит, уезжать не надумала? – спросил Шейн.

- И не надейся.

- Просто я думал, что столичных девушек интересуют балы да ухажеры. Чего тебе здесь делать?

- Тебя не касается, - буркнула я.

Шейн еще раз оглядел меня с головы до ног, задумчиво теребя шляпу в руках.

- Впрочем, наверное, балы тебе, правда, не нужны…

Это он намекает, что я страшная что ли? Да у меня такие платья шикарные есть, ему такие и не снились! Хам невоспитанный!

- Вот и не тратьте драгоценное время, господин Джонсон.

Я гордо развернулась и ушла, хлопнув дверью. Но вернувшись в дом, все же выглянула в окно. Шейн еще потоптался немного у забора, поиграл с лисичкой и уехал, наконец. А мне отчего-то стало грустно… Я вышла на улицу, чтобы впустить домой Алису. Она в знак солидарности снова стала розовой. Хоть кто-то меня понимает.

_________________



» 6. Обида и примирение.

Поиски сокровищ – дело, конечно, увлекательное, но пора было заняться серьезными вещами. У меня были с собой сбережения, но без работы сидеть стало бы очень легкомысленно с моей стороны. В конце концов, кто знает, как может повернуться жизнь? Тем более я уж точно не собираюсь вести праздную аристократическую жизнь. У меня теперь есть дом, интересное занятие и даже цель – выяснить, что случилось с Коулом. У меня уже и домашний любимец появился! Алиса, похоже, уходить никуда не собиралась. Сходит, погуляет в лесу немного и снова возвращается… У меня есть собственная самостоятельная жизнь, где никто не указывает, что мне делать!

Пора сообщить жительницам Кристон-тауна, что в городе появилась опытная магичка. Так сказать, пора выйти в народ! Мне бы, разумеется, и в голову не пришло зарабатывать продажей волшебных изумрудов. Во-первых, это память о дядюшке, а во-вторых, совершенно не за чем таким образом привлекать к себе лишнее внимание. А потому я займусь любимым зельеварением.

Ингредиентов нужных на первое время хватит, зелий полезных наварю, и пойдет торговля! Для начала написала несколько рекламных листовок. Мол, Анабэль Харт приглашает милых дам за покупками: все для красоты и здоровья. Высокое качество, приемлемые цены, быстрый эффект. Магия гарантирует! Получилось красиво и красочно. Потом сварила немного зелья для улучшения цвета кожи, увлажнения… Лесные ягоды, душистые травы и щепотка магии – самый лучший рецепт.

Баночки для чудодейственных средств я тоже создавала с помощью магии. Еще девчонкой вычитала заклинание в одном потрепанном гримуаре и усердно тренировалась, чтоб научиться. Сорвала несколько колокольчиков, растущих около забора, обрезала стебли, оставив лишь лиловые чашечки. На сегодня баночки мне были нужны маленькие, на пробу, так сказать. Высвободила магию, прочла нужное заклинание…

Я умею ведь не только стены рушить, но и создавать прекрасное! Колокольчики увеличились в размере, застыли, а лепестки превратились в тонкое лиловое стекло. Потом заморозила особым образом капли воды, и получились крышки для флаконов. Замечательно! Здешним дамам обязательно должна понравиться такая тонкая работа. Разлив зелье по флаконам, убрала их в сумку вместе с листовками.

Для успеха дела нужно было выглядеть презентабельно. Я надела лиловое платье из легкой ткани с короткими пышными рукавами, чтобы сочетаться с товаром. Вот только волосы мои розовые, многострадальные в ансамбль явно не вписывались. Пришлось надеть шляпку с широкими полями и спрятать под ней яркую шевелюру. Ну вот, вид теперь вполне подходящий. Вот бы меня такой Шейн Джонсон увидел… Сразу бросил бы шуточки свои дурацкие!

Настроение замечательное, птички поют, солнышко светит… Обожаю этот маленький городок! Люди приветливые, не спешат никуда, кареты не снуют без конца… А зелени сколько! Я шла и наслаждалась жизнью! Красивая такая, в шляпке модной, в перчатках кружевных, а в сумочке полезная вкусняшка. Ну как у такой ничего не купить? Я решила разнести листовки и флакончики для пробы в крупные лавки и швейные мастерские, которые чаще всего посещают женщины. С магией здесь напряженка, я это точно знала. Разве что знахарка старая где-то в центре живет, да и та давно в маразме. Так что конкурентов не ожидается.

Я подошла к дому с красочной вывеской «Модный салон мадам Шарп». Я как-то была здесь, пару лет назад, когда гостила у дядюшки. Хозяйка салона – очень приятная и доброжелательная женщина. Уверена, она не откажет мне в небольшой услуге. Я открыла дверь и попала в царство шикарных платьев. Меня встретила сама хозяйка, принялась щебетать что-то, предлагать товар, но меня интересовало совсем другое.

- Мадам Шарп, очень рада встрече. Вы, наверное, не помните меня… Я племянница профессора Коула Фроста.

- Ах, да… Господин Фрост… Печально, что он покинул наш город.

- Да… А вот я решила здесь поселиться. Я бы хотела попросить вас об услуге…

Я долго рассказывала хозяйке салона о своих товарах, о магии, о красоте… Показывала цветочные флакончики, которые мадам Шарп восхитили. Я уже поверила в собственный успех!

- Не могли бы вы рассказать обо мне клиенткам? Я бы листовки оставила, и несколько флаконов…

Мадам Шарп как-то сразу помрачнела, извинилась и заявила, что подобное в ее салоне не приветствуется, и вообще никакой посторонней торговли! А еще намекнула, что кое-кто вообще против моего пребывания в городе… Признаться, я была в шоке от такой реакции. Потерпев неудачу, отправилась в другие крупные лавки, но там меня ждал такой же прием! Все вокруг словно знали, чем я собираюсь заниматься в этом городе, и сговорились мне все испортить! И советовали не лезть никуда со своими зельями! Это был полный крах!

И тут меня осенила мысль! Есть ли у меня недоброжелатели в этом городе, которые еще и обладают достаточной властью? Конечно, есть! Это ведь сынок мэра мечтает прибрать к рукам мой дом и землю. Наверняка, он мне козни строит, мечтает поскорее из города вытурить! Думает, я расстроюсь и сама решу домой вернуться. И откуда только узнал, что я торговать собираюсь? Уж не от моего ли любимого папочки? Это же заговор против меня!

Как же я разозлилась! У меня ведь все было так хорошо. Жизнь налаживалась, и даже изумруд нашелся! Почему все вечно мне мешают жить! Магия бурлила внутри, и хотелось крушить стены… Но я не знала, где живет Шейн Джонсон, а свой дом крушить было жалко… Ничего, главное – не сдаваться! Я обязательно придумаю что-нибудь. Не мог же этот наглец добраться до всех торговцев в городе. В крайнем случае, я на рынок торговать пойду. А что, такая же работа… И ничего зазорного в этом нет.

Но сначала мне очень хотелось совершить какую-нибудь гадость. Я решила перенастроить кричалку. Сделать, так сказать, персональный сигнал на самого дорогого гостя. Вызвала в памяти образ Джонсона, прошептала заклинание и отправила магический импульс Белке. Теперь Шейна будет встречать особое приветствие. Я вынесла куклу во двор, посадила на сложенные дрова у забора и прибавила громкость, чтоб гость наверняка услышал. Почему-то я не сомневалась, что он придет…

И оказалась права! Солнце уже клонилось к закату, когда Белка запела:

- Джонсон, отвали! Джонсон, отвали!

У ворот и вправду стоял Шейн собственной неприятной персоной. Белкино приветствие его явно озадачило, но следовать ее словам он не спешил. Отличный повод высказать ему все! Преисполненная праведного гнева, отправилась на разборки, по дороге выключив Белку.

- Чего пришел? – сердито спросила я.

- И тебе добрый вечер, - озадаченно ответил Шейн. – С магией опять упражняешься? И чем же я тебе не угодил, позволь узнать?

Мужчина сегодня смотрел на меня как-то по-особенному, заинтересованно что ли… Внимательно, с легкой улыбкой, словно видел впервые. Еще бы, я ведь сегодня перед ним в кои-то веки в человеческом облике и на пугало не похожа.

- Да как у тебя вообще совести хватило заявиться? – взвилась я. – Что я тебе плохого сделала, объясни? Что дом не продала, так уж извини, имею право! А ты так поступать права не имеешь!

- Да что я сделал-то, объясни?

И я объяснила… Сбивчиво, эмоционально, зато от души… Рассказала обо всем, в чем его подозреваю. И что с его подачи в этом городе со мной даже разговаривать не хотят, что он мне испортил дело всей моей жизни! И раскопали землю в лесу наверняка тоже по его приказу, ведь так его камушки интересуют, да и ходит без конца, все высматривает! Так что пусть катится подальше, чтоб больше на глаза не попадался мне!

Шейн слушал меня и все больше хмурился.

- Высказалась? – спросил он, когда я замолчала. – Какой я получился у тебя… Прям монстр… Оправдаться не позволишь?

Я лишь промолчала, опустив глаза.

- Жаль… Такая красивая, а на деле ведешь себя, как ребенок капризный. Я ведь по-доброму к тебе. Не копал я ничего и никого не подговаривал.

Шейн развернулся и быстрым шагом пошел к своему коню. А я скрылась в доме и задумалась… Мне отчего-то стало стыдно. И за проделку с кричалкой, и за обвинения. Зря я так резко… Вдруг действительно Шейн не причем, а я на него напустилась… Все-такие есть в нем что-то… притягательное. Выставить его злодеем просто, но как же хочется, чтобы я все-таки была не права. Мне казалось, что даже лисичка смотрит на меня осуждающе. Она даже цвет меха поменяла под цвет волос Джонсона.

Что мне теперь делать? По вине Шейна или нет, неважно, но в этом городе, похоже, торговля моя не пойдет. Мне бы, конечно, и в голову не пришло домой возвращаться, но что-то надо делать… Я села в любимое дядюшкино кресло и думала, думала… Вот был бы он рядом, наверняка бы дал дельный совет…

- Джонсон, отвали! Джонсон, отвали!

Я чуть с кресла не свалилась, услышав Белку. За окном почти стемнело… Зачем Шейну приезжать так поздно, да и обиделся он вроде. Может, кричалка сломалась? Но у ворот действительно стоял Шейн, нервно теребя шляпу в руках. Почему-то, когда я увидела его, то весь мой запал окончательно пропал. Я была рада его видеть, хоть и сама до конца не понимала, почему…

- Анабель, только не ругайся… Выслушай меня! Я ни в чем не виноват! Я исправлю все, обещаю, если… Ты не могла бы убрать свою шумную магию?

- Ой…

Меня так поразило появление Шейна, что я даже забыла заставить Белку замолчать. Вот и получилось, что пока мужчина пытался излить мне душу, кричалка продолжала слать его подальше. Я юркнула во двор, схватила куклу и прижала к себе. Воцарилась долгожданная тишина. Шейн вошел за мной следом.

- Поговорим нормально? – предложил он с улыбкой.

Я пригласила мужчину в дом, и мы расположились на кухне с душистым чаем.

- Анабель, я все разузнал. Оказывается, твой отец сговорился с моим. Рассказал, что ты зельями занимаешься, попросил, чтобы торговать тебе не давали. Мол, так ты быстрее домой вернешься. А папаша мой – мэр, сама понимаешь… Вечно лезет в мои дела!

- Еще как понимаю… - грустно отозвалась я.

- Но я все исправлю, обещаю. А насчет раскопок… Я поспрашивал, и выходит, что никто из городских этого не делал. Не за чем, понимаешь? Все знают, что изумруды уже давно выкопали, и ничего ценного в земле нет. Но грибники говорят, что пару раз видели в лесу людей подозрительных… Я здесь не причем, поверь.

- Верю… кажется. Ты меня прости, что накричала… И за магию обидную прости. Это, правда, было глупо с моей стороны.

- Я не сержусь на тебя, - с улыбкой ответил Шейн, дуя на горячий чай.

- Значит, ты меня не хочешь выжить из города и Изумрудный лог заполучить?

- Анабель, ты опять глупости говоришь. Не собираюсь я тебя выгонять…

- Зачем же тогда ходишь каждый день?

Мужчина посмотрел на меня долгим взглядом, потом улыбнулся и произнес:

- А, может, ты мне нравишься.

Я так и не смогла понять, сказал он это всерьез или пошутил.



» 7. А жизнь-то налаживается!

За окном совсем стемнело, но Шейн уходить не спешил. Мы сидели на кухне, пили чай и беседовали, и было в этом что-то необычное, но приятное. Простой разговор, а не светская беседа, где все только и делают, что обмениваются фальшивыми улыбками да обсуждают тех, кто в данный момент не присутствует… Гадость!

Лисичка залезла под стол, словно желая подслушать разговор, а теперь спала, громко сопя. За окном трещали сверчки, ухала сова, шелестела листва на деревьях. И было мне так уютно и хорошо, как давно уже не было.

- И чего ты из города уехала? Я слышал, в столице красиво очень, а вот самому не доводилось бывать…

- Да достали все, - с досадой проговорила я. – Тишины захотелось, покоя.

- А как же балы, приемы?

- Не люблю я это все… А здесь, в лесу, хорошо, и никто нотации не читает. А то я ведь вечно всем не угодила…

- Я тебя понимаю, - вздохнул Шейн. – Мы с отцом тоже часто ссоримся. Он хочет, чтоб я помогал ему, мечтает, чтоб я однажды его пост занял… А мне это неинтересно. Я фабрикой ткацкой заведую и хочу этому делу жизнь посвятить.

Слышала я об этой фабрике – очень красивые ткани производят, даже ко двору императрицы поставляют.

- Отец от семейного дела отошел, в политику ударился, а я хочу жить по-своему. Я потому, наверное, и хотел твой домик купить. Думал, убежищем моим станет.

- А ты приходи, прогонять не буду. Я поначалу думала, лучше мне будет одной, а теперь поняла, что все же в одиночестве жить не сладко. Ладно, Алиска вон пришла… А на магию не обижайся, я иногда такие глупости творю… Даже стены могу рушить…

- Ты? Рушила стены? Даже не верится…

Я принялась рассказывать Шейну эпопею о своей разрушительной магии, и через пару минут мы уже хохотали до слез. Теперь, когда время прошло, события из моей столичной жизни казались сущим пустяком и недоразумением. Господин Стонберг уже не пугал, а Роберт… про него даже вспоминать не хотелось.

- Ну ты даешь! Хотел бы я увидеть, как ты стены крушила!

- Если доведешь, увидишь обязательно, - пригрозила я.

- Теперь точно буду опасаться разозлить… Одна неудачная шутка – и под обломками окажусь. Удивительно… Такая маленькая, хрупкая, а сколько силы… А жених твой – идиот. Наверняка, жалеет уже…

Я смутилась немного, машинально пригладила волосы. Все еще стеснялась их необычного цвета, но Шейна, похоже, это не волновало.

- Здорово, наверное, иметь такую силу… Я читал много о магии в детстве, да и дядюшку твоего с удовольствием слушал. Ты не думай, пожалуйста, обо мне плохо. Ничего я не замышляю и обманом у тебя дом и землю забирать не намерен. Мне просто интересно… Давай-ка договоримся, Анабель. Я сделаю так, что у тебя от клиентов отбоя не будет, а ты меня в магические тайны посвятишь.

Я посмотрела на него недоверчиво.

- Так мэр же не разрешает никому со мной общаться…

- Ерунда, я с этим разберусь. У меня тоже связи есть, уж поверь. Мадам Шарп, например, у меня ткани с большой скидкой покупает. Еще всем своим клиенткам про тебя расскажет, обещаю. И на фабрике я везде объявления развешу. Весь город о тебе узнает, не сомневайся. Отец твой, видно, таким способом тебя домой вернуть решил.

- Разве ж это способ? Вот приехали бы родители, поговорили со мной по-человечески… А так только хуже делают.

- Еще наладится все, не переживай. Ты ведь будешь волшебные изумруды искать? Коул говорил, что их только магией найти можно… Мне бы очень хотелось те камни увидеть. Если позволишь, конечно…

- Посмотрим, - уклончиво ответила я.

Шейн хороший, вроде, но доверять бездумно тоже не стоит. Но что-то есть в нем… притягательное… Я ведь кроме Роберта особенно с мужчинами не общалась, но Шейн явно не самый плохой экземпляр. И хоть показался мне поначалу наглым и самоуверенным, но теперь все не так… И вряд ли он общается со мной из-за положения в обществе. Тем более, теперь-то никакого положения и нет.

- Я еще сказать хотел… Не нравится мне эта история с раскопками, да и люди всякое говорят… А ты одна здесь совсем. Еще и поэтому езжу каждый день, тревожусь.

- Не волнуйся, магия всегда со мной. Кричалка круглосуточно работает, да и заклинаний боевых я много знаю… Но ты все равно приезжай, - зачем-то добавила я.

И знаю Шейна мало, и все равно не доверяю до конца, но все равно хочется его видеть.

- Обязательно приеду, - пообещал мужчина с улыбкой

За окном уже стояла глубокая ночь. Я вышла провожать Шейна и все беспокоилась, как же он до дома доберется, темно ведь. Но он меня успокоил:

- Ты смотри, луна полная и звезды светят. Не заблужусь, не волнуйся.

- И все же… Я тебе огонек в дорогу сделаю.

Я сложила ладони лодочкой, шепнула заклинание, и появился желтый светящийся шарик, который поднялся в воздух и завис над Шейном. Несмотря на небольшие размеры, мой подарок прекрасно освещал дорогу.

- Магия – здорово, - восхитился мужчина.

- Домой приедешь, и огонек развеется. Счастливого пути!

Шейн улыбнулся мне, вскочил на коня и неспеша поехал по тропинке, а я смотрела вслед. Он несколько раз оглядывался и махал мне, а внутри разливалось странное, но очень приятное чувство. Я принесла в дом Белку, которая весь день на улице проторчала, дабы свершилась моя страшная месть, и поменяла магический сигнал. Запустила проверку…

- Шейн пришел, встречай! – пропела кукла.

Вот теперь замечательно!

А через пару дней мы вместе с Шейном стояли возле салона мадам Шарп. Я прекрасно помнила, как меня приняли здесь в прошлый раз, а потому входить совсем не хотела. Стояла вся в панике, сумочку с флакончиками и листовками теребила…

- Да не бойся, я все уладил, - заверил Шейн. – Вот увидишь, мадам Шарп еще твоей лучшей подругой станет. – Идем.

Я поправила шляпку, кружевные перчатки подтянула… Шейн вздохнул, взял меня за руку и завел в салон. Хозяйка, как всегда, была мила и вежлива. А Джонсона так вовсе окутала вниманием. Мадам Шарп, конечно, женщина в возрасте, но выглядит замечательно. Она взяла Шейна под руку и во всю с ним любезничала. Ну, с его-то внешностью не удивительно, что женщины так реагируют. Но я, конечно же, не такая! Нельзя позволять чувствам затмевать разум! Магия, торговля, раскопки! Вот, на чем мне нужно сосредоточиться!

- Анабель, душечка, как же я рада снова видеть вас!

Теперь и мне досталась порция внимания. Весь мой запал испарился еще в прошлую встречу, поэтому я смогла лишь улыбнуться в ответ.

- Анабель – замечательная волшебница, - вместо меня начал презентацию Шейн. – Она делает просто чудесные зелья. Уверяю, вы будете в восторге, мадам Шарп. И знакомым еще рекомендовать станете.

Шейн выхватил из моих дрожащих рук сумочку и принялся выставлять на стеклянный стол флаконы с зельями. Хозяйка салона с удовольствием рассматривала все, спрашивала у меня о действии и назначении зелий. Видя ее заинтересованность, я осмелела и заговорила, наконец. Мадам очень понравились цветочные духи и зелье против морщин. Я оставила ей листовки, подарила несколько пробников, и распрощались мы с ней, как и обещал Шейн, почти подругами.

Так и началась моя торговля. Шейн везде ходил со мной, и его присутствие буквально творило чудеса. Все разговаривали со мной неизменно мило и вежливо, и от враждебности не осталось следа. Шейн даже договорился с городской газетой, чтобы в следующем выпуске появилось объявление о моих услугах. Вот так я обрела хорошего друга…

А наутро сработала кричалка. Я увидела забора роскошную карету, из которой выбралась молоденькая девушка в пышном платье и с кружевным зонтиком в руках. Неужели первый клиент? Угомонив Белку, отправилась встречать гостью.

- Это вы та самая столичная волшебница? – спросила девушка, с недовольным видом разглядывая окрестности.

- Да, меня зовут Анабель. Чем я могу вам помочь?

- Ехать далеко, - посетовала гостья. – Да и обстановочка не очень…

Ясненько… Точь-в-точь, как мои так называемые столичные подруги. Дамочка благородного происхождения, которая не представляет, как можно жить где-то, кроме огромного особняка.

- Лесной воздух для магии полезен, - ляпнула я.

Теперь уже девушка придирчиво рассматривала мой наряд и розовые волосы.

- Ладно, давайте посмотрим ваши зелья.

Я пригласила ее в дом, где вся комната была заставлена цветочными флаконами, которые клиентка с интересом принялась рассматривать. Лисичка с любопытством следила за ней, спрятавшись за кресло. Ее мех стал белым под цвет волос гостьи, видимо, приглянулся.

Девушка выбрала несколько зелий для кожи лица, для тела и пару духов. Я с помощью магии нанесла на каждый флакон ее имя «Мэри». Клиентка осталась довольна, но уже на следующий день вернулась вместе с кучей подруг. Торговля пошла! Я не уставала благодарить Шейна за помощь. Вот тебе, папочка! Меня так просто не возьмешь! Не вернусь домой, даже не мечтай! Теперь точно смогу прожить без чьей-либо помощи.

_________________



» 8. Зима в Изумрудном логе

Моя первая клиентка, Мэри, оказалась дочерью большого чиновника, и, как следствие, девушкой со специфическим характером. Любила бросать на все презрительные взгляды, томно вздыхать и рассуждать о бренности бытия. Правда, зелья ей приглянулись, и вернулась она в мой скромный домик уже через день, да еще и всех подруг привела. Таких же… Все эти девушки, естественно, очень миловидные, находили в себе кучу недостатков и надеялись исключительно на магию. Я не стала их разочаровывать… И цвет лица не тот, и кожа сухая или же наоборот, жирная, и волосы ужасные… Просто диву даешься, сколько проблем может быть у людей. Причем, исключительно в голове.

Торговля шла замечательно, и я уже успела познакомиться с большей частью элиты Кристон-тауна. Я даже забросила поиски изумрудов, потому что целыми днями то клиентов принимала, то зелья варила, то флаконы делала. Покупатели мне даже букеты носили из своих садов, чтобы я могла из цветов флаконы делать специально на заказ. Я никому не отказывала. Чувствовала, что магия внутри радуется такой активности, жаждет пользу приносить. И самой мне было радостно…

А сегодня Мэри пригласила меня в гости. Мол, собираются у нее подруги на чаепитие, а я отлично в их компанию впишусь. Честно говоря, я их даже по именам не помнила, хотя снабжала зельями… Не хотела идти поначалу, но потом подумала, а чего бы не сходить? В конце концов, манеры здешних благородных барышень меня забавляли. Я надела самое красивое платье из всех, что взяла с собой – медового цвета, с завышенной талией и вышивкой из мелкого жемчуга. Волосы уже начали приобретать прежний вид, что меня несказанно радовало. Уже нескольким прядям вернулся родной каштановый оттенок. Шляпка со цветами и кружевные перчатки завершили мой образ леди.

Несколько девушек, собравшихся на приеме, я знала, так как они успели побывать у меня. Других же видела впервые, и тут же стала объектом пристального внимания. Сами барышни были разодеты в пух и прах, словно прибыли на бал к самой императрице. И прически шикарные, и драгоценностей куча… Я на их фоне выглядела довольно скромно. Оно и понятно – городок небольшой, ходить некуда особо, чтоб наряды да украшения демонстрировать. Разве что в театр раз в неделю да в парке погулять…Девушки то и дело обмахивались веерами, хотя в комнате и без того было не душно, и пили чай из крошечных фарфоровых чашечек. Глупость какая-то… И к чаю даже ничего не предложили. Фигуру видите ли берегут… Хоть бы по одной конфетке съели, что бы случилось?

- Погода ужасная, - посетовала Мэри. – Когда же духота эта закончится!

Девушка нервно обмахивалась веером. Вот же вечно недовольная! Наверное, ужасно скучно быть такой угрюмой особой. Ее приятельницы закивали в ответ, заохали. Светская беседа…

- А как вам в нашем городе, Анабель? – обратилась ко мне особа с высокой прической из кудрей, заколотых золотыми шпильками.

Имени я ее не помнила, как и большинства в этой комнате, да и не пыталась запомнить, честно говоря.

- Милый город, - вежливо ответила я. – Мне очень нравится, особенно Изумрудный лог.

- Я не понимаю вашего стремления жить в лесу, - высказалась Мэри. – Там же скучно… Никакого общения. Да и звери наверняка есть опасные!

Вот же невыносимое создание! А на лице выражение вселенской скуки. вот от такой жизни я и сбежала!

- Нет там никаких опасных зверей, - возразила я. – У меня вот лисичка живет, перевертыш…

- Держать животных дома – это же негигиенично. От них шерсть и грязь, - вновь встряла Мэри.

Я почувствовала непреодолимое желание надеть ей на голову фарфоровую кружку. Сама не знаю, как сдержалась. Мне самой вдруг стало душно в этой чудной компании. Веера у меня не было, потому как всегда считала этот аксессуар бесполезным. Сняла шляпку и принялась ей обмахиваться… И сразу мои волосы вызвали ажиотаж среди девушек, которые видели меня впервые.

- В столице нынче так носят? – спросила барышня в блестящем фиолетовом платье, которое лично меня ужаснуло с первого взгляда. – Довольно… необычно.

- Анабель – магичка, - ответила Мэри за меня. – А это неудачный эксперимент. Оказывается, магия – такое опасное занятие. Не представляю, дорогая, как вы с этим справляетесь.

- Прекрасно справляюсь, - ответила я, мило улыбнувшись.

- Так это вы зельями торгуете? – спросила девушка зеленом бархатном платье, которая до этого сидела молча с надменным видом. – Для девушки благородного происхождения весьма странно.

- А я вообще не люблю стереотипы, - ответила, смело глядя ей в глаза.

- Ах, столица! – вновь вступила в разговор девушка в фиолетовом платье. – Там наверняка столько развлечений! И мужчин много красивых, не то, что у нас. И взглянуть не на кого… Разве что сын мэра. Вот он красавчик!

Все девушки вдруг оживились и принялись наперебой обсуждать Шейна Джонсона. Ах, какие у него красивые глаза! ах, какая у него модная прическа! Ах, какой он обходительный! А улыбка… И шляпа у него красивая, и даже конь! Даже Мэри улыбнулась в кои-то веки и высказалась:

- Господин Джонсон весьма недурен… А что вы думаете о нем, Анабель? Вы, кажется, хорошо знакомы…

Все разом уставились на меня, словно подозревая в каком-то страшном преступлении. Нет уж, я не стану вступать клуб любителей Шейна Джонсона. А то эти красотки еще придушат ненароком…

- Мужчина как мужчина, ничего особенного, - равнодушно произнесла я. – Он мне просто помог, не последний ведь человек в городе.

Сидеть на этом чаепитие становилось уже невыносимо, и я сбежала под предлогом важных магических дел. Сегодня у меня были грандиозные планы на вечер – найти очередной изумруд. Я, конечно, погрузилась с головой в торговлю, но о дядюшке не забыла. Тем более, Шейну обещала показать… Он-то выполнил свою часть договора и помог мне с делами. Он приехал вечером, когда разобрался со всеми текущими делами на ткацкой фабрике. Как всегда, улыбчивый, эффектный… Не зря он девушкам нравится…

А я готовилась к поискам волшебных изумрудов – золотые стержни зарядила, карту приготовила, лопату… Последний немаловажный предмет вручила Шейну. Раз мужчина со мной, вот и пусть копает. А он был явно готов на все, чтобы прикоснуться к таинству магии. Лисичка отправилась с нами, на этот раз выбрав для меха ярко-красный цвет, и в высокой траве казалась экзотическим цветком.

Я предупредила Шейна, что процесс поиска изумрудов долгий и даже в некоторой степени нудный, но и это не убавило его энтузиазма. Я достала из коробки стержни и выбрала место. Стержни завибрировали и сыграли коротенькую мелодию… Шейн внимательно наблюдал за мной, и в глазах его сквозили удивление и восхищение.

- Ты и сам можешь попробовать, - предложила я. – Стержни заряжены моей магией, и ими может пользоваться даже мужчина.

- С удовольствием! А как я пойму, что нашел изумруд?

- Поверь, ты поймешь.

Шейн с энтузиазмом принялся за работу. Он стучал стержнями и с восторгом слушал мелодии, но изумрудов не находилось. Лисичка тоже участвовала в поисках, обнюхивала землю, но даже ее острый нюх не помог бы найти камни. В отличии от магии… Наконец место нашлось! Мои стержни запели, завибрировали и поднялись в воздух.

- Невероятно, - произнес Шейн.

Он взял лопату и принялся копать землю под поющими стержнями. Изумруд оказался скрыт намного глубже, чем тот, что я нашла в прошлый раз, но больше размером и более темного насыщенного цвета. Шейн протянул было руку к камню, но я его остановила.

- Нельзя трогать, в нем все еще магия. А то будешь, как я с розовыми волосами ходить. А может и что ненужное отрастет.

- Лишь бы ничего нужного не отвалилось, - усмехнулся мужчина. – И что теперь делать?

- В прошлый раз я забрала магию в себя, и это было ошибкой. А сейчас я сделаю так, что она выплеснется наружу, в землю, в воздух…

- А это не опасно?

- Нет, что ты… Магия везде, она окружает нас…

Я закрыла глаза и прочла нужное заклинание… Сначала ничего не происходило, но потом по лесу промчался резкий порыв ветра. Откуда ни возьмись, хлопьями повалил снег. Эта природная аномалия происходила точно над нами, на том самом пятачке, отмеченном на карте. Снег шел беспрерывно, и вскоре мы уже стояли посреди сугробов. Было по-прежнему тепло, но снег не таял. Он ложился на зеленую траву, цветы, кроны деревьев… Это было удивительно…

Лисичка тут же стала белоснежной и принялась шнырять по сугробам, смешно фыркая. Я взяла изумруд, пока его окончательно снегом не замело, спрятала в карман.

- У нас что теперь, персональная зима? – с улыбкой спросил Шейн, ловя ладонями снежинки.

- Завтра все растает, - пообещала я.

- Значит, только завтра? – переспросил мужчина и кинул в меня снежком.

Я в долгу не осталась, и у нас завязался настоящий снежный бой. Мы носились по поляне, как маленькие дети, смеялись и дурачились. В конце концов, нам с лисичкой все же удалось вывалять Шейна в сугробе. А после мы вымокшие и уставшие сидели у камина, пили чай, рассматривали драгоценную находку. Все-таки хорошо, что я встретила Шейна… Конечно, я была не искренна с теми самовлюбленными барышнями на приеме. Этот мужчина вовсе не обычный, а особенный.

_________________



» 9. Гость из прошлой жизни.

Изумрудный лог превратился в отдельный маленький мирок, укрытый снегом. Это и вправду было убежищем для моей души, а, еще, Шейн нуждался в нем не меньше меня. И я очень радовалась, что он рядом в такой момент. За окном все еще пролетали снежинки, но около камина было тепло. Алиска дремала, свернувшись клубочком, а мы с Шейном сидели у камина прямо на ковре и беседовали, и это все казалось мне самым естественным и правильным.

- Знаешь, рассказы Коула я воспринимал больше, как красивую сказку, - произнес Шейн, задумчиво глядя на свежевыкопанный изумруд. – Это все казалось мне безумно интересным и захватывающим, но я даже подумать не мог, что на самом деле удастся отыскать хоть один такой камень. Повезло встретить волшебницу…

- Я думаю, что Коул все же отыскал изумруды, а после случилось что-то плохое.

- Я тоже думаю об этом, Анабель. Перед исчезновением мы с ним почти не общались. У меня накопилось столько дел на фабрике, и стало не до сказок.

- И я себя виню, что не нашла времени быть рядом с ним. Поступила в эту дурацкую школы благородных манер, хотела хоть раз угодить родителям, не видеть осуждения в глазах! Занималась какой-то ерундой! А Коул был совсем один…

- Как же я тебя понимаю… Тоже все пытаюсь соответствовать высоким требованиям отца. Удается с трудом… Мама, конечно, гораздо мягче и поддерживает меня, но отцу перечить не может. Видишь, мы с тобою друзья по несчастью.

- Печально, когда не понимают самые близкие люди, - грустно произнесла я. – Коул был таким же семейным разочарованием, но для меня – лучшим другом.

- Он замечательный… Помню, как горели у него глаза, когда он рассказывал о чем-то. Он жил своими увлечениями, теориями, и был счастлив этим. Я восхищаюсь этим человеком.

- Я вот все думаю… Если Коулу все же удалось отыскать стабилизатор…

- Стабилизатор? – переспросил Шейн. – Думаешь, такой камень на самом деле существует? Коул говорил о нем скорее, как о легенде…

- Думаю, что существует… И найду обязательно!

- Даже не сомневаюсь… - сказал мужчина, пристально глядя на меня. – Такая сильная волшебница, смелая, красивая…

От его слов я засмущалась, опустила глаза, разглядывая чаинки, плавающие в чашке. Интересно, чтобы сказали мои новые так называемые подруги из высшего общества, знай они, что мы вот так просто сидим с Шейном ночью наедине… Это же возмутительно! Это же нарушение всех правил! А потом эти воспитанные барышни наверняка бы меня придушили, показав свое истинное лицо, неприкрытое изысканными манерами. Этим мы и отличаемся… Я свое истинное лицо не скрываю. Надеюсь, что и в Шейне я не ошиблась.

- Если допустить, что Коул действительно нашел стабилизатор, получается, что кто-то узнал об этом и решил завладеть камнем, - продолжила я размышления. – В доме я камней не нашла, только дневники. Тем более, что он читал подобные лекции…

- Лекции не были популярны, Анабель. Их не воспринимали, как руководство к действию. Местные жители не кинулись копать в лесу. Ты можешь думать, как хочешь, но я уверен, что у тебя тут хозяйничал кто-то совершенно чужой. Да и кто ходил на эти лекции? Несколько школьников да студентов местного ремесленного училища. Ну и я затесался в их ряды… Отец всю жизнь ругал, что в облаках летаю вечно, в сказках своих, а надо быть прагматичным, реальным…

- Магия тоже реальна, - задумчиво произнесла я. – И исчезновение Коула реально… Кто-то узнал о его открытиях и захотел присвоить.

- Анабель… Я тревожусь за тебя. Вдруг тебе тоже грозит опасность?

- Мне не страшно. Я готова на все, что узнать, что случилось с дядюшкой, а для этого мне нужен стабилизатор. Чувствую, что этот камень поможет мне понять больше, узнать о магии.

- Значит, я буду рядом, чтобы защитить.

- И все это ради прошлой дружбы с Коулом?

- Как знать… Что ты там говорила про школу, в которой училась? Значит, благородными манерами владеешь? Никогда бы не подумал…

К Шейну вернулось обычное веселое настроение.

- Ты, верно, забыл, что я стены умею рушить?

- Думаю, меня спасет то, что сейчас мы в твоем доме.

- Даже не надейся! От моего гнева тебя не спасет ничего!

- Грозная магичка! И зачем я с тобой связался?

Мне нравились наши шутливые перепалки. Было в этом что-то настоящее, живое… Оглядываясь назад, еще больше убеждалась в том, насколько пустой и скучной была моя жизнь. Думала, что Роберт был единственным лучом света в этом непроглядном мраке, но я жестоко ошибалась. Казалось, что лишь он относился ко мне по-доброму, уважал, но, в сущности, наши отношения были пустыми, как и все вокруг!

Мы встречались, как и полагалось по всем светским правилам на семейных ужинах, на приемах у соседей, на балах. Все знаки внимания с его стороны ограничивались тем, что он мило улыбался мне и целовал ручку. Даже в те краткие мгновенья уединения, между нами были все те же пустые вежливые разговоры ни о чем. И мне казалось, что это правильно, что так и должно быть, ведь все вокруг вели себя также! Холод, светские манеры, улыбающиеся маски вместо искренней радости. Как же я была слепа!

Шейн уехал поздно, и я, как обычно, дала ему в дорогу магический огонек, чтобы дорогу освещал. Кто знает, может, и я отыщу такой же путеводный огонек, который поможет мне отыскать ответы на все вопросы…

А следующим утром я погрузилась в работу. Нужно было зелья еще наварить, да и цветочные флаконы почти закончились. В Изумрудный лог вернулось лето. Снег растаял без следа, и о вчерашней зиме уже ничего не напоминало, кроме приятных воспоминаний. Я нарвала цветов, приготовила ингредиенты для зелий, почистила котел…

- Шейн пришел, встречай!

Я даже подумала, что Белка что-то перепутала, ведь Шейн Джонсон обычно навещает меня по вечерам, когда разберется со всеми многочисленными делами. Однако за окном я действительно увидела его и ужасно обрадовалась. В последнее время совершенно позабыла о контроле над эмоциями…

Шейн сегодня отчего-то смущался, был молчалив. Я пригласила его в дом, а он все мялся, будто не решаясь сказать. У него в руках была небольшая плетеная корзина, прикрытая белой кружевной салфеткой.

- Анабель, у меня выдалась свободная минутка, и я решил приехать… У меня для тебя подарок.

- Для меня? – зачем-то переспросила я.

Ситуация резко перестала напоминать исключительно дружескую.

Шейн только приподнял край салфетки, и я уже приготовилась увидеть нечто удивительное…

- Незваные гости! Незваные гости!

Ну, очень вовремя! И кого там принесло, интересно? Неожиданный романтический момент был разрушен пением куколки, а я в кои-то веки вдруг пожалела, что не отключаю кричалку хотя бы днем. Я решила, что приехал очередной клиент. Выглянув в окно, первым делом увидела богатую карету. Даже слишком богатую для этого города…

- Я лучше вечером зайду, хорошо? – спросил Шейн.

Но я не ответила, потому что увидела нечто невероятное! Из кареты вышел… Роберт собственной персоной! Вот уж точно незваные гости! Ладно бы папочка приперся, но этот здесь чего забыл? Опять решил сообщить, что прощает мне все ошибки?

- Вот наглец! Да как только посмел! – воскликнула я.

- Кто это такой? – спросил Шейн, нахмурившись.

Но я не ответила. Магия бушевала внутри, требуя выхода, но я ее сдерживала. Больше никаких разрушений! Я начала новую жизнь и намерена распрощаться с прошлым раз и навсегда!

Я распахнула калитку, и бывший жених предстал передо мной во всей красе… Великолепный, роскошно одетый, с безупречными манерами… Абсолютно пустой…

- Что тебе нужно? – грубо спросила я.

На лице мужчины читалась вселенская скорбь и раскаяние. Он вышел из образа лишь на секунду, когда взгляд пал на мои розовые пряди. Вопиющее нарушение светских правил!

- Анабель, выслушай меня, прошу! Я так жалею, что все испортил! Пожалуйста, прости меня, дорогая! Я только и думаю о тебе, успокоиться не могу… Анабель, возвращайся! Я все сделаю, чтоб вновь заслужить твою благосклонность!

Быть может, раньше я бы растаяла от его слов, но сейчас все было по-другому. Больше никакой фальши не будет в моей жизни! так как всеми приличными словами я его уже посылала в прошлый раз, но эффекта не было, значит, придется послать неприличными. Что я и сделала… Высказалась так, как не подобает настоящей леди. У моих новых подруг наверняка бы от такого уши отвалились бы…

Роберт, похоже, тоже не ожидал от меня подобных слов. Это ведь не стены рушить… Он замер даже, а я воспользовалась этим и скрылась в доме. Однако этот недоумок и на этот раз ничего не понял и последовал за мной, снова вопрошая о прощении. Идиот!

В доме я наткнулась на Шейна, и в голове мигом созрел план. Схватив мужчину под руку, развернулась к входной двери, и когда Роберт ворвался в дом, то застал нашу милую парочку.

- Это еще кто? – спросил он тоном обманутого супруга.

- Это мой жених, ясно тебе? Так что проваливай! – заявила я.

Шейн тоже находился в шоке от происходящего, но я держала крепко, так что сбежать он все равно бы не смог.

- Какой еще жених? – растерянно спросил Роберт.

- Самый настоящий!

Я развернула Шейна к себе и обхватила его за шею.

- Анабель, я не совсем… - начал он, но договорить не успел.

Я притянула его к себе и от души чмокнула в щеку. А потом еще раз для убедительности.

- Анабель! Да как ты можешь… Да это же… Это…

У Роберта, видимо, аргументы закончились.

- Убирайся! – повторила я, схватила с подоконника Белку и сунула ему под нос.

Мысленно активировала кричалку, внеся необходимые коррективы.

- Роберт, отвали! Роберт, отвали! – весело запела куколка.

- Ненавижу магичек! – рыкнул мой бывший жених. – Мой папаша пригрозил, что наследства лишит из-за тебя. Из-за того, что ты свадьбу отменила! Опозорила перед всеми, ведьма!

Тут Шейн все-таки вырвался из моих стальных объятий, приблизился к Роберту и угрожающе произнес:

- Лучше убирайтесь подобру-поздорову, уважаемый!

Роберт пару секунд сверлил соперника гневным взглядом, а потом выбежал из дома, бормоча что-то сердитое. Я отключила Белку и медленно посадила ее обратно на подоконник. Было очень стыдно, что пришлось так поступить с Шейном, использовать его в своих целях…

- Шейн, прости, пожалуйста… - сбивчиво заговорила я. – Он приехал, а я не знала, как прогнать… Прости, что впутала… Я не хотела, а тут ты… Иначе опять бы стены снесла…

- Анабель!

Мужчина взял меня за руку, останавливая поток слов. Я несмело подняла взгляд, встретилась с его глазами… А после он наклонился и поцеловал меня в щеку… А потом еще раз.



» 10. Романтика, магия, грибы

Очнулась я, когда уже во всю целовалась с Шейном. Сначала это было странно… Потом еще более странно… А после стало замечательно… Вот, оказывается, как приятно быть с мужчиной. Я и не подозревала даже… Единственной лаской, которая перепадала мне от бывшего жениха, был поцелуй руки. А сейчас…

- Анабель…

Голова закружилась, кажется…

- Ты такая красивая… Я это сразу понял, даже когда тебя в той огромной страшной кофте увидел. Ты такая настоящая, нежная…

От слов Шейна мне становилось жарко, почти так же, как и от его объятий. Но разум начал потихоньку брать верх над чувствами, и появились мысли о том, что все происходящее неправильно. Может, мне и нравится этот мужчина, но я все же его мало знаю, да и вообще не слишком сведуща в любовных делах. Это ведь не зелья варить… Там все ясно: добавила нужные ингредиенты, поварила нужное время – и готово! А вот рецепта любви не существует, к сожалению.

- Шейн, все как-то слишком быстро, - сказала, высвобождаясь из плена его рук.

- Да, знаю… Но все так удивительно… Ты удивительная…

Шейн снова потянулся, чтобы поцеловать, но я увернулась.

- Что? – спросил он. – Момент упущен?

- Шейн… Прости, что впутала тебя в эту дурацкую историю с Робертом. Ты, верно, думаешь теперь, что я легкомысленная.

- И вовсе не думаю, - возразил мужчина. – А если этот Роберт опять явится, я сам его прогоню и церемониться не стану. Ты когда меня поцеловала, это словно магия была…

- Ты только не думай, что я такая же, как эти твои… финтифлюшки!

- Кто-кто? – удивленно спросил Шейн.

- Все мои клиентки от тебя без ума. Только и обсуждают, какой сын мэра замечательный. Я не намерена вступать в борьбу за твою благосклонность…

- Тебе и не нужно. А эти, как ты выражаешься, финтифлюшки меня совсем не интересуют.

- Глупый получился день… Еще Роберта принесло… Я так хотела начать новую жизнь, но прежняя все никак не оставит в покое.

- Я знаю, что он тебя обидел, и тебе сложно сейчас поверить кому-то. Если ты злишься, что я поцеловал тебя, то прости. Было слишком большое искушение… А то, что мы мало знаем друг друга, так это поправимо. Если ты, конечно, сама этого хочешь… Главное, стены сегодня ты не порушила, а то было бы совсем печально.

Шейн подарил мне немного грустную улыбку, легонько погладил по плечу и ушел, прихватив корзинку. Так и не узнала, что там за подарок был… Роберт все испортил, как обычно! Приперся со своими идиотскими извинениями! И как я раньше не замечала, какой он мерзкий? Вот магией можно морок навести, скрыть что-то… Оказывается, с чувствами та же история. Они тоже могут скрыть суть. А как же быть с Шейном? Если я позволю себе расслабиться, доверюсь ему, не помешают ли мне чувства увидеть его настоящего?

Магия, изумруды, поиски Коула… В списке моих целей романтики не намечалось. Как же так получилось, что она вдруг возникла? Ведь в светском обществе заведено по-другому… Там почти нет места искренним чувствам. Есть выгода, договоренности, добрососедские отношения… Есть все, что угодно, кроме любви. Вот мне сказали, что Роберт непременно моим мужем, вбивали это в голову с самого детства. И мне казалось это таким естественным и правильным, что я даже любовь себе выдумала. А ему угрожают, что наследства лишат… Естественно, отмена свадьбы – это ведь скандал. Что люди скажут? А как же репутация? Есть только два выхода: наплевать на это все и сбежать, как поступила я. Или можно терпеть и делать вид, что все хорошо, как говорила моя мама.

Я выбрала первый вариант. Сбежала подальше и нашла покой. Думала, и зачем мне романтика? Ведь есть магия, увлекательные поиски сокровищ… Только оказалось, что недостаточно этого все же. Потому что смотрю на Шейна, а сердце бьется часто. И радостно от того, что я сама так чувствую, искренне, и никто мне это не навязывает. А насчет искренности Шейна я уверена быть не могу. Может быть, я ему интересна только потому, что отличаюсь от других светских дам. Но вспоминать о поцелуе было очень приятно. А еще очень интересно, что Шейн хотел мне подарить. Он, наверное, на меня обиделся… Может, даже и не придет больше, если ему нужна лишь мимолетная связь.

Вечером Шейн не пришел, и мне впервые с того момента, как я поселилась в Изумрудном логе, было невыносимо скучно. Зелья сварила столько, что на месяц, наверное, хватит. А цветочные флакончики уже на полке в комоде не помещались. Сидели мы с лисой на пару около камина и скучали… Точнее, я скучала, а Алиса просто дрыхла, ведь душевные терзания ей совсем не свойственны.

А на следующий день, разобравшись с наплывом клиентов, отправилась искать изумруд, решив, что это поможет мне отвлечься от невеселых мыслей. Жаль, конечно, что Шейна рядом не было, но что поделать… Ему так понравилось искать изумруды… Он так восхищался моей магией… И вообще тот зимний вечер был просто замечательным. Вот бы такое опять повторилось!

Я открыла дядюшкин дневник и принялась перечитывать все его заметки. Мне казалось, что я что-то упустила… Может, на нечто важное не обратила внимание… Как же отыскать стабилизатор? Конкретных инструкций по поиску именно этого камня в записях не было. Либо Коул так и не смог узнать этого, либо же у него не было времени записать. Почему-то меня не покидала уверенность, что исчезновение Коула связано именно с этим особенным камнем. Тут же можно было бы привязать и странных незнакомцев, которые копали в лесу. Может, дядюшка успел скрыться и забрал все секреты с собой? Можно было думать бесконечно…

На этот раз изумруд долго не находился. Я буквально обследовала каждый кусочек земли с помощью стержней. Они гудели, вибрировали, но ненадолго, и все бесполезно. Даже ярко-зеленая Алиса уже потеряла интерес к поискам и теперь гонялась за бабочками. Наконец, стержни зависли в воздухе, сообщая о долгожданном камне. Ура! Изумруд оказался больше по размерам, чем два предыдущих и светлее по оттенку. Плоский, с неровными краями, а по середине даже немного оплавленный. Настоящее свидетельство древних магических войн!

Теперь нужно было его разрядить… Интересно, помнил ли Коул о моем предостережение, что изумруды трогать нельзя? Он обещал мне быть осторожным, еще когда мы только разговаривали о возможных поисках. Говорил, что разряжать их буду я… Значит, теоретически, у Коула был внушительный набор: золотые стержни и волшебные изумруды, все еще заряженные магией. И что мы имеем? Еще одну версию! Вся эта магия могла однажды шарахнуть… Судя по тому, что дом цел, что-то могло случиться с самим Коулом. Эта версия была самой неприятной, но, к счастью, опровергалась одним фактом – запиской и завещанием. Это означало, что неприятности не были неожиданными. Дядюшка знал, что ему грозит беда…

Я разрядила изумруд и огляделась вокруг в поисках того, что изменилось. Жаль, но зима снова не настала. Других погодных изменений тоже не наблюдалось… Ох, елки-палки! Посреди поляны рос здоровенный гриб почти с меня ростом! Я на секунду испугалась, что уменьшилась, но вскоре поняла, что все остальные лесные растения остались прежнего размера. Магия повлияла только на грибы… А что, очень даже красиво. Прямо сказочный лес получился! Особенно, мухоморы смотрелись эффектно с яркими красными шляпками.

Лисичка тут же облюбовала тот самый гриб посреди поляны, забралась на его темно-коричневую шляпку и принялась осматривать окрестности. Я вообще грибы не очень люблю, и не ем их особо, и не собираю никогда. Но волшебные грибы было грех не попробовать. Тем более искать их теперь не нужно – все на виду, да и достаточно пары кусочков. Не тащить же весь огромный гриб домой. Если сегодня в лесу будут местные, то очень удивятся…

Грибной суп вышел на славу. Коул очень любил это блюдо, и я часто наблюдала, как он готовит, хотя сама редко пробовала. Но от собственного супа точно не откажусь!

- Шейн пришел, встречай!

Неужели? Я и не надеялась… Но очень обрадовалась! Пошли вместе с лисичкой встречать дорогого гостя. Вид у него был отчего-то немного виноватый, а в руках – та самая корзинка, содержимое которой мне так и не удалось узнать.

- Привет… - сказал он. – Вчера подумал, отдохнуть тебе от меня нужно. А сегодня, как видишь, не удержался…

- Ну, и замечательно, что пришел! – воскликнула я. – Идем! Мы с лисичкой тебя чем-то вкусненьким угостим.

Шейн сразу оттаял, заулыбался. Вот меньше всего мне хотелось портить с ним отношения. Есть романтика или нет, неважно! Главное, что он стал мне хорошим другом.

Зайдя в дом, мужчина поставил корзинку на стул. Я не стала спрашивать о том, что же в ней спрятано, хотя умирала от любопытства. Там по-прежнему мой подарок? Или уже нет?

- Пахнет у вас аппетитно, - заметил Шейн.

- Еще бы! Я сегодня изумруд нашла, разрядила, и все грибы увеличились! Просто огромными стали!

- Это что-то новенькое, - усмехнулся мужчина.

- Это просто грандиозно! Я такой суп сварила, попробуй вот.

Шейн сел за стол, и я поставила перед ним тарелку горячего супа.

- Пахнет вкусно, - одобрил Шейн. – А грибы точно нормальные? Вы с лисичкой, часом, отравить меня не вздумали?

- Нужно больно травить тебя! Я в грибах разбираюсь, уж поверь, меня Коул научил.

- Ну, тогда рискнем.

Шейн подмигнул мне и попробовал то, что я наготовила. Признаться, когда варила, в тайне надеялась, что удастся его угостить. Мужчина восхитился моими кулинарными талантами, даже добавки попросил. А потом мы ходили в лес любоваться гигантскими грибами. И не было больше между нами никакой неловкости. А когда вернулись в дом…

- Анабель, вчера как-то все не очень хорошо вышло, - произнес Шейн, отчего-то засмущавшись. – Я же тебе подарок принес…

Он взял свою корзинку, сдернул салфетку…

- Это тебе… Мадам Шарп ведь обещала сшить самое красивое платье.

В корзинке лежала ткань, сложенная несколькими слоями – ярко-синий шелк, вышитый черными блестящими узорами. Такой легкий, почти невесомый материал, необычайно приятный на ощупь.

- Ух ты! Какая красота!

Я тут же представила, как потрясно буду выглядеть в платье из такой чудной ткани. Подошла к зеркалу, завернулась в нее, покрутилась… Как же мне идет! И волосы уже почти вернули прежний цвет. Только несколько розовых прядей осталось…

- Тебе нравится? – с улыбкой спросил Шейн.

- Да, очень!

- Я рад… Вот такую ткань на моей фабрике делают. Самую лучшую выбрал… Может, поцелуешь все-таки? Всего раз, обещаю… Больше торопиться не станем.

- Ну, если только раз…

Я осторожно обняла его за плечи и поцеловала в щеку. Все-таки от романтики не скрыться.

_________________



» 11. Хранитель Изумрудного лога

Замечательный день… И жизнь замечательная, надо признаться! Разве есть место лучше Изумрудного лога? Разве может столица сравниться с ним? Здесь даже в воздухе, кажется, витает магия! И пусть грибы уже приняли обычный размер, волшебство это место не покинуло. У всех моих бывших подруг предел мечтаний – стать фрейлиной императрицы и жить в роскоши. А мне достаточно леса и маленького домика, потому что в этом есть душа.

Эх, потянуло меня с утра на философствование… Все хорошо, конечно, вот только история с Коулом омрачает мое безмятежное существование. Я ведь так и не приблизилась к разгадке, и найденные изумруды не помогли. Как же отыскать стабилизатор? Я уже наизусть выучила все дядюшкины записи, и все без толку… Весь дом вдоль и поперек осмотрела в надежде отыскать тайник какой-нибудь, но ничего.

Казалось, будто дядюшка и впрямь просто отправился путешествовать, а исследования камней так и остались для него лишь теорией на бумаге…. Мне хотелось, конечно, чтобы все было именно так. Ведь это означало бы, что с Коулом все хорошо, и не случилось никаких неприятностей. Но, к сожалению, внутреннее чувство говорило совсем о другом. Он бы ни за что не уехал, не попрощавшись со мной, да и не отказался бы никогда от поиска изумрудов. Если уж он загорался какой-то идеей, то непременно доводил дело до конца.

Я решила остановиться на версии, что Коул рассказал об изумрудах не тому человеку. Жизнь на новом месте налажена более-менее, поэтому пора было заняться настоящими поисками. Я отправилась в городскую библиотеку, где дядюшка читал лекции, и выпросила список слушателей. Он оказался весьма невелик и по большей части состоял из школьников и студентов ремесленного училища, как и говорил Шейн. Собственно, он был единственной значимой персоной в этом списке. Однако подозревать его снова я себе не позволила. Пока нет опровержимых улик… К тому же у меня уже возникло такое теплое чувство к этому мужчине… Я не хотела думать о плохом.

Очередные поиски действенных результатов не принесли. Оставалось только заняться тем, что получалось пока лучше всего – искать камни. Но сначала нужно было еще сделать кое-что… Неожиданный подарок Шейна вызывал улыбку и заставлял сердце трепетать. Я уже с волнением представляла, что он скажет, когда увидит в таком платье, каким взглядом будет смотреть… Наверняка, восхищенным! Я взяла ткань и отправилась в салон к мадам Шарп. Я, конечно, магичка, но, в первую очередь, все же девушка.

Мадам Шарп встретила меня, как родную. Еще бы, она ведь у меня уже все возможные зелья для молодости скупила, и эффект, надо признать, был на лицо.

- Ах, милочка, какая же вы умница! – ворковала она. – И зелья у вас чудные, и духи! Решились, наконец, на новый наряд? Обещаю сделать все по высшему разряду!

Мне сунули в руки толстенный каталог с нарисованными моделями. Чего там только не было! Я так погрузилась в мир моды, что даже позабыла о магии, изумрудах и расследовании. Целый час, наверное, изучала! В конце концов, решила, что не нужно мне слишком роскошных нарядов и причудливых форм. Нужно нечто простое, классическое… Ведь ткань сама по себе роскошная. Я показала швее выбранную модель, а потом вручила ткань. Надо сказать, что мадам Шарп впечатлилась.

- Ух, ты! милочка, да у вас ткань не из дешевых… Неужели поклонником обзавелись? Уж не господин Джонсон ли за вами ухаживает?

Ну прям всех вокруг интересует личная жизнь господина Джонсона! Я, конечно, все понимаю, но мадам Шарп в ее возрасте как-то слишком… А глаза завистью светятся.

- Я и сама хорошо зарабатываю, - ответила, мило улыбнувшись.

Вот еще, буду я всем рассказывать, кто мне подарки дарит. К тому же, я и сама толком не знаю, ухаживает за мной Шейн или нет. То, что есть между нами… Даже словами не описать! Что-то легкое, приятное, теплое…

Хозяйка салона пообещала, что наряд будет готов в кратчайшие сроки и велела послезавтра приходить на примерку. Вот и замечательно! Пусть у меня платьев достаточно, но новое лишним никогда не бывает. Тем более, это будет наверняка самым любимым…

Вернувшись домой, отправилась на поиски нового изумруда. Шейн попросил меня взять его с собой на раскопки, но он приедет только вечером, а мне уже не терпелось! Вооружилась золотыми стержнями, лопатой, картой, а еще лисичкой в придачу в качестве компании. На этот раз изумруд нашелся необычно быстро. Он оказался скрыт под большой раскидистой елью. А вот копать пришлось в этот раз поглубже. Я уж было подумала, что магия дала сбой… Однако камень все же появился, и мы с Алисой принялись на пару рассматривать новую находку.

Изумруд оказался плоским с оплавленными краями и почти прозрачным. Словно с цельного камня срезали кусок… По ощущениям магия в нем теплилась, но оставалось ее очень мало. Наверное, не будет сегодня никаких эффектных природных явлений. А жаль… Вот было бы здорово, если бы на ели вдруг яблоки выросли, к примеру, или другие какие фрукты… Прошептав нужное заклинание, развеяла магию в камне. Меня привычно обдало теплым ветерком.

Я стала осматриваться, чтобы определить, что случилось на этот раз. Даже лисичку это интересовало. Она шевелила носиком, словно пытаясь учуять магию в воздухе, и тоже оглядывалась по сторонам. Однако в лесу было все по-прежнему. Солнышко светило, птички пели… Вообще ничего не изменилось! Ни снега, ни огромных грибов, ни яблок на ели… Видимо, магический заряд в изумруде оказался слишком мал.

Признаться, я была немного разочарована такому исходу. Забрала камень, и мы с лисичкой отправились домой. По дороге она отчего-то начала нервничать. Все время оглядывалась, будто за нами шел кто-то, и даже шипела. Я, естественно, никого не видела, но стало жутко.

- Ты что, успокойся, - увещевала я подружку. – Кричалка молчит, значит, нет никого чужого.

Вот если бы сама себя могла так успокоить. Когда пришли домой, Алиса залезла под стол и носа оттуда не высовывала. Да что такое-то? Мне самой стало так страшно, что даже мурашки по коже побежали. Ведь никогда этого дома не боялась! Белка молчала по-прежнему, а, значит, никого живого рядом не было… Но ощущение чужого присутствия нарастало… Я все держала изумруд в руках, боясь пойти в спальню, чтобы спрятать в шкатулку. Да что такое-то?

И тут краем глаза заметила в углу какое-то шевеление! С трудом заставила себя посмотреть туда… Странная серая тень постепенно оформлялась в подобие человеческой фигуры, полупрозрачной и светящейся. Вот я уже могла разглядеть длинные седые волосы, синюю широкую мантию… Белка молчала, потому что живых и вправду не было… Однако были мертвые! Меня, кажется, посетил призрак! Он вдруг протянул ко мне руку, словно хотел попросить о чем-то. Это было последней каплей. Я закричала так, что, наверное, в городе было слышно, и мы с лисичкой, перегоняя друг друга, бросились вон из дома.

К счастью, призрак в погоню не бросился. Я так и осталась стоять за забором, с тревогой глядя на окна дома. Где только успела призрака-то подцепить? Неужели к изумруду привязан был? И главное, не знала ни одного заклинания, чтоб его изгнать. Что же мне теперь в собственный дом не зайти? Так и ходили мы с лисичкой кругами, пока Шейн не приехал.

- Привет! – с улыбкой воскликнул он. – Погулять решили?

- Нас из дома выгнали! – пожаловалась я. – Там привидение! Настоящее…

- Ты серьезно? Это что-то новое…

- Да камень выкопала, а он привязался… Страшный такой, старик… Наверное, маг древний.

Я продемонстрировала Шейну злополучный изумруд.

- Пойдем вместе посмотрим. Со мной-то не боишься?

Я лишь пожала плечами. С потусторонним никогда не сталкивалась, а потому немного растерялась.

- Думаю, это хранитель, - продолжил мужчина. – Мне мама в детстве рассказывала… Это духи такие, которые привязаны к определенному месту или предмету. Наверное, ему этот камень дорог был при жизни, вот и увязался за тобой. Давай его обратно закопаем, может, дух и успокоится. Это ведь не стабилизатор?

- Нет, к сожалению, - вздохнула я.

- Значит, без него обойтись можно. Идем!

Шейн взял меня за руку, и мы пошли в дом, который неожиданно перестал быть для меня надежным убежищем. Лисичка зашла во двор и остановилась около крыльца, дальше идти не желая. Но у меня был защитник… Мужчина вошел в дом первым, осмотрелся и замер на месте. Я выглянула из-за его широкой спины…

Призрак стоял на том же месте. Его фигура мерцала и временами теряла четкость. Он взглянул на меня черными провалами глаз и снова протянул руку.

- Прости, что потревожили, - произнес Шейн. – Мы вернем взятое.

Все также не разжимая рук, отправились в лес на то место, где я нашла камень. По дороге я оглядывалась несколько раз и замечала позади призрачную фигуру. Интересно, кем был этот человек при жизни? Может быть, могущественным магом… Участвовал в грандиозной битве с магическим жезлом, усыпанным сияющими изумрудами… А теперь остался лишь осколок…

Шейн закопал изумруд под елью, где я его и нашла. Осколок прошлого вновь оказался скрыт землей от посторонних глаз. Наверное, это к лучшему… Призрак застыл на этом месте, склонив голову. Рядом с Шейном мой страх исчез, уступив место любопытству. Значит, хранитель… Неупокоенный дух, навсегда привязанный к Изумрудному логу. Наверняка знает обо всех сокровищах, скрытых под землей… Знает о самом главном камне…

Призрак вдруг встрепенулся, посмотрел на меня, а потом плавно поплыл в сторону. Словно мысли мои услышал… Я пошла за ним, словно завороженная… Через несколько метров он исчез, словно провалившись сквозь землю. Я присела, рассматривая это место. Ничего особенного… Трава, цветы мелкие белые… Нашла рядом палочку и воткнула туда, чтобы не потерять. Вдруг призрак и вправду дал подсказку?

- То зима, то грибы, то призраки, - произнес Шейн. – С тобой не соскучишься, Анабель.

- Как хорошо, что ты приехал! – искренне сказала я. – Ты всегда появляешься вовремя…

- Знаешь, кажется, я зря магических грибов поел.

- А что случилось? – встревожилась я.

- Да вот думаю, уж не приворот ли там был? Целый день хожу и только о тебе думаю… Еле вечера дождался, так хотел тебя увидеть… Заколдовала?

- Сам догадайся, - усмехнулась я.

Шейн улыбался мне, и внутри все трепетало. Ох, как бы голову не потерять!



» 12. Пропажи и находки

- Анабель, мне долго еще копать?

Шейн высунулся из ямы, куда уже почти помещался во весь рост. Да почему же так? Не зря ведь призрак-хранитель указал мне именно это место! Уверена, не может это ничего не значить! Я проверила этот клочок земли с помощью золотых стержней, но они никак не отреагировали. Тогда попросила Шейна просто копать…

- Ничего не понимаю… - пробормотала я. – Здесь должно что-то быть!

Мужчина вздохнул и вылез из ямы. Мы склонились над ней вместе и долго всматривались в землю, пытаясь отыскать там нечто невидимое глазу. Что же я не так делаю? Лисичка присоединилась к нам, глянула вниз, но не найдя ничего примечательного, мяукнула разочарованно и принялась дальше гоняться за бабочками.

- Почему ты так уверена, что призрак показал тебе какое-то важное место? – спросил Шейн. – Это может вовсе ничего не значить…

- Наверное… Но так хотелось! Ты понимаешь, я мысленно попросила хранителя о помощи, и он словно под землю провалился прямо здесь! Я что-то делаю не так…

- Ну, тогда думай, Анабель, магия – твоя стихия.

Шейн ободряюще улыбнулся и поцеловал в щеку, воспользовавшись моим замешательством. Затем сел под дерево и принялся наблюдать за мной, обмахиваясь шляпой. Душно сегодня что-то… Лисичка присоединилась к мужчине, положив голову ему колени.

- Начнем с теории… Заколдованные камни можно отыскать лишь с помощью резонанса. Магия в стержнях и изумрудах настраивались на одну волну… Но стабилизатор – это совершенно особенное магическое устройство. Чтобы его отыскать, недостаточно заряженных стержней. Здесь нужна именно та, изначальная магия…

- Но ведь ты разрядила все изумруды, которые нашла.

- Ну и что… Та магия еще осталась во мне, - ответила, погладив свои розовые пряди. – И в лесу эта магия осталась…

- Ты уверена, что это не опасно?

- У меня все под контролем.

Прозвучало несколько самонадеянно, не отрицаю, но жажда новых открытий просто сжигала меня изнутри. Мне казалось, что я близка к разгадке, как никогда, и не могла думать ни о чем другом. Я смело сиганула в свежее вырытую яму.

- Анабель, осторожно! – воскликнул Шейн, вскакивая с места.

- Тише, нужно сосредоточиться, - ответила я, глядя на него снизу вверх.

Закрыв глаза, попыталась уловить естественный магический фон внутри и в окружающем мире. Я представляла внутренним взором магию в виде тончайших серебряных струн, перебирала их одну за другой. Они все были светлыми, яркими, но вот попались среди них словно потемневшие от времени, тусклые, темные… Это и были отголоски именно древней магии, которая много веков спала в земле.

Я принялась дергать за эти темные струны, представляя себе чистую приятную мелодию, словно звон колокольчиков. Поначалу мелодия не хотела быть стройной, резала уши, но постепенно выправлялась, становилась приятной на слух… Магия звучала музыкой и рождала вибрацию в земле. Мне нужно было найти сердце этой магии, источник мелодии… Музыка становилась все громче, и мне казалось, что я вот-вот найду все, что мне нужно! Земля подо мной вибрировала, и я почти поверила, что открою глаза и увижу самый настоящий стабилизатор. Самый прекрасный изумруд!

Неожиданно музыка стихла, и связь оборвалась. Я открыла глаза, осмотрелась в растерянности. Меня окутал теплый ветерок, а воздух вокруг пошел рябью. Значит, магия здесь есть, но удержать ее я не смогла, силы не хватило… Или смелости? А воздух вокруг искрился, словно тысячи светлячков решили разом прогуляться. Эти искорки завертелись в маленький смерч, который выпорхнул из ямы, всколыхнул волосы Шейна и улетел дальше…

- Это что такое было? – спросил Шейн. – Магия?

- Она самая… Только я пока не поняла до конца, как ей управлять. Но уверена, что стабилизатор где-то рядом! Дай мне лопату, я буду копать!

- Ну ты разошлась, дорогуша, - рассмеялся Шейн. – Смотри, стемнеет уже скоро, завтра копать будем.

Мужчина помог мне выбраться из ямы. Подал руку, затем обхватил за талию, прижимая к себе.

- Здорово я колдовала?

- Замечательно… И ты замечательная…

- Правда? – смущенно просила я, глядя в его глаза.

- Правда…

- Все еще думаешь, что я тебя приворожила грибами заколдованными?

- Нет, не думаю… Похоже, я сам, добровольно… Позволишь поцеловать?

Несмело кивнула… Шейн нежно коснулся моих губ, и я снова поплыла… Приятно, когда сама делаешь выбор, а не следуешь чьему-то указанию. Мне никто не навязывал симпатию к Шейну, более того, я этому противилась, но сердцу ведь не прикажешь. Как же важно иметь возможность самой сделать выбор!

Вечер прошел замечательно, вот только лисичка куда-то делась. Мы долго звали ее, искали, но она так и не вернулась. Я, признаться, не встревожилась, потому что Алиса и прежде уходила куда-то на ночь, но потом неизменно возвращалась. Любила она все же лес и вольную жизнь, хоть и стала почти что ручной.

Однако наутро лисичка не вернулась, и я уже начала переживать, все-таки привыкла уже, что вдвоем живем. Но на новые поиски отправиться не успела, потому что сработала кричалка на незваных гостей. Я, естественно, подумала, что клиенты приехали. В окно выглянула… и ахнула от удивления. У забора толпились люди… Создавалось впечатление, что мне решили нанести визит половина жителей Кристон-тауна. И явно не за тем, чтоб зелье купить.

Люди выкрикивали что-то сердитое и требовали меня из дома. Я попыталась вспомнить, чем могла насолить жителям этого славного города, но ничего на ум не приходило. Неужели я так погрузилась в поиски изумрудов и романтические дела, что с ингредиентами зелий что-то напутала? Еще этого не хватало!

Делать нечего, пришлось выйти к народу. Если уж отравила кого зельем, отвечать придется… Однако претензии у людей ко мне оказались какие-то непонятные. Из шума и гама мне удалось расслышать лишь, что я виновата в пропаже какого-то ребенка. Мол, пошел гулять в лес, не вернулся, все проискали, не нашли, а в Изумрудный лог магия не пустила. Кричалка ведь стоит… Ну и решили люди, что это я, магичка злая, ребенка выкрала. Я, естественно, поинтересовалась, а для каких таких целей мне ребенок-то нужен? На что получила логичный ответ: «Кто вас знает, магичек сумасшедших?» Вот и делай людям добро после этого!

Люди все орали и моих оправданий слушать не хотели. Что характерно, среди обвиняющих были и мои клиентки. Правда, не кричали, а лишь смотрели презрительно. Но, в конце концов, Мэри таки решилась высказаться:

- Она еще и господина Джонсона окрутила!

Ах ты гадина светская!

- Мэра что ли? – воскликнул удивленно кто-то из толпы.

- Нет, его сына… Наверняка зельями опоила своими приворотными!

Вот зря я этой швабре еще на том треклятом чаепитии космы не повыдергала! Теперь люди принялись громко обсуждать мой моральный облик. Да что за день сегодня! Я скрылась в доме и ревела, слушая крики людей, пока кричалка не сработала на Шейна. Когда он вошел, я бросилась к нему, как к единственному родному человеку на свете.

- Шейн, что происходит? В чем я виновата? Какой ребенок?

Я цеплялась за мужчину, плакала, говорила, говорила…

- Анабель, успокойся, не плачь… Я все решу, сейчас разгоню их. Послушай, тут семья живет неподалеку на ферме. У них дочка лет десяти, вчера ушла гулять и пропала. Ну, местные лес прочесали, не нашли ее, а в Изумрудный лог зайти не смогли, у тебя же магическая охрана везде.

- Так и девочка бы не зашла… А кричалка только сегодня на этих орущих сработала… Шейн! Елки-палки, это же я виновата! Выпустила древнюю магию по лесу гулять! Вот дура-то!

- Только без паники! – скомандовал Шейн. – Ты эту магию обратно загнать в яму сможешь?

- Постараюсь…

- Тогда не реветь! Я сейчас этих быстренько разгоню, и пойдем на розыски, горе ты мое.

Мужчина ушел успокаивать и разгонять толпу, а я так и стояла, шмыгая носом и утирая слезы. Ну что, Анабель, доигралась со своей магией! Все под контролем… Магичка опытная нашлась! В своей вине я не сомневалась, потому как других причин исчезновения ребенка не видела. Зверей хищных нет, бандитов тоже… Разве что копальщики неизвестные, но даже в этом случае тоже виновата я!

Похоже, авторитет Шейна возымел действие на толпу, потому что крики за окном стихли. Мужчина вернулся за мной, и мы отправились в лес искать ребенка. Я все ревела и не могла успокоиться.

- Сначала дядюшка пропал… Потом Алиска от меня сбежала… Теперь ребенок еще… Что за жизнь! Магию выпустила, и сломалось все! Даже кричалка сломалась! Сработала, когда к дому подошли…

Шейн только вздыхал, крепче сжимал мою руку и бормотал:

- Горе ты мое… Колдуй давай…

Пора было исправлять то, что натворила. Я, конечно, дурочка самоуверенная, но все же магичка. Закрыла глаза и попыталась прощупать магический фон в поисках отголосков древней магии. Передо мной снова возникли серебряные струны. Я перебирала их в поисках нужных… Вот они! Потемневшие от времени… Здесь, рядом… Вызвала в памяти образ светящегося смерча, позвала к себе… Постепенно, осторожно… Впредь буду более осмотрительной в работе с древней магией. И на этот раз сил у меня точно хватит!

Я высыпала на землю золотые стержни, высвободила из них всю оставшуюся магию, добавила своей, и изо всех сил ударила по смерчу. Он рассыпался искорками, а по земле прокатилась вибрация. Каким бы не было древнее заклятие, теперь оно должно разрушиться!

- Готово, кажется, - сказала я Шейну, едва отдышавшись.

Откуда-то издалека донесся детский смех. Мы с Шейном бросились на звук, выбежали на небольшую полянку, окруженную елями, буквально в нескольких метрах от того места, где копали вчера. Там девочка с белокурыми косичками в синем платье и вязаной кофточке гонялась за синей лисичкой, пытаясь поймать ее за хвост. У меня от сердца отлегло…

- Да… Это гораздо труднее, чем стены рушить… - проговорила я.

- Как же так вышло?

- Думаю, в этой магии, что я выпустила, скрывалось какое-то специфическое заклинание. Может быть, оно морок накладывает, может, время останавливает или просто прячет. Скорее всего, что-то связанное с временем. Девочка явно не знает, что уже целая ночь прошла. И кричалка из-за заклятья сломалась.

- Наверное, Алиска твоя беду почуяла, вот и сбежала, чтоб ребенка одного не оставить. Перевертыши сообразительные очень…

- А вот я совсем не сообразительная! Натворила дел… Надо ребенка домой отвести. Буду прощения у родителей просить.

- Вместе пойдем, - сказал Шейн. – Да не реви уже, горе мое! Все хорошо, что хорошо кончается.

_________________



» 13. Разгадка близка!

Мы с Шейном отвели девочку к родителям. Уж как я извинялась, как каялась за свою глупую самоуверенность! Мать плакала, целовала дочку. Все говорила, как сильно боялась, что девочка в пруду утонула… Так стыдно мне не было, пожалуй, никогда. И это будет мне уроком! Я, конечно, училась по умным книжкам, древние гримуары изучала, тренировалась, но все же опытной магичкой себя назвать не могу. Вот зелья варю хорошо, не отнять, но с колдовством нужно быть осторожной.

Родители так были счастливы возвращению дочери, что отнеслись ко мне снисходительно и даже не просили меня к ответственности привлечь. Тут, вероятно, и присутствие Шейна роль сыграло. Все-таки человек с авторитетом и хорошей репутацией… В последнее время я все чаще задумывалась, как раньше вообще жила без него? Почему мужчина, которого мне пытались всучить в мужья, не такой? Нужен ведь заботливый, добрый, веселый, надежный… Чтобы поддерживал в любой ситуации, защищал… Вот оно, счастье!

- Ну что, успокоилась? – спросил Шейн, когда мы возвращались к Изумрудному логу.

- Стыдно…

- Нужно радоваться, что все закончилось хорошо. Да, ты ошиблась, но ведь не со зла.

- Теперь все в городе меня ненавидят! Никакой торговли больше не будет наверняка…

- Ерунда! Через пару дней уже забудется. А насчет торговли вообще не переживай! Скоро зелья у местных, как ты выражаешься, финтифлюшек, закончатся. Станут они опять страшными и прибегут, как миленькие.

- Какие они все неприятные! Особенно эта Мэри… Кричала, что я тебя окрутила… Вот змея!

- Вообще-то я и сам был не против окрутиться, - рассмеялся Шейн. – Не слушай ты этих язв. Они просто от безделья уже с ума сходят. Высшее общество… Лучше подумай, как все хорошо складывается: девочка нашлась, лисичка нашлась. Глядишь, такими темпами и Коула разыщем.

- Для начала разыщем стабилизатор. Мне уже не терпится начать раскопки!

- Думаешь, получится? В прошлый раз не вышло…

- Я тут подумала… Девочка с Алиской попали под какое-то скрывающее заклинание, которое хранил стабилизатор. Именно поэтому и нельзя было просто так отыскать в земле изумруды, по-прежнему хранящие магический заряд. Все эти камни связаны вместе, а стабилизатор – центр этой связи. Я видела в дневнике Коула рисунок: большой камень в центре, а от него линиями соединены другие камни поменьше… Раньше я не понимала смысла этого рисунка, но теперь поняла, кажется…

- Теперь, когда ты разрушила это заклинание, главный изумруд тоже можно найти… Так получается?

- Надеюсь…

- Как это сложно. Все эти магические штучки…

С этим трудно поспорить… Сложно, но разобраться нужно. Ради Коула… Он бы уж точно не спасовал перед трудностями.

Для начала я переустановила кричалку, ведь после вчерашнего неудачного магического эксперимента она стала работать непредсказуемо. Впредь я буду очень внимательной и буду соблюдать все меры магической защиты. Итак, если я все же отыщу стабилизатор… Магический заряд в этом камне все равно останется. Я не разрушила магию, а лишь ослабила заклятье, хранящееся в нем. Стабилизатор полностью разрядить нельзя, как обычный изумруд. В этом и смысл главного камня – он позволяет мужчинам безгранично пользоваться магией.

Если золото хорошо проводит магию, то противоположностью этого металла является медь. Именно в медном ящичке Коул хранил заряженные стержни. Теперь ящик нужен мне для других целей. Туда я спрячу стабилизатор, чтоб избежать утечки магии. В природных условиях такую роль выполняли толщи земли.

Вооружившись лопатой, уже ставшей родной, наш бодрый отряд отравился на раскопки. Я была уверена, что стабилизатор находится там, где указал призрак древнего мага. Оттуда я и выпустила заклятье…

Мы с Шейном и с лисичкой склонились над ямой. Там ничего не изменилось… Но я чувствовала, что главный камень очень близко!

- Ну что, копать дальше? – уточнил Шейн.

- Копать.

Он, наверное, уже пожалел, что связался с магичкой. Большую часть нашего недолгого знакомства он только и делал, что орудовал лопатой. Вот и сейчас ни слова не возразил. Алиса удобно устроилась на краю ямы и внимательно наблюдала за Шейном, помахивая хвостом. Сегодня она решила стать рыжей, как настоящая лисичка.

- Анабель! – воскликнул мужчина. – Кажется, нашел…

Он смотрел на меня снизу вверх, и в глазах его плескались удивление и восторг. Я едва удержалась, чтобы не сигануть в яму… На дне блестел камень. Он отличался от тех изумрудов, что мы находили прежде. Крупный осколок с острыми краями, темно-зеленый с вкраплениями какого-то черного вещества. Прекрасный камень! Пышущий магией!

- Это правда стабилизатор?

В голосе Шейна слышалось опасение.

- Его осколок…

Мужчина выбрался из ямы, сел рядом со мной на траву. Мы втроем долго молча рассматривали новую находку. Изумруд притягивал взгляд. Хотелось бесконечно рассматривать черные прожилки, узоры, крапинки… Так хотелось посмотреть вблизи! Я взяла медный ящик, применила заклинание ветерка, и камень поднялся со дна ямы и плавно спланировал в новое убежище.

- Красота… - прошептала я. – Представь, Шейн, в нем столько магии, что она за века не рассеялась. И, возможно, останется внутри навечно. Древние маги сотворили настоящее чудо. Все эти изумруды – чудо! А с помощью этого камня ты бы мог стать настоящим магом…

- Что-то не хочется мне, Анабель, - ответил Шейн. – Магия – слишком сложная штука для меня. Мне очень интересно изучать все, что с ней связано, но колдовать… Нет, не хочу… А вот кто-то явно очень захотел. Оттого и Коул сбежал… Как думаешь, мог он отыскать другие осколки главного камня? Без магических способностей, с одними стержнями…

- Коул может все… - грустно прошептала я. – Он такой умный, изобретательный… Он бы наверняка придумал что-нибудь. Целеустремленность и смелость восхищают меня в нем больше всего…

- Ты только представь: Коул – маг. Единственный в королевстве!

- Я была бы счастлива любому исходу… Лишь бы увидеть его вновь.

- Обязательно увидишь, - сказал Шейн, улыбнувшись. – Трудный сегодня был день…

Он взял мою руку и поднес к губам.

- Устроила таки переполох… Но как же я рад, что ты здесь… Я ведь заслужил сегодня поцелуй, правда?

Ох, Шейн! Что же со мной делаешь? Оказывается, самой делать выбор гораздо сложнее. Вот раньше мне сказали, что Роберт будет со мной, и иных вариантов нет. Я и придумала себе его образ, создала иллюзию любви, закрыв глаза на все недостатки. А сейчас к Шейну меня никто не толкал… Я присматривалась к нему, узнавала… Я сама его выбрала! Но все же есть опасения, что выбор окажется неправильным. Самой принимать решения сложно… Но и замечательно в то же время!

Вот я и достигла главного, к чему стремился Коул – отыскала стабилизатор. Древнее сложное устройство, которое позволяло мужчинам колдовать… Тогда все было по-другому, и мир дышал магией. Были магические школы, обязательное обучение, даже магические войска. Люди стремились совершенствоваться в этом искусстве, изобретали все новые артефакты… Теперь все не так. После череды разрушающих войн, люди решили отказаться от этой мощной силы. Правители сделали все возможное, чтобы уничтожить все документальные свидетельства об артефактах. Остались лишь некоторые манускрипты да гримуары с заклинаниями… Но главное, со временем у людей исчезло желание развивать способности, учиться колдовать. Это не принято и считается в обществе блажью. Но наверняка есть кто-то, мечтающий обладать магической силой… И не только в научных целях…

Когда на следующий день кричалка сработала на незваного гостя, я подумала, что клиенты все же начали возвращаться, и шумиха вокруг моих неудачных магических изысканий поутихла. Однако человек у ворот на клиента не походил… Это был молодой парень лет шестнадцати, небольшого роста, худощавый, со светло-русыми волосами, собранными в хвост. На нем была зеленая форма, которую носят студенты ремесленного училища. Поначалу я ничего такого не заподозрила, вышла к нему, поздоровалась.

- Добрый день, госпожа Анабель, - сказал парень, улыбнувшись. – Меня зовут Лэндон Милс. Я знаком с вашим дядюшкой, господином Фростом. Ходил к нему на лекции в библиотеку…

Я как-то сразу напряглась от его слов. Вроде бы ничего особенного, но меня окутало гнетущее чувство тревоги. Ну подумаешь, пришел мальчик, про Коула спрашивает… Вовсе не похож на злоумышленника.

- Знаете, пришел поинтересоваться, нет ли вестей от господина Фроста?

А я напряглась еще больше… Магия повышает чувствительность к окружающему миру. Вот сейчас мне казалось, что над нами сгущается мрак. Мальчик разговаривал абсолютно спокойно, словно повторял заученный текст, мило улыбался. А сам оглядывал цепким взглядом двор, окна дома, словно надеялся увидеть что-то скрытое…

- Нет, ничего нового, - ответила я, чувствуя, что руки начинают дрожать.

Я ведь живу здесь уже достаточно долго, так почему этот Лэндон явился именно сейчас? Или все же преувеличиваю? Может, выдумываю опасность?

- Очень жаль… Господин Фрост был очень интересным рассказчиком. А как вам в нашем городе?

Его улыбка начала раздражать. Казалось, что он хочет втереться в доверие.

- Замечательный город, - ответила, на всякий случай вспоминая боевое заклинание.

Кажется, совсем чокнулась с исчезновениями, магией и изумрудами! Он же ребенок почти!

- Слышал, вы зельями торгуете.

- Ну да… Только у меня женщины в основном покупают…

- Да я не интересуюсь… Вот, может, что другое продаете? Камни, например? Изумрудный лог ведь не спроста так зовется. У меня семья не бедная, если что…

- Это всего лишь сказки, мальчик, - перебила его я. - Никаких камней тут нет.

- Как скажете, госпожа Анабель…

Теперь от его улыбки у меня мурашки побежали по коже. Я скрылась во дворе, даже не попрощавшись, и закрыла калитку на еще один засов. Магия магией, а так все равно надежнее… У меня в голове гремела мысль: «Началось!» Как я не успокаивала себя, что это обычный подросток, тревога меня не отпускала. Одно дело варить зелья… Это сможет теоретически и самая слабая знахарка. Но теперь весь город знает, что я провожу какие-то эксперименты магические в Изумрудном логе, от которых даже ребенок пропадал. Не удивительно, что после такой славы неизвестные злоумышленники активизировались…

Я украдкой наблюдала в окно, прижав к себе куклу, за странным гостем. Лэндон еще походил около дома, что-то высматривая, а потом неспешно пошел по тропинке к городу. Мне сегодня впервые стало страшно одной в этом доме.



» 14. Готовность к борьбе

Страшно, когда собственный дом перестает быть крепостью. Я не боялась, когда приехала сюда, оставшись в одиночестве в лесу. Когда видела следы раскопок неизвестных… Даже не боялась особо, когда привидение выгнало на улицу. Люди ведь гораздо опаснее потусторонних существ. А вот теперь страх еще оформился в конкретную фигуру. Даже лисичка чувствовала что-то опасное. Она стала черной, спряталась за диван и наблюдала за мной оттуда глазами-бусинками.

Итак, Лэндон Милс… Безобидный мальчик на первый взгляд… Но какое ощущение от него исходило! Тяжелое, темное, словно он очень опасен для меня. Я очень долго ждала проявления неизвестных злоумышленников, и, возможно, преувеличиваю, но факт остается фактом. Этот Лэндон не так прост и приходил не из чистого любопытства.

Я отыскала список горожан, посещавших лекции дядюшки Коула. Лэндон Милс ожидаемо оказался в этом списке. Я ведь оставила подозрения насчет этих людей. Таинственные злоумышленники казались мне злобными амбалами с лопатами… Глупость, конечно… Но в списке были лишь студенты да школьники, и уж их я никак не могла уличить в связях со злом. Как оказалось, зря…

В моей голове начала прорисовываться мутная картина происшествия… Коул, будучи человеком увлекающимся, с широкой душой, решил поделиться своими научными изысканиями с благодарными слушателями. Наверняка, он полагал, что в этом маленьком гостеприимном городе не найдется людей, которые захотят использовать его открытия в своих целях. Тем более, работал-то с детьми, можно сказать… Лэндон наслушался рассказов о волшебных изумрудах и передал кому-то, о ком я пока не знаю. И после к дядюшке пришли и, возможно, как и мне, предложили продать чудесные камни. Когда Коул не согласился, стали угрожать.

Тогда дядюшка принял решение уехать из Кристон-тауна, собирался в спешке. Не знаю, нашел ли он изумруды, это уже другой вопрос. А почему не рассказал семье? Это горько признавать, но все дело в этой самой семье. Родителям всегда было наплевать на него, а я тогда торчала в этой проклятой школе! Наверное, Коул думал, что и мне тоже нет дела до его неприятностей… Он просто уехал подальше, в путешествие по дальним странам, как любил делать и раньше…

После исчезновения дядюшки, злоумышленники дождались, пока утихнет шумиха в городе, и решили поискать сами. Вокруг дома я защиту поставила, а вот на участок поставить ума не хватило. Вот они и решили копать. Людям, не сведущим в магии, кажется, что это нечто нереальное. Какая-то мелочь, условность… А вот камни вполне материальны. Сказано, что они в земле – значит, в земле. А то, что их только с помощью магии найти можно, это ерунда. Ничего не вышло у них, разумеется…

И тут приезжаю я… Не знаю, почему эти загадочные злоумышленники сразу не проявились. Может, не верили, что я на что-то способна, кроме зелий. Может, затаились на время… Но все изменилось, когда пропала девочка, и весь город стал судачить о том, что я какие-то страшные обряды в Изумрудном логе творю. Тут-то, видимо, и решили ко мне мальчика подослать, чтоб в доверие втереться. Ребенка-то кто испугается? Вот только невдомек им, что магичку настоящую так просто не проведешь!

Теория показалась мне очень логичной и вполне реальной. Оставалось только решить, что мне со всем этим делать? Ясно, что неизвестным нужен конкретно стабилизатор, а не просто изумруды. И явно не в научных целях или не ради интереса, как, например, Шейн. Явно для каких-то темных делишек! Или богач какой решил потешить самолюбие, стать великим магом. Нельзя допустить ни единого варианта! С природой не поспоришь… Раз заведено, что мужчины не колдуют, значит, так и должно быть, иначе закончится все войнами, как в древности.

Я достала из тайника под половицами медный ящик с самым главным своим сокровищем, долго рассматривала изумруд-стабилизатор. Он завораживал своей красотой, притягивал взгляд, заставляя рассматривать причудливые узоры. И вот из-за этого весь сыр-бор… Частичка могущества. Осколок силы… Соблазн… Люди охочи до такой силы, которая дается просто так, ниоткуда практически. Это ведь гораздо легче, чем добиться чего-то стоящего самому.

К счастью, у меня есть человек, которого подобные вещи не волнуют. Если Коул решил, что он один и не может никому довериться, то я больше не одна. У меня есть Шейн, и он наверняка не откажет в помощи. И ждать до вечера я не намерена! Вдруг этот жуткий мальчик еще свою жуткую семейку приведет!

Где живет Шейн Джонсон, я, естественно, не знала, потому как обычно он ко мне в гости приходил. Можно было, конечно, спросить у знакомых каких-нибудь… Но после обидных замечаний в мой адрес я больше видеть не хотела так называемых подруг из высшего общества. Даже к мадам Шарп заходить постеснялась… Кто знает, что она обо мне думает? Может, тоже гадости какие-нибудь… Жаль, что я так и не сходила на примерку нового платья! Оставалось только надеяться, что все наладится.

К счастью, мне было прекрасно известно, как и всем в городе, где находится ткацкая фабрика. Туда-то я и отправилась, надев неприметное серое платье и шляпку с вуалью. Волосы уже почти приобрели свой естественный цвет, и это еще больше способствовало моей неузнаваемости для прохожих. Все-таки меня знают здесь по большей части как столичную магичку с розовыми волосами. После происшествия с исчезновением ребенка мне по-прежнему было и стыдно, и обидно…

До фабрики добралась без приключений. Путем расспросов встречных рабочих узнала, в каком из корпусов можно найти хозяина. Потом некоторое время скромно стояла в коридоре в ожидании Шейна, который был занят на важном совещании. Зато здесь не страшно… Неизвестные злодеи уж точно не достанут меня на фабрике. Здесь и людей полно, и Шейн рядом, что само по себе придавало уверенности.

Наконец работники высыпали из кабинета, что-то громко обсуждая. Шейн тоже вышел, разговаривая с каким-то мужчиной. Я подошла ближе, надеясь привлечь его внимание. Мужчина увидел меня, улыбнулся, а в глазах светилось удивление. Он тут же забыл про собеседника, направившись ко мне.

- Анабель, как неожиданно, - сказал он, беря меня за руки. – Какой приятный сюрприз… Ты дрожишь вся… Что случилось?

На меня снова нахлынуло… Шейн стоял передо мной такой надежный, сильный, что я сама не могла поверить в такую удачу. Я обхватила его за плечи, чтобы быть еще ближе, чтобы еще больше почувствовать защищенность.

- Шейн, началось! – прошептала я, словно опасаясь, что нас подслушивают.

- Да что началось-то?

- Кошмар! Мальчик пришел… Все высматривал, выспрашивал… Камни предлагал продать!

- Так, Анабель, пойдем в кабинет, успокоишься и расскажешь все по порядку.

В кабинете я в красках описала Шейну появление незваного гостя, не пожалев сравнений и эпитетов. Показала имя мальчика в списке слушателей. Шейн задумался…

- Никогда бы не подумал… Милсы – весьма зажиточная семья. Правда, они переехали из Кристон-тауна в другой город меньше года назад. А Лэндон остался доучиваться, потому что ни в какое другое учебное заведение его не брали. Он, видишь ли, отличается разгильдяйством, да и вообще дисциплина хромает. Живет сейчас то ли у бабки, то ли у тетки…

- Уж не знаю, с кем он в сговоре, с бабкой или теткой, все равно… Если опять припрется, я его так магией шарахну!

- Ну, разошлась, воинственная. Тут надо действовать осторожно, чтобы главных злоумышленников поймать. Давай-ка я воспользуюсь связями и постараюсь разузнать про эту подозрительную семейку. А тебе, Анабель, не стоит дома оставаться.

- Как это? Куда же мне идти? Если намекаешь, что я должна в столицу вернуться от греха подальше, то забудь! Ни за что не вернусь! Мне еще с этими разобраться надо… неизвестными… и Коула найти!

- Я и не думал отсылать тебя в столицу, - возразил Шейн. – Поживешь в моем доме пока…

Он так просто сказал это, словно речь шла о совершенно обыденных вещах. Я, конечно, терпеть не могу высшее общество с его дурацкими условностями, но жить в одном доме с одиноким мужчиной… Это уже слишком.

- Как это поживу? – глупо переспросила я. – Это же… Это…

- Что? Страшнее, чем Лэндон и его неизвестные подельники? – со смехом спросил Шейн. – Не волнуйся, я попрошу маму тоже пожить в моем доме, чтобы соблюсти приличия.

- Но это как-то все равно…

- Не спорь, пожалуйста. Я и так вечно беспокоился, что ты одна среди леса, а теперь тем более. Подождешь, пока я разберусь с делами, а потом поедем за вещами.

Шейн рассуждал о переезде с улыбкой и вообще пребывал в прекрасном расположении духа, будто только этого и ждал. Я же хоть и не была в восторге от этой идеи, тем не менее, даже представить не могла, как останусь на ночь в Изумрудном логе одна. Хотя… Представить-то, может, и могла, но в глубине души хотела остаться с Шейном, несмотря на приличия.

Итак, меня пугала ночь… А вот день совсем не пугал, поэтому я уговорила Шейна отпустить меня домой, чтобы спокойно собрать вещи и подождать его до вечера. Ну не нападут же на меня средь бела дня? Мне еще Алиску покормить надо, еды ей оставить. Лисы-перевертыши в городах не живут, простор им нужен. Вот и моей любимице по лесу гулять надо. Хорошо, что в доме дополнительный вход есть, через погреб – для нее специально сделала, чтоб поесть приходила. Все равно ведь моя она теперь, ручная почти.

Побывав у Шейна, я успокоилась, и тревога отпустила. Вот и подходя к дому, я радовалась, как обычно, что возвращаюсь в дорогое место. Но радость моя тут же была омрачена… В дверях калитки торчал белый конверт. Он так сильно выделялся на окружающем фоне, словно нечто чужеродное и опасное. Магия заволновалась внутри меня, вновь вызывая тревогу. Мне казалось, словно за мной следят множество чужих глаз… Я взяла конверт осторожно, двумя пальцами, словно что-то мерзкое…



«Госпожа Харт! Нам известно, что вы располагаете некими артефактами, имеющими огромное значение для будущего Империи. Имеется покупатель, который готов заплатить за них очень щедрую цену. Подумайте хорошенько над этим предложением. Советуем принять его во избежание ненужных неприятностей».



Подписи в конце не было, словно я и так должна была понять, что мне нужно делать. Просто ждать, когда таинственный покупатель явится за желаемым. Даже угроза в этом письме была скрыта под холодно-вежливым тоном. Высшее общество… И что за бред про будущее Империи? Похоже, эти люди настолько уверены в собственной влиятельности, что никого не боятся. Тем более одинокой магички… но ничего, я ведь не одна на самом деле, а, значит, еще поборемся!



» 15. Немного о любви

Столько времени прожив в лесном домике, я, признаться, отвыкла от роскошных апартаментов, да и не хотела их. А тут нужда заставила… Впрочем, дом Шейна нельзя было назвать таким уж роскошным. В городе имелись особняки и побогаче, вот только не было в них души.

Вот взять жилище той самой неприятной госпожи Мэри, что вечно недовольна всем вокруг… Огромный дом, уставленной дорогущей мебелью. Все кругом в золоте да в камнях драгоценных… Такое ощущение, что попала не в уютный дом, а в драконью пещеру, полную драгоценностей. Нет души… В высшем обществе ведь большинство стремятся пустить пыль в глаза друг другу, перещеголять соседа. Глупости все это… Дом должен быть тем местом, в котором тепло и уютно, и можно скрыться от волнений и тревог.

Для меня родной дом в столице не стал таким местом, а вот Изумрудный лог – другое дело. И жилище Шейна мне очень понравилось. Все простенько, со вкусом, ничего лишнего… Никакой вычурности. А еще я уяснила одну важную вещь – в доме может быть тепло, если там находится дорогой человек.

Шейн сегодня приехал за мной в экипаже. Я его встретила с саквояжем в одной руке, а в другой – со злосчастным письмом. Мне почему-то казалось, что постоянно держа его в руках, я контролирую ситуацию. Лисичка проводила нас до экипажа, а потом еще долго сидела на дороге и смотрела нам вслед. Ничего, я еще вернусь сюда. Никакие злоумышленники не смогут лишить меня места, к которому теперь привязана моя душа.

У Шейна в доме работала горничная, очень приятная пожилая женщина. Она показала мне комнату на втором этаже, помогла разложить вещи. Заодно рассказала, что хозяин-то женщин сюда ни разу не приводил, бывало, только дома не ночевал. Ценная информация… Пока я здесь, пусть только попробует не явиться! А потом меня позвали на ужин. Я, честно говоря, думала, что с нами будет ужинать и мама, которую Шейн обещал позвать, дабы меня не скомпрометировать. Как будто что-то еще могло повредить моей репутации в этом городе… Однако в столовой оказались мы вдвоем.

- Как устроилась? – спросил мужчина.

Он по-прежнему смотрел на меня этим самым взглядом… Как будто не мог поверить собственному счастью. И так улыбался мило.

- Замечательно устроилась… А где же… твоя мама?

Чуть не ляпнула «наша мама», что, конечно же, было бы преждевременным.

- Завтра утром придет, не волнуйся, успеешь познакомиться, - невозмутимо ответил Шейн, внимательно рассматривая вилку. – Неужели ты боишься меня, Анабель? Если я плохо буду вести себя, можешь разрушить парочку стен.

Я вспомнила тот инцидент в столице с разрушением домов и невольно улыбнулась. Та жизнь теперь казалась такой далекой, будто все было не со мной. И воспоминания обо всем уже не приносили боли…

- Анабель, ну не молчи. Я ведь шучу, ты, правда, не должна меня бояться… Ты не представляешь, как я рад, что ты здесь. Как я рад, что встретил тебя…

Его глаза на секунду стали серьезными, а мне мучительно захотелось подойти ближе, обнять его, взъерошить волосы, поцеловать…

- И чего ты эту бумагу все время с собой носишь? Наизусть ведь уже выучила, наверное?

- Я ищу зацепки… Как думаешь, причем тут будущее Империи?

- Это самое интересное в письме… Вот только гадать тут нет смысла. Обещаю, что завтра к вечеру я узнаю все, что можно, о семейке Милс. Попросил городского прокурора по старой дружбе… А там будем думать. А пока, Анабель, ни о чем не тревожься. Здесь тебя никто не обидит.

Я слушала Шейна и верила, что все обязательно будет хорошо. Нечто подобное я испытывала при общении с дядюшкой Коулом… Такое теплое, светлое чувство, будто заряжаешься энергией. Вечер прошел хорошо, как и остальные наши вечера, только локация сменилась. Нам с Шейном всегда было о чем поговорить. И в этом я видела еще одно сходство с Коулом. Мне хотелось быть рядом с этим мужчиной. И ему наверняка тоже…

А потом Шейн пошел провожать меня до комнаты… Я уже почти дремала, да и усталость и стрессы прошедшего дня сказывались. Мы остановились около двери, и я сделала то, о чем думала весь вечер… Обняла его, взъерошила волосы… Вот только поцеловать не решилась. Мне было не страшно. Я знала, что Шейн не нарушит правила приличия.

- Ну что ты, соня моя… Обещаю, что тебе приснится что-нибудь очень приятное, и все тревоги уйдут.

- Ты такой хороший, - прошептала я, зевая.

- А ты самая красивая…

- Красивее, чем все эти… финтифлюшки?

- Ты чудо, - рассмеялся Шейн. – Для меня ты лучше всех. Мне нравились девушки, не отрицаю, и романы были… Но когда я увидел тебя в первый раз там, в Изумрудном логе… Сам не знаю, что случилось со мной… Словно невидимая нить связала меня с твоим домом. Каждый день так и тянуло к тебе.

Шейн чуть отстранился, коснулся губами щеки, погладил по волосам.

- Магия совсем испарилась уже, - заметил он.

- А с розовыми волосами я смешная была, правда?

- Ты и тогда была самая красивая, - вздохнул Шейн, словно признавая собственное поражение. – Спокойной ночи, дорогая моя девочка…

- Шейн… А что ты сказал своей маме? Ну, обо мне…

- Что ты моя возлюбленная, - просто ответил мужчина.

От его слов у меня мурашки побежали по коже, а внутри все сжалось. Это оказалось невыразимо приятно – слышать искренние признания, а не лживые дежурные комплименты бывшего жениха-идиота… Вот и стал Шейн незаметно для меня самым дорогим человеком. Он мне так нравится, и я его уже ни в чем не подозреваю…

- Спокойной ночи, - шепнула я и все-таки поцеловала его, как и мечтала.

Мне вправду снились замечательные сны, такие теплые и светлые… А наутро о тревогах напоминало лишь то самое письмо, лежащее на прикроватном столике. Ну почему не может быть хорошо все разом? Чтоб дядюшка вернулся и никто меня не преследовал… Пришла горничная, сообщила, что хозяин уже уехал по делам, а меня пригласила на завтрак с госпожой Мартиной… Елки! Это же мама Шейна! Я непременно должна произвести хорошее впечатление.

Я забыла и про письмо, и про неизвестных охотников за камнями… Все померкло перед встречей с матерью моего… Ладно, хватит уже скрывать от себя самой. Матерью любимого мужчины! Итак, какие у меня есть шансы ей понравиться? Учитывая мою репутацию после истории с ребенком, они весьма невелики… Но если уж я намереваюсь справиться с опасными разбойниками, то и с этой задачей справиться должна!

Я спустилась в гостиную во все оружие, репетировала про себя приветственную речь… А когда увидела объект тревог – все разом вылетело из головы. Госпожа Мартина оказалась весьма миловидной женщиной со светлыми волосами, чуть тронутыми сединой. Невысокого роста, пухленькая, в пышном синем платье… Увидев меня, она улыбнулась, и я как-то сразу приободрилась. От нее исходила такая же приятная энергия, как и от Шейна… Я невольно вспомнила свою собственную маму с постоянным надменным выражением лица и вечно сжатыми губами…

- Здравствуй, Анабель, очень рада с тобой познакомиться.

- И я очень рада, - промямлила я, неловко поклонившись.

Мартина взяла меня за руку и усадила рядом на диван.

- А я все говорила Шейну, когда же девушку свою покажешь… А он ни в какую… Скрытный очень. Ну, рассказывай, мне все очень интересно!

И я рассказала… Все, как есть, ничего не утаила. И про семью, и про историю с побегом из столицы, и про магические дела. Марина слушала очень внимательно и эмоционально.

- Вот так история… - проговорила она. – На приключенческий роман похожа. Я была знакома с твоим дядюшкой… Хороший человек, образованный. Очень надеюсь, что с ним все хорошо… Знаешь, Анабель, о тебе в городе всякое говорят.

Ну вот, началось… Представляю, что могли наболтать обо мне эти светские змеи!

- Например, что ты сына моего приворожила, зельями своими опоила.

- Это неправда! – воскликнула я. – Госпожа Мартина, поверьте, у меня и в мыслях не было! Я ведь приехала, чтобы покой найти, тишину… На жизнь честно зарабатывала… А зелья мои только для красоты и молодости, а подлостями никакими я не занимаюсь. Девочка по моей вине пропадала, не отрицаю, но такого не повторится больше…

- Интересная ты, - с улыбкой произнесла Мартина. – Пусть болтают, только вот я сыну своему больше верю. Он умный мальчик и сам знает, как ему лучше… Я ему говорила все, что жениться пора, а он только отмахивался. Говорил, что нет той единственной, чтобы увидел – и все, пропал… А раз выбрал тебя, значит, уверен…

Мы целый день провели вдвоем с Мартиной. Это было замечательно! И зря я переживала, что она окажется, как все остальные, которым лишь бы других обсуждать да собирать сплетни. Очень приятная женщина, безумно любящая своего сына. Недаром Шейн всегда отзывался о ней с теплом, в отличие от отца. Но ничего, я и к нему подход найду, если будет нужно.

Шейна я ждала с нетерпением, ведь он должен был вернуться с новостями. Врага нужно знать в лицо, а потому, чем больше удастся разузнать про этих подозрительных Милсов, тем лучше. Можно было бы конечно отыскать Лэндона и хорошенько допросить, чтоб неповадно было магичек беспокоить, но Шейн прав – нужно действовать аккуратно, чтобы не спугнуть главных действующих лиц. Чтобы дальше спокойно жить в Изумрудном логе, надо избавиться от посягательств на камни раз и навсегда.

Шейн вернулся в приподнятом настроении и с толстой папкой, наполненной бумагами. Увидев нас вдвоем с Мартиной, он прямо засиял. Поцеловал матушку сначала, потом меня, и объявил:

- Дорогие мои женщины, у меня важные новости! Я сегодня полдня провел в городском архиве на пару с прокурором. Мне удалось раскопать кое-что интересное!

Шейн открыл папку, разложил бумаги на столе, отыскал одну и протянул мне. На листе был изображен знак: две перекрещенные стрелы.

- Ты когда-нибудь видела подобное, Анабель?

- Что-то знакомое… Может, читала где-то, не вспомнить сейчас…

- Это эмблема одной интересной организации… Ты, вероятно, знаешь, что у императрицы Тайлины есть старший брат – принц Георг.

- Да, конечно, только говорят, что он давно уехал из Империи, после того, как не смог захватить власть.

- Да, так говорят… Георг действительно считал, что больше достоин править, чем его сестра, занявшая трон, едва ей исполнилось восемнадцать лет. Хоть магия теперь и не в ходу, но обычаи при дворе сохранились еще с древних времен. Чтобы взойти на престол, претендент должен подтвердить свое право на волшебном кристалле, что хранится в особом зале императорского дворца.

- Я читала об этом! Кристалл признает лишь монархов, обладающих магией, а потому в нашей Империи уже давно правят лишь женщины, с тех пор, как утрачен секрет мужского колдовства.

- Ты права, Анабель! Георг хотел занять трон, но не мог обойти старинный обряд с кристаллом. При дворе все завязано на магии, уверяю тебя…

- И он устроил восстание…

- Да, вот только его быстро подавили. И тогда Георг сбежал вместе с кучкой приближенных, и объявил это все тайной организацией против власти. Ему удалось найти множество сторонников, которые выступали против нахождения женщины на троне. Они назвали себя антимагами. Сначала их преследовали, но потом оставили в покое, потому как бунтов больше не было. Но служба безопасности по-прежнему держит антимагов на контроле…

- Ты хочешь сказать, что Милсы состоят в этой организации?

- Отец господина Милса состоял, а потому на эту семью и составлено особое дело, которое и было передано в архив службой безопасности, когда они приехали в наш город. По всему выходит, что они разделяют убеждения родственника, раз Лэндона заслали. Уверен, что в них все дело. Хоть эти люди и называют себя антимагами в знак протеста, что на троне сидит волшебница, однако сами давно ищут способы затащить на трон своего вдохновителя – принца Георга.

- А для этого ему нужно обладать магией! Чтобы пройти обряд с кристаллом…

- Именно так, Анабель. По-моему, вполне логичная теория, - заключил Шейн.

- Справитесь ли вы с таким серьезным делом? – с тревогой спросила Мартина.

- Еще как справимся, - оптимистично заявил Шейн. – Начинаем операцию «Опасный изумруд»!

_________________



» 16. Операция “Опасный изумруд”

Помнится, читала я в детстве истории о древних могущественных магах и представляла себя героиней каждой из них. Представляла, что я спасаю целые города от смертельной опасности, отражаю атаки врагов мощными заклинаниями, от которых содрогается земля… Конечно, до такой степени колдовать я не умею, но героиней, возможно, стать смогу. Всего то и нужно, что помочь разоблачить приспешников анимагов…

- Анабель, все будет хорошо, обещаю, - прошептал Шейн, сжав мою руку.

- Я справлюсь…

До сегодняшнего дня мне не приходилось бывать в мэрии, да и вообще видеть столько важных персон разом. В кабинете, естественно, находился мэр собственной персоной, господин Фрэнк Джонсон, к которому нам пришлось обратиться за помощью. Отец Шейна был со мной холодно вежлив, но смотрел подозрительно. Я к нему особой симпатии тоже не питала, особенно, когда вспоминала его заговор с моим папочкой, когда чуть не сорвалась торговля. Правда, позже я сама себе ее испортила, но это уже другой вопрос… Между Шейном и господином мэром тоже ощущалось напряжение, что было вполне объяснимо, учитывая все, что я слышала об их отношениях.

Еще в кабинете находился начальник городской стражи. Серьезный такой мужчина в темно-зеленой форме и низким грубоватым голосом. Он показывал какие-то документы мэру, сопровождая демонстрацию объяснениями. Шейн тоже слушал внимательно, а я как ни старалась вникнуть в разговор, получалось плохо. Постоянно отвлекалась на собственные мысли. То воображала, как помогу схватить преступников, и все станут меня уважать… То представляла, как испорчу все собственной глупостью, не смогу вовремя среагировать, как нужно… А мне ведь еще Коула разыскивать! Уверена, он ждет меня и надеется!

- Госпожа Харт, мы можем надеяться на ваше активное участие? – спросил начальник стражи.

Звук моего имени выдернул из мыслей. Я заметила пристально-оценивающий взгляд мэра.

- Я сделаю все, что скажете.

Ответила абсолютно уверенно, ведь иного выхода не видела. Я приехала в Изумрудный лог, чтобы найти покой. Но этот самый вожделенный покой будет невозможным для меня, пока вокруг шастают антимаги.

- Разумно ли доверять ключевую роль в операции этой молодой особе?

Я так и знала, что господин Джонсон скажет нечто подобное. Причем, мне казалось, что ему важно не столько убедить всех в моей несостоятельности, а пойти наперекор решению собственного сына.

- Без Анабель ничего не выйдет, - возразил Шейн. – Только с ее помощью можно выманить антимагов, не вызвав лишних подозрений. Они столько лет сидели в подполье, что расслабились и наверняка потеряли бдительность, забыв о постоянном преследовании в прошлом.

- И что же вы предлагаете? – нахмурившись, спросил мэр.

Интересно, он знает о наших отношениях с Шейном? Если б знал, наверняка не взлюбил бы еще больше.

- Позовем на подмогу столичных коллег из службы безопасности, устроим засаду. Госпоже Харт нужно будет организовать продажу камня. Пусть сообщит Лэндону Милсу о том, что согласна на их условия. А дальше нужно, чтоб антимаги проявили себя. Нужно найти подходящий момент для задержания, чтоб основания появились. Сейчас-то предъявить нечего. Формально они всего лишь покупатели древних диковинок. Даже нет четких доказательств того, что Милсы состоят в организации. То, что состояли раньше их родственники, вовсе не повод для ареста.

- То есть, нужно дождаться, чтобы неизвестные покупатели напали на Анабель? – с тревогой спросил Шейн.

- Это необязательно, и мы вовсе не собираемся подвергать девушку опасности. Достаточно вступить в разговор… Впрочем, антимаги так гордятся своей идеологией, что и сами наверняка не упустят возможности поговорить об этом. А госпожа Харт будет нашим ценным свидетелем и даст показания на суде.

- Думаю, у меня получится, - сказала я. – В случае чего и магией смогу шарахнуть, не впервой. Я не боюсь.

- Тем более, мы будем рядом, - продолжил начальник стражи. – Только надо все сделать как можно осторожнее… Они хоть и антимаги, но всякими волшебными штучками не брезгуют. Все охотятся за древними артефактами, воруют даже.

- Можно сигнал отправить, - предложила я. – Помнишь, Шейн, какой я тебе огонек в дорогу делала? Вот такой же пришлю – значит, пора дом штурмовать. А еще у меня кукла есть волшебная. Я на нее заклятье наложу специальное, и она все запомнит, что в доме говорить будут. На суде потом и скажет.

- Удобно иметь дело с магичками, оказывается, - с улыбкой заметил начальник стражи.

Они с Шейном разом посмотрели на мэра, ожидая его реакции на примерный план намечающейся операции. Тот явно был настроен несколько скептически.

- Возможно, и сработает, - произнес мэр. – Не хотелось бы, чтобы по городу разгуливали члены тайных организаций.

Ну вот такое уклончивое одобрение. Господин Джонсон напоминал моих собственных родителей. Тоже никакой искренности не дождешься.

Итак, в общих чертах с планом определились. Начальник полиции попросил пару дней на организационные моменты и связь со столичными коллегами, поэтому мне было еще рано переходить к активным действиям. Впрочем эти дни прошли замечательно. Мы с Мартиной вели беседы, прогуливались в парке и вообще стали почти что подругами. Несколько раз мы встречали моих несостоявшихся подруг и по совместительству бывших клиенток, и те неизменно фыркали и задирали носы. Меня это лишь забавляло. Меньше всего мне хотелось волноваться о том, что подумают или скажут обо мне другие. Это очень заботит высшее общество, к коему я себя больше относить не хотела. Я была теперь простой магичкой, а по совместительству, хранительницей артефакта, за которым охотятся антимаги. Вот такой неожиданный поворот судьбы.

Но счастье не могло длиться вечно, и настал мой черед действовать. Сегодня я отправилась в ремесленное училище, чтобы отыскать Лэндона Милса. Я себя чувствовала настоящим имперским разведчиком на секретном задании. Было в этом даже нечто захватывающее, хотя волнение присутствовало. Согревала лишь мысль о том, что Шейн ждет меня в карете. А еще я знала, что городские стражники устраивают в лесу штаб и будут находиться там, пока не появятся таинственные покупатели. Не могу сказать, что совсем не боялась… Тревога присутствовала, но еще больше хотелось, чтобы эта история с камнями поскорее закончилась. В своих боевых магических способностях я не сомневалась, да и план действий мы вроде подробно обсудили. Главное, вовремя подать сигнал.

Занятия шли, но Лэндона Милса в положенной по расписанию мастерской не было, чему я нисколько не удивилась, учитывая его репутацию разгильдяя. Мальчик нашелся на заднем дворе, весело проводившим время с другими прогульщиками в кривой деревянной беседке, видимо, построенной силами студентов этого самого училища. Он увидел меня издалека и отправился навстречу, спрятав руки в карманы.

- Здравствуй, Лэндон.

Я старалась, чтобы голос звучал как можно увереннее, но некоторую дрожь сдержать не удалось. Казалось бы, передо мной просто мальчишка, но какие силы скрываются за ним…

- Здравствуйте, госпожа Харт. У вас ко мне какое-то дело?

Глаза Лэндона смотрели с усмешкой. Он признавал собственную победу.

- Я согласна продать камень.

- Правда?

Снова усмешка…

- Передай… своим, что я буду ждать до вечера. Я хочу закончить все дела в этом городе, а завтра уехать. Пусть поторопятся, если не хотят упустить товар.

В целом речь вышла неплохой. Развернувшись, пошла прочь быстрым шагом, не дожидаясь ответа. Теперь оставалось только ждать… Впрочем, гарантии, конечно, не было. Эти люди вполне в состоянии понять, что их ждет засада. Возможно, даже за домом моим следят…Но попытаться стоило.

Мы с Шейном приехали в Изумрудный лог и отпустили экипаж. Мужчина твердо решил лично участвовать в операции, о чем и сговорился с начальником стражи. Пожелав мне удачи и пообещав, что все будет хорошо, Шейн отправился в лес в штаб стражников.

- Жду твоего огонька, - сказал он на прощанье.

Кричалку я переделала, сузив радиус сигнала, чтоб на стражников не реагировала. А Белку заколдовала, чтобы в нужный момент запоминала все, что скажут в доме. Мы с Алиской остались вдвоем. Тишина и покой окутывали домик, и нельзя было даже подумать, что лес за Изумрудным логом полон людей. Главное, чтобы все пошло, как мы задумали…

Чтобы отвлечься, принялась делать флаконы для новых зелий и духов и ромашек, что росли у забора. Нервничала и не могла сосредоточиться, а потому флакончики выходили кривыми и даже дырявыми. А когда кричалка сработала, я настолько была на взводе, что вскрикнула, выронив свежеизготовленное изделие. Хрупкое стекло разбилось вдребезги. Быстро превратив осколки в капли воды, побежала к окну.

У ворот стоял мужчина в длинном синем плаще из бархата. Он кутался в него, словно на улице было очень холодно. Началось, кажется… Я взглянула на лисичку – она ту же стала черной и спряталась за кресло, словно чуя опасность. Мне же под кресло было не спрятаться, а полагалось встретиться с этой самой опасностью лицом к лицу. Я, честно говоря, не ожидала, что злоумышленник окажется в единственном числе… Хотя, с чего я взяла, что антимаги должны толпами ходить?

Пока шла к воротам, руки дрожали. Убеждала себя, что так нужно, что я обязана избавить себя от преследований и жить дальше.

- Рад встрече, госпожа Анабель. Приятно было получить ваше приглашение.

Высокий мужчина в возрасте, как мой отец, наверное. Волосы, тронутые сединой, борода, подстриженная по моде. Он улыбался вполне доброжелательно. Если бы встретила в толпе, никогда бы не подумала ничего плохого… Вот только он прятал руки под плащом, что навевало плохие мысли.

- Здравствуйте… - только и смогла я вымолвить.

- Не нужно бояться, милая барышня. Мы оба заинтересованы в выгодном сотрудничестве. Меня зовут Роланд Милс.

Он протянул мне руку, будто бы для приветствия. Я машинально потянулась в ответ, чтобы пожать ее, как вдруг из плаща вынырнула его вторая рука, и на моем запястье щелкнул тонкий медный браслет, испещренный какими-то надписями. Я оторопела от неожиданности, а Роланд втолкнул меня в калитку, а потом и вовсе схватил за локоть и повел в дом.

- Что это за штука?

- Не волнуйтесь, ничего особенного. Простенький артефакт, который глушит магию и не позволяет человеку колдовать. Раньше стражники с такими ходили, когда ведьм ловили.

- Но как…

- О, вы не представляете, сколько мы заполучили разных диковинных артефактов. С ними даже самому быть волшебником не нужно. Впрочем, у вас есть кое-что особенно ценное…

Я избавилась от его захвата, попыталась снять браслет, но ничего не вышло. Попробовала изобразить самое простое заклинание, чтобы свечу зажечь, но ничего не вышло. Как же я теперь отправлю Шейну сигнал? Кажется, все пошло не по плану…

_________________



» 17. Последний рывок

Я, наверное, слишком расслабилась… Слишком долго пребывала в эйфории от новой жизни. Так была воодушевлена собственной смелостью и решительностью, когда изменила все разом, когда стены рушила… Думала, что мне все по плечу, вот и поплатилась за это. Так всех убеждала, что справлюсь, что все будет хорошо. Шейна уверяла, что непременно буду в порядке, надеялась на магию! Слишком надеялась… Может быть, права была мама, когда бранила меня за излишнее увлечение волшебством? В любом случае мне нужно как-то выпутываться из этой ситуации самой. Раз уж решила, что взрослая и ответственная, значит, нужно таковой и быть.

Кожа под браслетом ужасно зудела. Я без конца теребила его, но металл словно прирос к руке и нагрелся немного. Ох уж эти древние маги, наизобретали всякой гадости!

- Вы же вроде антимаги, - с вызовом сказала я. – А сами такими штуками орудуете.

- Какая осведомленность, - усмехнулся Роланд. – Мы не против магии в целом, милая барышня. Просто такая сила должна находиться в правильных руках.

- Мужских, как я полагаю?

- Да бросьте! Вы же молодая девушка, явно не глупая. Должны понимать, что империя нуждается в переменах. Без этого не бывает развития.

- А я считаю, что не нужно лезть туда, где все и так отлично действует.

- Пожалуй, я переоценил ваши умственные способности…

Мне не стало обидно от его слов. Человек явно фанатик с промытыми мозгами. Смешно, но под этими громкими словами о лучшей судьбе для империи скрывается совершенно банальная история… Обычная обида человека с большими амбициями, уязвленное самолюбие. Принц Георг, возможно, даже самому себе внушил, что в отличие от сестры, станет прекрасным правителем. Жаль только, что он еще и других людей привлек в семейные разборки.

Роланд кинул на меня презрительный взгляд, потом снял с плеча кожаную сумку, которую тоже скрывал под плащом, и достал бумажный сверток, перевязанный лентой.

- Давайте не будем разводить ненужных споров. У вас имеется артефакт, который очень необходим нашему лидеру. Уверяю, плата вас не разочарует.

Роланд развернул сверток, и я увидела толстую пачку денежных купюр с изображением императрицы Тайлины. Думаю, принц Георг не оставляет надежды, что однажды сам будет на них красоваться… Кажется, на эту сумму можно было бы купить парочку таких домов, как у Шейна.

- Теперь ваша очередь, госпожа Анабель, - произнес Роланд, и глаза его хищно блеснули.

- Сначала ответьте на вопрос… Что произошло с Коулом Фростом? Вы ведь тоже наведывались к нему, не так ли?

Упоминание дядюшкиного имени явно вызвало у Роланда раздражение.

- Фрост сам оказался охоч до магии. По его вине я не выполнил задание…

- Вы его убили? – дрожащим голосом спросила я.

- Это не наши методы, милая барышня. Фрост сам виноват в собственной участи… Давайте не будем терять время. Будьте благоразумны и отдайте то, что для вас совершенно бесполезно. К чему этот глупый героизм? Давайте по-хорошему.

Роланд многозначительно похлопал по своей сумке, намекая, что в ней припрятана еще парочка опасных штук.

Я медленно развернулась и подошла к камину, где на полке стоял медный ящик со стабилизатором. Нужно что-то делать… Отдать я камень не могу, а не отдавать… Он заберет силой! Но как же мне позвать на помощь? И тут я увидела лисичку. Она все это время тихо сидела за креслом, наблюдая за происходящим. Колдовать я не могу… Остается только надеяться, что перевертыши на самом деле такие сообразительные, как все говорят. По крайней мере, это лучше, чем ничего… Почти не надеясь на успех, я мысленно произнесла: «Алиса, нужна помощь! Пожалуйста, найди Шейна, приведи сюда!» Лиса смотрела на меня глазами-угольками, и на секунду мне даже показалось, что она меня поняла.

Но только на секунду… Нет, это безнадежно! Я взяла ящик и поставила на стол перед Роландом. Он в предвкушении открыл крышку и ахнул… И, поглощенный созерцанием волшебного изумруда, естественно не мог заметить, как черная лисичка прошмыгнула мимо и скрылась в углу комнаты. Там, где находился тот самый проход, который сделали мы с Шейном, чтобы она в любое время могла приходить домой… Неужели она поняла меня? Как же хотелось верить! Хотя более вероятным казалось, что лисичке просто захотелось погулять…

- Чудный камень! - восхитился Роланд. – Он изменит судьбу империи! Если, конечно, это и есть подлинный стабилизатор.

И что теперь? Просто возьмет камень и уйдет? Он ведь явился сюда пешком, без лошади или экипажа. Да стражники мигом догонят! А тем временем Роланд снова начал рыться в сумке. Он достал небольшое круглое зеркало в золотой оправе. Еще один артефакт?

- Что вы собираетесь делать? – не удержалась я от вопроса.

- Проверить подлинность изумруда… А заодно приготовить пути к отступлению.

Он вдруг глянул на меня пронзительно, прямо как сынок его. У меня даже мурашки по спине побежали.

- Думаете, я не знаю, что тут на меня засада устроена? – спросил он с усмешкой. – Плевать я хотел на стражников. Если камень подлинный, золотое зеркало вберет в себя магию, и откроется портал, через который я уйду к своим. А если не откроется… Я просто покупатель, вот и все. Ценитель древних безделушек. Вашим законам до меня не добраться…

Нужно было срочно что-то делать! Я-то прекрасно знала, что этот камень не что иное, как стабилизатор. А, значит, чертов портал откроется, и Милс смоется, только и видали! А я должна сделать все, чтобы его поймали! Я не буду бросаться высокопарными словами о судьбе империи, хотя мне, конечно же, не хочется, что к власти пришли такие люди… Мне прежде всего нужно узнать, что на самом деле случилось с Коулом!

Если бы не проклятый браслет! Нужно попытаться! Я ведь стены рушила! Неужели с этим престарелым коллекционером древних гадостей не справлюсь? Я чувствовала, что магия бурлит во мне, требует выхода… Но ей что-то мешало… Я словно оказалась в стеклянной колбе, сквозь которую силе не просочиться. Закрыв глаза на мгновенье, я представила эту картину. Казалось, протяну руку и дотронусь до стекла… Визуализация ведь и раньше помогала, когда я искала магию, дергала за струнки… Мне ведь только время выгадать, а там, может, Шейн подоспеет. Только бы лисичка не подвела!

Роланд поднес зеркало к изумруду, лежащему в ящике. Камень он не трогал. Наверное, знал о правилах, что прикасаться нельзя, иначе стал бы магом раньше собственного лидера… Зеркальце завибрировало, загудело, как бывало с золотыми стержнями, а потом плавно поднялось в воздух над столом и принялось крутиться, превратившись в призрачное облачко.

- Настоящий стабилизатор, - прошептал Роланд. – Истинная магия…

Он надел сумку на плечо, закрыл медный ящик крышкой и взял в руки. Зеркальце продолжало крутиться в воздухе, но теперь сыпало искрами. А еще увеличивалось в размерах… Я никогда не видела порталов, но это был точно он! Через секунду Роланд нырнет туда, и только его и видали!

- Приятно было познакомиться, госпожа Анабель, - произнес мужчина и победно улыбнулся.

Магичка я или кто, в конце концов! Зажмурившись, я снова представила стеклянную колбу, да так явственно, что даже дышать труднее стало. Разбить… Разбить… Разбить! Я направила всю силу, что бурлила во мне, на стеклянную стенку. Ее было много, очень много… Давила сильнее и сильнее, а браслет на руке накалялся. А портал все расширялся… Я сумею, ну еще немного!

Мне показалось, что я явственно услышала треск стекла. Сначала появилась трещина, которая все увеличивалась и увеличивалась. Магия рвалась наружу, бунтовала, билась о преграду… Стеклянная колба разлетелась вдребезги! Меня качнула от избытка силы, но раздумывать было некогда. Я вытянула вперед руки и выплеснула все, что было внутри. А было всего много… И обида на родителей, и тревога за Коула, смешанная с чувством вины. А еще бесконечное раздражение от того, что кто-то посторонний пытается разрушить мой маленький мир. Никому не позволю сделать это!

Вспышка света, грохот… На пару секунд потеряла ориентацию… Когда пришла в себя, обнаружила, что камин разрушен, а на обломках лежит Роланд Милс, поверженный, униженный и в очередной раз не выполнивший задание. У меня ужасно болело запястье… Две покореженные половинки браслета валялись на полу, а на коже красовался багровый ожог. Однако это было совершенной ерундой, по сравнению с тем, что я обезвредила противника! Хорошо хоть стену не снесла… Мастерство все-таки приходит с опытом…

После магического всплеска чувствовала я себя не важно, да и рука болела. Доползла до кресла, рухнула без сил… На краю сознания появилась мысль, что неплохо было бы послать сигнал… И тут дверь распахнулась, и комнату заполнили стражники в полном боевом облачении… Алиска моя! Так и знала, что она самая умная лисичка! Поняла меня, позвала подмогу…

- Анабель, девочка моя дорогая… Как ты?

Открыв глаза, увидела перед собой встревоженное лицо Шейна. Порывисто обняла его, поцеловала…

- Как я боялся за тебя… Все думал, ну зачем разрешил… Так опасно…

- Нельзя было по-другому, Шейн. Ты ведь знаешь, что я бы все равно справилась.

Шейн улыбнулся и поцеловал меня, помог встать. Я уже окончательно пришла в себя и смогла оценить обстановку. Роланд сидел на стуле и смотрел на всех презрительно-насмешливым взглядом. Вид у него был весьма потрепанный, а, значит, приложило его изрядно. Начальник стражи что-то спрашивал, но тот лишь орал, что плевать хотел на всех, что его влиятельные друзья все решат. Мерзкий тип… Однако весь его гонор как-то сразу исчез, когда в дом вошли совсем другие люди. Не провинциальные стражники, а агенты Имперской службы безопасности в строгих черных бархатных костюмах.

Я скромно стояла в сторонке, чтобы не мешать, пока представители закона решали свои дела. Когда Роланда выводили, он бросил на меня последний злобный взгляд. Я лишь улыбнулась в ответ. Спокойно и уверенно… А когда все ушли, в доме появилась Алиска. Я кинулась обнимать любимицу, благодарить за помощь. Лисичка довольно мурлыкала и тыкалась носиком в мои ладони. Потом вдруг нырнула под стол, будто увидев что-то интересное. Заглянув туда, я обнаружила то самое зеркальце, совершенно целое и невредимое. Портал… Очень интересно… Надо припрятать, может и пригодиться.

Шейн вернулся примерно через час. В его руках я увидела свой драгоценный медный ящик.

- Это твое, - сказал он с улыбкой. – Упросил начальника стражи вернуть тебе.

Я открыла крышку, чтобы взглянуть на изумруд. Он так же сиял и казался самым прекрасным камнем на свете.

- Не понимаю, что все так вцепились в эту магию, - пробормотал Шейн, вместе со мной рассматривая изумруд.

- Тебе по-прежнему не хочется такой силы?

- А зачем? – с улыбкой спросил мужчина. – У меня есть ты – самая сильная и прекрасная магичка. Нашей паре этого вполне достаточно.

В очередной раз убедилась, что Шейн со мной рядом не ради магии. Изумруд ведь был у него в руках… А он отдал мне, даже не помышляя об обмане. Как же я его люблю…

- Ой…

- Что такое? – встревожился Шейн.

Осознание собственных чувств поразило меня.

- Просто… поняла кое-что важное. А еще… устала немного.

Я обняла его, ища поддержки и заботы.

- Жаль, что меня не было рядом…

- Это магические дела, Шейн. Сам ведь сказал, что в нашей паре может быть только один маг…

- Ты настоящий герой, Анабель. Давай-ка посмотрим твою ручку.

Шейн взял мою обожжённую руку и принялся очень осторожно наносить целебную мазь.

- Шейн, мы сможем узнать про Коула?

- Конечно, сможем, не волнуйся. Мы договорились с агентами, что Милс останется в Кристон-тауне на пару дней. Все расскажет, никуда не денется.

_________________



» 18. Самое лучшее место

Кричалка теперь не работала, а потому любой визит становился для меня сюрпризом. Куклу я временно сдала агентам безопасности, потому что наш с Роландом разговор она запомнила, и это служило доказательством увлечения его идеями антимагов. Жаль расставаться с Белкой, но, с другой стороны, нужно же выполнять гражданский долг. А потому я наложила на любимицу особое заклятье, чтобы в любой нужный момент она воспроизводила все, что происходило в доме.

Ставить кричалку на какой-то другой предмет не хотелось, да и вроде как опасности больше не наблюдалось. Даже если и были в городе другие антимаги, то уж точно разбежались, когда агенты столичные понаехали. Разве что Лэндон Милс, но без папочки он вряд ли на что-то способен. Обычный неприятный подросток… А ко мне снова стали возвращаться клиентки! Правда, среди них не было ни одной из тех самых светских стерв, но я этому была только рада. По городу прошел слух, что я помогла обезвредить банду опасных преступников, а потому уважение и хорошая репутация неуклонно возвращались. И все вроде налаживалось, но оставалось самое главное!

Через два дня после моей эпичной битвы с антимагом, начальник стражи вызвал нас с Шейном на разговор. Это было радостно и волнительно одновременно. Он ведь обещал, что попытается любыми путями выведать у Милса хоть что-то о дядюшке. Мне бы хоть малейшую зацепку… А там бы я уж горы свернула, чтоб отыскать его.

Я сидела как на иголках. Кабинет начальника стражи вызывал лишь мрачные ассоциации. Вряд ли здесь часто сообщают хорошие новости. Хозяин кабинета еще и задерживался где-то, а ожидание заставляло меня волноваться еще больше.

- Лишь бы Коул был жив и здоров, - в очередной раз произнесла я. – Мне очень страшно, Шейн! Вдруг эти мерзкие антимаги сделали с ним что-то ужасное!

- Анабель, прекрати наводить панику. Уверен, что Коул нашел бы выход из любой ситуации, с его-то интеллектом. А если еще и с магией… Ты наверняка пошла в него смелостью.

Я вздохнула и прижала к себе покрепче сумку, с которой теперь не расставалась каждый раз, когда уходила из дома. В ней лежали мои самые главные сокровища на сегодняшний день – медный ящик со стабилизатором и зеркальце – трофей от поверженного антимага.

- Я с тобой, и вместе мы справимся, - шепнул Шейн, сжав мою руку.

Наконец, пришел начальник стражи. Он пребывал в приподнятом настроении и рассказал, что только что сопроводил Роланда Милса к экипажу агентов службы безопасности, и сегодня его доставят в столицу. А это уже совсем другой уровень. Возможно, ему даже вменят государственную измену. Вот и поделом ему.

Я, конечно, не слишком сведуща в политике и могу судить лишь с высоты собственного опыта, но я не считаю, что императрица Тайлина – плохая правительница. И уж конечно жителям империи вовсе ни к чему государственный переворот. К тому же в обществе никакого недовольства нет, исключая кучку антимагов, которым, похоже, просто нечем себя занять. А принцу Георгу уже давно пора распрощаться с глупыми обидами и несбывшимися амбициями.

Начальник стражи протянул мне папку с показаниями Роланда. После того, как его припугнули агенты, он стал покладистым и разговорчивым. Естественно, это ведь перед беззащитной девушкой легко свои идеи отстаивать. Впрочем, не такая я уж и беззащитная оказалась… Я дрожащими руками раскрыла папку. Почерк оказался нервным, неровным. Собравшись с духом, принялась читать.

Итак, Изумрудный лог… Чудное место… Все в округе знают, почему его так назвали, но считают это просто красивой легендой. Люди, несведущие в магии, далеки от таких дел. Вроде и были какие-то камни в земле, да все уж давно найдены и выкопаны. И тут появился Коул Фрост и начал рассказывать невероятные истории. Оказывается, камни в земле есть, только они волшебные, а, следовательно, и найти их можно лишь с помощью волшебства. А еще есть и особенные камни, которые в древности позволяли мужчинам колдовать. Более того, Коул знает, как их найти, даже несмотря на то, что магией не владеет…

Обычные люди, как Шейн, например, восприняли лекции Коула как увлекательную сказку. Им захотелось читать больше книг о древних магах, узнавать нечто новое… Но был среди слушателей Лэндон Милс. Не то, что бы этот разгильдяй тянулся к знаниям… Просто все его семейство разделяло убеждения принца Георга. А члены этого общество всегда были внимательны к любым магическим делам и повсюду искали выгоду. Например, повсеместно собирали древние артефакты… А уж когда Коул принялся рассказывать про стабилизатор, стремясь поделиться открытиями… Вот тут-то Милсы и активизировались.

Сначала, как и мне, дядюшке была предложена крупная сумма за изумруд, но тот оказался несговорчивым. Коул, видимо, понял, на кого нарвался. Собрался уехать из города, о чем сообщил в школе, где преподавал. Антимаги следили за его домой, что было легко, ведь кричалки-то не было. Коул не успел сбежать и сообщить куда-то. А, может, просто не верил, что ему кто-то поможет, не верил, что правосудие может свершиться в отношении таких людей. Не знаю, о чем он думал в тот момент…

Роланд Милс со свойственной ему вежливой манерой и уверенностью в собственной неуязвимости явился в дом Коула. Сначала предлагал деньги, а потом угрожал. Как я поняла, у него с собой был какой-то магический артефакт разрушительной силы. И тогда дядюшка показал ценный артефакт. Стабилизатор находился в большом медном ящике в окружении нескольких изумрудов поменьше.

Милс достал зеркало, чтобы проверить подлинность камня, а заодно улизнуть сквозь портал. Он на минуту потерял бдительность, чем дядюшка и воспользовался. Между мужчинами завязалась потасовка, в результате чего Коулу удалось схватить стабилизатор в руки. С этим Роланд уже ничего не мог поделать. По его словам выходило, что новоиспеченный маг легко вырубил его, а потом смылся в портал, прихватив ящик с камнями. Ну вот, значит, не только от меня огреб этот несчастный антимаг.

Коул сбежал со стабилизатором, а задание осталось не выполненным. У Милса было, конечно, еще одно волшебное зеркальце, но выследить врага оказалось невозможно. Портал переносил человека в определенное место, которое тот себе представлял. Что в момент перехода представил Коул, Роланд естественно узнать никак не мог. А вот на образ конкретного человека портал не срабатывал. Такая вот шутка древних магов-изобретателей. Милс остался с носом и с выговором от идейных руководителей. Они потом, конечно, пытались копать за домом, искать… Глупые… За провал Милсов сослали в какую-то глушь, но Роланд все-таки умудрился оставить в городе сынка, чтоб наблюдал. А Лэндон уже сдал меня…

Чудная история… Из нее было четко понятно две вещи: Коул стал магом и улизнул от Милса. Только вот как понять, куда? Зеркало-то у меня есть, но какой от него толк? Я лично путешествовать по свету не собираюсь, хотя было бы очень удобно… Мне бы только знать, куда прыгнул Коул…

Мысли не давали мне покоя, а сердце стучало так сильно, что казалось, что оно вот-вот выскочит из груди. Разгадка была так близка, но я никак не могла сложить всю мозаику из событий до конца. Мне стало так страшно… Казалось, что Коул так нуждается в помощи, что все рухнет, если я не найду его прямо сейчас!

Мы с Шейном приехали ко мне домой. Изумрудный лог теперь казался мне невыносимо пустым. Коула не хватало, как никогда… Это наша семейка виновата в том, что он не нашел помощи, оставшись один на один с проблемами. Дядюшка всегда был немного замкнутым, молчаливым, а уж с родственниками и вовсе не мог найти общий язык. Конечно, за исключением меня… Но и я не смогла ему помочь, так помогу сейчас!

- Анабель, дорогая, тебе нужно успокоиться.

Шейн сидел рядом, гладил меня по рукам.

- Давай-ка подумаем вместе. Получается, что Коул вобрал в себя магию стабилизатора и нырнул в портал. Думаешь, такое возможно? Он мог знать, что за артефакт перед ним?

- Думаю, мог, - ответила я. – Коул столько читал про магические артефакты, столько всего знал.

- Хорошо, пусть будет так. Получается, что у Коула было очень мало времени, чтобы соображать и действовать. Ты его знаешь лучше всех, Анабель. Какое место ему могло прийти в голову? Решение должно было прийти за доли секунды… Есть какое-то место, которое дорого его сердцу?

- Наш дом в столице он точно не любил… Свое жилище там он давно продал… Пожалуй, Изумрудный лог и был самым дорогим местом…

- Подумай хорошенько, Анабель. Коул так много путешествовал…

И тут внутри будто огонь вспыхнул! Пришло долгожданное озарение! Ну, конечно, как я могла сразу не понять? Я бросилась открывать дядюшкин тайник, где хранились его документы. Там лежал его дневник, который я уже зачитала до дыр, но были и другие занятные вещицы. Например, Коул хранил все мои детские рисунки, что я ему дарила. Меня интересовал один конкретный… Яркий и красочный… Я не пожалела красок, чтобы изобразить то, что рассказывал дядюшка, вернувшись из очередного путешествия. Сама я в этом месте не бывала, хотя очень мечтала, но Коул был в восторге.

- Смотри, как красиво! – воскликнула, показывая Шейну рисунок.

На нем я изобразила песчаный берег океана, голубую гладь воды, раскидистые зеленые пальмы… А среди них маленький бревенчатый домик, больше похожий на хижину. Ярко-голубое небо и солнце… Такое теплое, какого не бывает в нашей империи. Я нарисовала остров в океане, где побывал Коул. Он всегда любил путешествовать, открывать новые страны… Любил побыть вдали от людей… Он говорил, что однажды мы вместе отправимся на этот чудный остров…

- Очень даже похоже на самое любимое место, - заметил Шейн.

- Я думаю, что он там, - сказала, смахнув непрошеные слезы.

- Тогда пора в дорогу!

Уверена, что рисунок мне поможет. Я рисовала под впечатлением от рассказов дядюшки, и постаралась передать все в точности. И если уж магия помогала мне рушить стены, обезвреживать врагов, так неужели не поможет отыскать родного человека?

Чтобы открыть портал, стабилизатор был мне не нужен, ведь магия внутри… Достала зеркальце из сумки, направила к нему силу… Представила ее в виде ветерка, который окутывает зеркало, заставляет его крутиться, превращаясь в прозрачное облачко. Портал открывался на глазах… Шейн взял меня за руку.

- Ты уверен, что хочешь пойти со мной? Вдруг я все напутаю?

- Одну я тебя больше не оставлю, - твердо ответил мужчина.

Когда портал открылся полностью, я представила перед внутренним взором океанское побережье, залитое солнечным светом, и мы шагнули в неизвестность… Мне показалось, что на секунду я потеряла сознание… А, может, и вовсе перестала существовать. В когда очнулась, некоторое время не могла разглядеть ничего из-за цветных пятен перед глазами. Когда они рассеялись, я поняла, что стою на песке. Рядом слышался шум волн, а солнце светило так ярко, что слепило глаза.

- Анабель, кажется, все получилось!

К счастью, Шейн никуда не исчез, а зеркальце я сжимала в руке. Неужели получилось? Я огляделась в поисках чего-то знакомого… И обнаружила знакомый домик среди пальм прямо на побережье! Это было настоящее чудо!

- Коул! – закричала я и побежала к домику, утопая туфлями в песке.

Я бежала и звала его… Не могла допустить даже мимолетной мысли, что его здесь нет…

Когда из дома вышел Коул, я сначала не могла поверить собственным глазам. Думала, что так сильно хотела этого, что начались видения. Такой же высокий и статный, каким был, с расстегнутой рубашке… Только черные волнистые волосы отросли ниже плеч да появилась густая борода. Он смотрел на меня так, словно тоже не верил своим глазам. А я поняла, что Коул настоящий, когда кинулась его обнимать, едва не сбив с ног. Он оказался вполне материальным…

- Анабель… Поверить не могу… Как ты оказалась здесь, дорогая?

Я отстранилась немного, обхватила ладонями его лицо, расцеловала. Кажется, он постарел с нашей последней встречи.

- Коул, я так за тебя боялась! Так переживала! Прости, что меня не было рядом! прости!

Я обливалась слезами, обнимала его изо всех сил, радуясь, что он цел и невредим. Как же я ждала этой встречи, как надеялась! Больше ни за что не позволю Коулу исчезнуть!

_________________



» Эпилог

Я смотрела на Коула и не могла насмотреться. Не могла поверить, что у меня получилось самое главное в списке моих целей. Поначалу мне хотелось так мало – всего лишь сбежать подальше от всех и найти покой. Однако тот самый покой мне найти так и не удалось, потому что вокруг постоянно что-то происходило, да и так намного лучше. Вместо покоя я отыскала волшебные изумруды, милую лисичку и даже покупателей. А еще я нашла хорошего друга, который стал для меня любимым человеком. Хотя о романтике-то и не мечтала… Тем более после истории с Робертом… Но ведь сердцу не прикажешь, особенно, когда на пути встречается такой замечательный мужчина… И главное, Коул теперь рядом, живой и невредимый, и я чувствую себя невероятно счастливой.

Я все плакала и плакала, и не могла отпустить руку дядюшки, чтобы каждую секунду быть уверенной, что он настоящий и больше никуда не исчезнет. Он гладил меня по голове и шептал слова утешения, как бывало в детстве. Шейн сидел напротив и улыбался, глядя на нашу трогательную парочку. Домик Коула чем-то напоминал жилище в Изумрудном логе. Конечно, тут все было гораздо скромней. Из обстановки самое необходимое – столик, две скамьи, небольшая кровать, а еще много книг и тетрадей с записями. Дядюшка всегда был неприхотлив. А теперь он еще и магом стал!

Сначала я рассказала Коулу о том, что приключилось со мной за время его отсутствия. Как поссорилась со всеми в столице, как приехала в Изумрудный лог, искала изумруды по его инструкциям. Как ходила с розовыми волосами… Как с Шейном познакомилась, как торговать начала… Даже рассказала про свои проделки, когда на Шейна обижалась. Все это вызывало во мне такие теплые чувства, словно жизнь началась лишь после побега из столицы. Настоящая жизнь… И даже когда меня антимаги преследовали, это была настоящая жизнь!

А потом настала очередь рассказывать Коулу. Оказалось, живет он здесь вполне неплохо. Местные аборигены к нему хорошо относятся, даже дичь приносят. Да и вообще на острове много фруктов и прочих съедобных растений. Впрочем, у дядюшки теперь проблем ни в чем особо не было, потому что магия в нем била через край. Он вовсе не мечтал о такой участи и искал стабилизатор в чисто научных целях, однако жизнь распорядилась иначе.

Когда Милс впервые обратился к Коулу, тот принял его за обычного коллекционера древностей, которых полно в империи. Дядюшка слышал о существовании антимагов, но не думал, что именно они всерьез заинтересовались его открытиями. Естественно, камни бы он ни за что не продал, ни за какие деньги.

- А как ты вообще сумел отыскать стабилизатор без магии?

- Ох, Анабель, это было нелегко. Сначала искал изумруды с помощью золотых стержней, которые ты для меня зарядила. Нашел пять камней… Честно говоря, даже не надеялся, что удастся отыскать стабилизатор. Но потом вдруг понял: изумруды связаны с главным камнем и находятся с ним в резонансе. У меня магии не было, но она была в изумрудах.

- Точно! Ты ведь не мог развеять магию из камней, как делала я.

- Конечно, не мог. Я даже не прикасался к ним. У меня специальные щипцы были медные, ими и доставал. Держал их в медном ящике. Потом решил эксперимент провести: раскладывал изумруды на земле, стараясь установить резонанс со стабилизатором.

- Да, я потом тоже это поняла! Для того, чтобы найти стабилизатор, нужна древняя изначальная магия. Только я все камни разрядила, пришлось искать магию эту по всей округе.

- А я тогда два дня ходил по Изумрудному логу, так и эдак камни раскладывал, чтобы они хозяина нашли. И вот получилось! Из-под земли гул раздался, и вибрация пошла! Ну я копать сразу начал… А когда понял, для чего изумруд этому Милсу, уехать хотел подальше, да не успел…

- Почему же вы никому не сказали об этом? – спросил Шейн. – Мне, например…

- Не знаю, правда… Думал, сам виноват, дурак старый. Не зря родственники вечно меня осуждали, что ерундой занимаюсь… До чего поиски довели? Думал, сам справлюсь…

- Коул, прости, что меня не было рядом, - прошептала, крепко обняв его.

- Ну, что ты, дорогая… Я всегда знал, что ты со мной, даже если ты была далеко. Все уже позади, и я ни о чем не жалею. Тогда нужно было решать очень быстро, и схватил стабилизатор, вобрав всю его магию. Этот остров – единственное место на свете, где бы я мог скрыться. Из вещей со мной был лишь тот самый медный ящик с изумрудами и моими записями о поисках. Оказалось, что магия так просто не дается… Первое время я тяжело болел, даже встать был не в состоянии. К счастью друзья из местного племени помогли мне, не дали умереть, ухаживали… Организм словно перестраивался под новые способности. А потом я едва тут все не спалил, потому что не мог управлять силой. Мне понадобилось много времени, чтобы научиться, и теперь я самый настоящий маг.

Коул подмигнул мне и вытащил из-под рубашки цепочку, на которой висел продолговатый изумруд с оплавленными краями… Стабилизатор!

- Теперь магия всегда со мной. Я очень хотел подать тебе весточку, когда полностью поправился и обуздал силу… Только опасался навлечь беду и на тебя. Эти антимаги… Прости меня, Анабель…

- Не надо, мы оба справились, как могли… Ты ведь вернешься домой? – с надеждой спросила я.

- Прости, дорогая, но теперь мой дом здесь. Мне лучше быть вдали от имперских интриг, хранить секрет. Но мы теперь всегда сможем встретиться. Нам обоим удалось обхитрить антимага и завладеть волшебными зеркалами.

- Сразу видно, что родственники, - усмехнулся Шейн. – Даже трофеи одинаковые.

- Я теперь могу путешествовать, как и мечтал, - продолжил Коул. – Но и тебя, моя милая Анабель, не забуду. А за Изумрудный лог я теперь спокоен, раз вы вдвоем за ним присматриваете… Кстати, о вас… Про подлеца-Роберта я понял… А вы с Шейном… вместе?

Я покраснела и взглянула на Шейна. У нас с ним были всякие разговоры, но после истории с женихом я все же не научилась еще до конца доверять…

- Именно так, - ответил Шейн, и я едва сдержала вздох облегчения. – Мы нашли друг друга и расставаться больше не собираемся.

- Ну смотри… Имей ввиду, у Анабель теперь есть дядюшка-маг с волшебным зеркальцем, так что если обидишь…

- Не волнуйтесь, она будет счастлива со мной.

Прощались мы долго и слезно. Я все никак не могла осознать, что смогу теперь в любое время перенестись на этот прекрасный остров и повидаться с родным человеком. А еще я поняла главную причину того, что Коул не желает возвращаться к прежней жизни. И это вовсе не дворцовые интриги и желание скрыться от антимагов… Причиной всему, конечно же, оказалась любовь. А точнее, очень миловидная смуглая женщина с длинными черными волосами и большими карими глазами. Таких красоток в наших краях и не встретишь. Принесла огромную корзину фруктов, нас угостила… Кажется, теперь я абсолютно спокойна за дядюшку. Понятно, кто за ним здесь ухаживает… Здесь было самое лучшее место для Коула, а мне пора было возвращаться в свое…

Вот и закончился переполох в Изумрудном логе. Все стало тихо, спокойно, как я мечтала. Раскопками больше не занималась, а все камни, что добыла, отдала на хранение Коулу. На далеком остове они явно будут сохраннее, чтоб никакие антимаги не достали. Агенты службы безопасности еще некоторое время шерстили Кристон-таун, а больше всего – семейку Милсов. В результате из города они уехали, поэтому Лэндон, похоже, так и останется неучем. А старший Милс сидел в тюрьме в столице и дожидался суда, сдавая все новых подельников. Вот, что значит недооценить молоденькую магичку!

А позабыв обо всех тревогах, я, наконец-то, вспомнила о платье, которое заказывала уже, кажется, лет сто назад! Я ходила всего лишь на одну примерку, а потом началась вся эта беготня с пропажей ребенка, и общаться со мной в высшем обществе снова стало не модно. Надеюсь, что сейчас, когда большинство клиенток вернулись, главная мастерица города тоже не откажет мне во внимании. Тем более, у меня есть для нее подарочек – духи, которые она раньше у меня покупала, в красивом флаконе из лилии.

Мадам Шарп встретила меня, как родную, и даже посетовала, что я так долго не забирала заказ, она прям соскучилась. Вот такие нравы у высшего общества… Легко попасть в немилость, и так же легко, как оказалось, вновь снискать уважение. Платье получилось чудным, как я и мечтала. Сегодня мы с Шейном отправляемся на прогулку в городской парк, где любит убивать время элита. Пойдем, как самая настоящая пара! И в этом платье я буду смотреться шикарно!

Погодка замечательная, солнышко светит, птички поют… Что еще надо для счастья? Шейн рядом, а все тревоги далеко. Дождалась, наконец-то… Даже господин Джонсон, уважаемый мэр и, по совместительству, отец Шейна, уже перестал смотреть на меня подозрительно и даже разговаривает вежливо. Глядишь, и вообще подружимся.

Мы с Шейном шли под ручку и мило беседовали, время от времени здороваясь со знакомыми прохожими. А их было немало… Например, мои несостоявшиеся подружки с того давнего чаепития. Даже встретила эту противную Мэри, которая величаво шла, обмахиваясь веером, с выражением глубочайшей скуки на лице, как и всегда. Все эти примечательные особы неизменно бросали на нашу пару завистливые взгляды, здоровались сквозь зубы и даже улыбались через силу. Мне так и хотелось крикнуть им всем: «Ничего вам, дурам, не светит!» Я, конечно же, так не сделала. Хоть и терпеть не могу все эти условности высшего света, но хорошие манеры, все же, никто не отменял.

Вдоволь нагулявшись, отправились к Шейну на ужин, на который и его мама была приглашена. Я уже пребывала в предвкушении замечательного вечера, но в доме Шейна нас ожидал неожиданный гость – господин мэр. Я сразу насторожилась, и, как оказалось, не зря.

- Госпожа Анабель, вы, кажется, намереваетесь стать членом нашей семьи в скором времени. Будьте добры, разберитесь сначала со своей.

- Отец, опять ты вмешиваешься! – раздраженно воскликнул Шейн.

- Негоже быть в ссоре с самыми близкими. Пусть твоя дама отправляется в гостиную и решает свои проблемы.

Вот и закончилась спокойная жизнь… Неужели родители таки вспомнили, что у них дочь родная есть, и решили сами почтить всех своим присутствием, а не козни строить из столицы. Войдя в гостиную, увидела родителей, сидящих на диване. Не скрою, внутри у меня что-то екнуло… Не бесчувственная ведь я, в конце концов.

- Анабель! – воскликнула мама, вскакивая.

Мне показалось, что она кинется ко мне, обнимет, поцелует после долгой разлуки… Наверное, в первые секунды у нее был такой порыв, но потом она все же решила следовать выработанному годами образу строгой и холодной родительницы.

- Домой не вернусь! – воскликнула я, чтобы расставить разом все точки. – И за Роберта замуж не выйду, даже не просите!

- Анабель, доченька… Мы приехали увидеть тебя, поговорить… Господин Джонсон сообщил, что у тебя проблемы…

Мама произнесла эти слова почти ласково.

- Нет у меня никаких проблем! Я ведь говорила, что справлюсь, что смогу жить одна… У меня все замечательно!

Мама вдруг все же обняла меня, и я расплакалась, снова почувствовав себя маленькой девочкой.

- Анабель, не держи на нас зла, - мягко произнес папа. – Иногда родители думают, что лучше знают, что будет во благо для их детей. К несчастью, по большей части это бывает ошибочным… Ты уже все доказала нам, а теперь… возвращайся домой.

- Но я не могу уехать! Потому что… ведь…

Я замялась, не зная, как сказать точнее, но меня спас Шейн, так во время появившийся.

- Потому что Анабель выходит за меня замуж, - объявил он.

Шейн приобнял меня за плечи и прошептал чуть слышно:

- Извини, не удержался и подслушал.

- Это правда? – спросил отец.

- Ну, видимо, правда…

- Прости, я обязательно сделаю тебе еще раз предложение в романтической обстановке, - вновь шепнул Шейн.

- Как-то неожиданно, - пробормотала мама, с подозрением глядя на моего новоиспеченного жениха.

Да как же надоело! Надоело, что все ссорятся и друг друга подозревают! Хочу, чтобы все вокруг жили в мире!

- Мама, я его люблю! Он богат, знатен, да еще и сын мэра. и намного лучше этого вашего Роберта! Так что даже не смейте возражать!

Родители немного опешили от такой моей смелости, переглянулись, и отец выдал:

- Да мы и не думали возражать. Наоборот, очень рады.

- Вы к нам на свадьбу обязательно приезжайте, - сказал Шейн, ослепительно улыбнувшись.

Мы до позднего вечера разговаривали, обсуждали свадьбу, происшествия в Изумрудном логе и Коула. Мои родители познакомились с родителями Шейна, и, кажется, в оба семейства обрели мир и покой.

Нет уж, меня в столицу больше ничем не заманишь. У меня есть все, что нужно в Кристон-тауне. Есть Шейн, есть лисичка и есть уютный домик в волшебном Изумрудном логе. И пусть мы будем жить в городе, но этот домик навсегда останется для нас самым лучшим местом.

_________________